Uden en mester falder Europa lander til NASAs bagbrænder

En kunstners koncept om Europa-landeren, der er beregnet til at undersøge den iskaldne måne for tegn på liv.

NASA / JPL-Caltech

Uden en mester falder Europa lander til NASAs bagbrænder

Af Paul VoosenMay. 29, 2019, 16:05

Efter år med at blive presset af den amerikanske kongres til at følge Europa Clipper, et rumfartøj, der skal undersøge Jupiters frosne måne, med en lander, er NASA begyndt at skubbe tilbage. Agenturet afslørede i dag, at lander-missionen, hvis det sker, nu kommer tidligst i 2030, 5 år senere, end Kongres mandat. Og agenturet vil blive udfordret til at overholde lanceringsdatoen i 2023, der er indstillet til Clipper.

Takket være det vandige hav under dens iskolde skorpe har Europa trukket i flere årtier som et hovedmål i søgen efter liv uden for Jorden. Men i modsætning til Europa Clipper på 3 milliarder dollars, et flagskib NASA-mission under udvikling, der vil udføre periodiske flybys af månen, er Europa-landeren ikke blevet klassificeret som en højprioriteret mission af planetariske videnskabsmænd. I stedet blev støtten til landmanden i vid udstrækning marskalket af den tidligere repræsentant John Culberson (R – TX), der indtil sit valgnederlag i 2018 ledede det amerikanske repræsentants hus udgiftspanel, der fører tilsyn med NASA.

Manglen på videnskabelig konsensus om støtte, og det faktum, at en lancering i 2025 ville kræve, at lander blev designet før Clipper observerede månens overflade, er blevet drevet af den "uopnåelige" tidslinje, der blev pålagt af Kongressen, afsluttede NASAs kontor for inspektør i en rapporter i dag. I stedet for at gå videre med lander, foreslår rapporten, skulle NASA udskyde projektet, indtil det kan overvejes under den næste decadalvurdering af NASA s planetvidenskab, ledet af National Academy of Sciences og planlagt til 2022.

I kommentarer inkluderet i rapporten bemærkede NASA s videnskabskontor i Washington, DC, ledet af Thomas Zurbuchen, at en revurdering af landingen, der blev foretaget i sidste måned med henblik på planlægning af sin 2021-budgetanmodning, resulterede i en estimeret lancering dato senest i 2030. Denne lanceringsdato, det sagde, ville give tid til at reducere tekniske risici og give mulighed for, at decadal-undersøgelsen overvejer missionen. Teknologiudvikling fortsætter, når finansiering tillader det, tilføjer videnskabskontoret. Men i mellemtiden er mange af det personale, der havde udviklet lander, overgået til andre prioriteter, sagde agenturet.

For dette regnskabsår gav Kongressen NASA $ 195 millioner til at bruge på at udvikle lander, med en lancering krævet i 2025. Tidligere i år anmodede NASA om ingen yderligere penge til lander i sit foreslåede budget for regnskabsåret 2020, der begynder 1. oktober . Da Culberson er gået, vendte den nye leder af videnskabsudgifter i Parlamentet, repræsentant Jos Serrano (D NY), ikke fuldt ud kursen: Selvom 2020-forbrugsregningen, der behandles af Parlamentet, ikke indeholder penge til landmanden, den instruerer NASA om at medtage tilstrækkelig finansiering i sin 2021-budgetanmodning om fortsat F&U til støtte for lander.

Efter udsættelse af lander kan det være en fordel for den anstrengede arbejdsstyrke på NASA s Jet Propulsion Laboratory (JPL) i Pasadena, Californien, som administrerer både Clipper og lander sammen med Mars 2020-rover. JPL har kæmpet for at lægge nok teknisk personale til Clipper-projektet, rapporterede inspektøren: I december 2018 var Clipper-arbejdsstyrken underbemærket med 10% med ledige stillinger inden for videnskabsinstrumenter og flyvemaskine. Omkostningsfremskrivningerne til missionen var også for optimistiske, siger rapporten; sådanne omkostningsoverskridelser fik Zurbuchen til at annullere udviklingen i marts af et instrument, et magnetometer. I stedet vil missionen bruge et billigere, mindre kapabelt instrument.

Kongressen har også givet mandat til, at Clipper bruger NASA s Space Launch System (SLS), dets langvarige forsinkede tunge raket. Brug af SLS ville gøre det muligt for Clipper at skyde direkte mod Jupiter og ankomme fire år tidligere end hvis den blev lanceret på en kommerciel raket. Agenturet kæmper for at udsætte raketten inden 2021, bemærkes i rapporten, og det har beordret to missioner til Jorden moon moon moon s måne, men ikke en tredje flyvning af raketten. Som et resultat konkluderer rapporten, Vi ser ikke en mulighed for Clipper at lancere på SLS inden 2023, som nu planlagt.

I sin 2020-anmodning til kongressen erklærede NASA, at den foretrækker at lancere Clipper på et erhvervskøretøj, såsom Delta IV Heavy eller Falcon Heavy, hvilket ville spare 700 millioner dollars. Europa Clipper-holdet holder nu mulighederne åbne for at flyve på SLS eller en alternativ raket. Men missionen er tæt på at færdiggøre sine design og begynde at bygge hardware, og det vil være nødvendigt med sikkerhed i sommer, siger rapporten. Hold af både SLS og kommercielle lanceringsbiler indstillinger ud over [denne gang] skaber ekstra risici og usikkerheder ved et allerede udfordrende projekt.