Når europæere videnskaber i Kina

Babak Javid (til højre) fra Tsinghua University i Beijing og hans tidligere studerende Junhao Zhu (til venstre), nu postdoc ved Harvard University

Rongjun Cai og Babak Javid

Når europæere videnskaber i Kina

Af Jeffrey MervisSep. 11, 2019, 09:00

Kinas udvikling til en videnskabelig supermagt har ændret politikken bag den globale bevægelse af videnskabeligt talent. Når sådanne migrationer engang blev betragtet som et godartet skridt i fremme af internationalt samarbejde, betragtes det nu som en potentiel trussel mod indenrigsundersøgelser fra embedsmænd i De Forenede Stater og Australien. I denne uge undersøger Science Insider arten af ​​interaktioner mellem europæiske og kinesiske forskere. I går fokuserede vi på, hvordan europæiske finansieringsorganer ser problemet. I dag udforsker vi erfaringerne fra flere europæiske forskere, der har arbejdet i Kina (selvom nogle forskere citerede det nuværende politiske klima ved at falde fra at kommentere). Nogle aspekter af deres historier lyder velkendte for akademiske videnskabsfolk overalt i verden, mens andre har en unik kinesisk smag.

Kom godt i gang

Babak Javid vidste, at samlingen af ​​et stærkt forskerteam ville være essentielt for hans succes som et nyt fakultetsmedlem ved Tsinghua University i Beijing. Men de første 6 måneder efter oprettelsen af ​​sit tuberkuloselaboratorium kæmpede den britisk-uddannede læge-videnskabsmand med at finde en enkelt kandidatstuderende, der var villig til at komme om bord.

Én af grundene til, at jeg kom til Tsinghua, er, at jeg havde hørt, at de havde fantastiske kandidatstuderende, siger Javid, der ankom i efteråret 2011. Men ingen ville være med på mit laboratorium. Og jeg tænkte, I m smider min karriere, ligesom alle havde advaret mig.

Javid vidste, at det ville være en udfordring at være det første udenlandske fakultetsmedlem i medicinskolen s afdeling for grundlæggende medicinske videnskaber. Han talte hverken eller skrev kinesisk, og han havde ingen eksisterende videnskabelige bånd til nogen på universitetet. Javid havde en solid stamtavle, lige efter at have afsluttet et postdoktoralt stipendium ved Harvard University s TH Chan School of Public Health med Eric Rubin, der denne måned begyndte sit nye job som chefredaktør for The New England Journal of Medicine. Men jeg er ikke en berømt Harvard-professor, bemærkede Javid.

Så bankede Junhao Zhu på døren. En førsteårs studerende i et fælles kandidatuddannelse, der blev kørt af Tsinghua, Peking University og National Institute of Biologic Sciences, var på sin tredje og sidste rotation.

”For mange kinesiske studerende lyder det ikke som en meget god idé at arbejde med en udlænding, ” siger Zhu. Bortset fra de sproglige og kulturelle barrierer, bemærker Zhu, havde Tsinghua-studerende allerede indirekte udtrykt en præference for en indenlandsk mentor ved at blive hjemme. ”De havde besluttet ikke at ansøge om et udenlandsk [kandidat] -program i første omgang, ” bemærker han.

Zhu følte oprindeligt på samme måde. Men der var noget ved Javid, som straks vandt ham. ”Babak var supercool, ” siger han, ”og de første par projekter, jeg gjorde med ham, var supercrazy.”

Javid siger, at han bevidst valgte svære projekter for at teste Zhus engagement i at gøre videnskab, og at han bestod dem med flyvende farver. ”For at være ærlig, hvis han havde haft en puls, ville jeg have sagt ja, ” siger Javid om Zhu. ”Men han viste sig at være enestående. Og når han sluttede sig til mit laboratorium, vendte ting sig rundt. Han blev tilsluttet studenternetværket, og han sang mine roser. ”

I 2017 uddannede Zhu sin ph.d. og en fascination af den grundlæggende biologi af mycobacterium, der er årsagsmidlet til TB. Han forfølger nu sin lidenskab ved Harvard og følger i sin mentors fodspor som postdoc i Rubins laboratorium.

Stilarterne i Rubin og Javid "er næsten identiske - de er meget interesserede, men de giver dig også en masse frihed, " siger Zhu. Selvom Zhu gerne vil have et par flere papirer under bæltet, før han overvejer hans næste karriereudflytning, siger han, at det ville være fantastisk at vende tilbage til Kina for en akademisk position.

Forventninger opfyldt - og ikke opfyldt

Zhu's fremskridt er en kilde til stor stolthed for Javid, der betragter hans evne til at hjælpe med at træne den næste generation af kinesiske studerende som en vigtig præstation. Men Javids ophold på Tsinghua er også præget af en stor skuffelse. Universitetsembedsmænd lovede at bygge et biosikkerhedsniveau tre (BSL-3) laboratorium, der kunne være vært for hans eksperimenter med farlige patogener, siger han. De sagde, at det ville tage et par år, siger han, en forsinkelse, som han mente var ganske rimelig. Men efter 8 år findes der ikke noget sådant laboratorium.

”Manglen på en sådan facilitet har hæmmet vores arbejde betydeligt, ” indrømmer han. ”Måske var det min naivitet, der gjorde det muligt for mig at tro, at det ville fungere.” Samtidig tilføjer han, ”Bortset fra biosikkerhedslaboratoriet, som er et stort emne, har jeg haft enestående materielle og menneskelige ressourcer at gøre min videnskab. ”

Fysiker Carlos-Andres Palma har ikke lidt sådanne tilbageslag, siden han kom til det kinesiske akademi for videnskaber (CAS) Institut for fysik i Beijing i 2017. Palma, lektor i molekylær arkitektur og grænseflader, siger muligheden for at designe og fremstille præcision blød- materieenheder er grunden til, at han forlod Max Planck Institute for Polymer Research i Mainz, Tyskland, og kom til Kina i 2017. Og han er meget tilfreds med den videnskabelige støtte, han har modtaget.

”Jeg var lige fyldt 33 år, da jeg først hørte om denne mulighed, ” siger Palma, der voksede op i Costa Rica og studerede i Frankrig, før han kom til Tyskland. "Muligheden for at opbygge et laboratorium som dette, mens du stadig er relativt ung med adgang til alle disse top-notch-forskere [hos CAS], er det, der gjorde det så attraktivt." Havde han boet på Max Planck, tilføjer Palma, "det ville have taget mig 10 år at blive instruktør ”med samme grad af autonomi.

Spanjolen Jose Pastor-Pareja, en genetik til frugtflue, tilbyder en lignende grund til sin beslutning om at komme til Tsinghua i 2012. Efter at have afsluttet en postdoc ved Yale University med Tian Xu, nu vicepræsident for det 1-årige Westlake University i Hangzhou, Kina, Pastor-Pareja planlagde at vende tilbage til Spanien for at forfølge en akademisk karriere.

”Jeg blev tilbudt en uafhængig position, men timingen var dårlig, fordi Spanien stod overfor en økonomisk krise, ” forklarer han. ”Og der var muligheder i Kina. Tsinghua var allerede et meget godt sted, og nu er det i den globale top 20. Dens faciliteter til strukturel biologi er vidunderlige. Og der er sandsynligvis mere end 40 frugtflyvelaboratorier alene i Beijing, måske den højeste koncentration i verden. ”

Understøtter top talent

De udenlandske fakultetsmedlemmer, som ScienceInsider har interviewet, har haft generøs støtte til at oprette deres laboratorier og finansiere deres forskning samt bolig- og rejsegodtgørelser, der supplerede deres løn. Javid siger, at hans samlede startpakke var på mere end $ 2 millioner, og andre forskere nævnte sammenlignelige beløb. Ud over, hvad deres institutioner leverede direkte, nød de fleste forskere også godt af en række initiativer, ofte omtalt kollektivt som det tusindtalsprogram, som den kinesiske regering lancerede for mere end 10 år siden for at tiltrække verdens bedste forskere.

Betingelserne for disse udenlandske talentprogrammer varierer afhængigt af niveauet for videnskabelig præstation og sponsororganisationen. Javid ankom faktisk, før Tsinghua begyndte at inkludere sådanne programmer i dets tilbud, siger han, og pastor-Pareja anslår, at hans tusindtalstilskud kun udgjorde cirka en fjerdedel af hans samlede startpakke.

Pastor-Pareja afviser tanken om, at tusind talenter-programmet er et værktøj til akademisk spionage. Det er ikke andet end talentrekrutteringsprogrammer i Europa, siger han, og lige så uskyldige.

”Når du ansøger om en fakultetsstilling her [hos Tsinghua], opfordrer de dig til også at ansøge om tusinde talenter, ” siger han. ”Det svarer fuldstændigt til Marie Curie-stipendierne under Horizon 2020 for forskere, der ønsker at flytte tilbage til Europa.”

”Så det er latterligt at se det betegnet som en kvasi-terrororganisation designet til at stjæle ting, ” fortsætter pastor-Pareja. ”Det er bare en anden måde at rekruttere talent på.”

John Speakman, en skotsk fysiolog, der driver det molekylære energilaboratorium ved CAS Institute of Genetics and Developmental Biology i Beijing, deler Pastor-Parejas kærlige følelser over for programmet. ”Det skete kl. 10:30 den 11. juli 2011, ” siger Speakman, der husker det nøjagtige tidspunkt, hvor han modtog en e-mail, hvor han meddelte, at hans ansøgning til programmet var blevet accepteret. Denne meddelelse, tilføjer han, markerede "starten på et fantastisk eventyr."

Derefter direktør for Institut for Biologiske og Miljøvidenskaber ved University of Aberdeen i Storbritannien, Speakman havde besøgt Kina fire gange om året i 3 til 4 uger ad gangen og udført feltarbejde på det tibetanske plateau med kolleger fra CAS Institut for zoologi. Prisen betød, at han kunne vende det arrangement, det vil sige tilbringe 9 måneder om året i Kina og resten af ​​hans tid tilbage i Aberdeen, hvor han fortsætter med at drive et laboratorium.

Speakman havde også ønsket at flytte sin forskning væk fra zoologi og til laboratoriebaseret molekylærbiologi. I overensstemmelse hermed tillod prisen ham mulighed for at oprette butik på CAS's genetikinstitut, der lå ved siden af ​​zoologisk institut.

Selvom han siger, at CAS-embedsmænd stærkt støttede hans ansøgning, mistænker Speakman, at hans ankomst ikke var så stor aftale for dem. ”De regnede sandsynligvis med, at jeg ville blive i et par år, og de kunne sige, at de havde en medarbejder i tusind talenter, der arbejder for dem, ” spekulerer han. Speakmans arbejde med, hvordan organismer bruger energi, gik imidlertid så godt, at da den 5-årige pris sluttede, havde han ikke noget ønske om at skodde sit CAS-laboratorium.

Den skotske fysiolog John Speakman (til venstre) driver et laboratorium i Beijing, mens han opretholder sin tilknytning til Det Forenede Kongeriges universitet i Aberdeen, hvor han også har et laboratorium.

Agata Rudolf

”Da jeg kom, fik jeg at vide, at prisen for tusinder af talenter var fornybar, og at jeg kunne ansøge igen, ” minder han om. ”Det viste sig ikke at være tilfældet. Så det øjeblikkelige spørgsmål for CAS var, hvem der skulle hente min løn. ”

CAS-embedsmænd foreslog, at han ansøgte om et CAS-program, kaldet President's International Fellowship Initiative (PIFI), der ville betale for 60% af hans løn. At få den 3-årige pris i slutningen af ​​2017 løste også et andet problem, som Speakman stod overfor.

”Jeg er 60, og pensionsalderen her er 60, ” siger han. ”Men der er undtagelser. Og at have denne bevilling giver mig ret til at blive rundt. Min intention er at blive her, indtil jeg går på pension. ”

Læring reberne

Vestlige forskere, der arbejder i Kina, skal navigere i landets formidable - og uigennemsigtige - forskningsbureaukrati uden at kende spillereglerne og uden sprogfærdighederne for at lære dem på egen hånd. Det betyder at stole på deres kinesiske kollegers råd og god vilje.

Den franske neurovidenskabsmand Quentin Montardy kom til Shenzhen institutter for avanceret teknologi (SIAT) i 2014 som postdoc for at arbejde sammen med Liping Wang, der uddannede sig under optogenetikpioneren Karl Deisseroth ved Stanford University i Palo Alto, Californien. ”Jeg ville have et godt laboratorium, så jeg kiggede efter nogen, der havde mestret en ny og meget kraftfuld teknologi, ” forklarer Montardy.

Efter at have modtaget et oprindeligt tilskud fra SIAT, havde Montardy brug for sin egen finansieringskilde for at få status som en assistent-efterforsker. Han blev opfordret til at ansøge om CAS PIFI-programmet for unge forskere.

”Heldigvis”, husker han, ”skulle ansøgningen være på engelsk såvel som på kinesisk. Og det var en lettelse. Fordi jeg aldrig ved nøjagtigt, hvad der er i den kinesiske version ”af et tilskudsforslag.

At være udlænding kan endda være en lille fordel ved at sikre mere tid i laboratoriet, siger Pastor-Pareja. ”Som ethvert fakultetsmedlem i USA eller Europa skal du tjene i en række udvalg, ” forklarer han. ”Men jeg er i den lave ende af dette krav. Fordi jeg ikke taler kinesisk, ville jeg have en begrænset værdi i at udføre papirarbejdet, som er rigeligt her. ”

En forskel mellem Kina og mange akademiske laboratorier i Vesten er den reducerede afhængighed af postdokumenter. Topkinesiske kandidatstuderende, der er interesseret i en akademisk karriere, opfordres til at rejse til udlandet for deres postdoktoruddannelse med den forståelse, at den udenlandske erfaring vil sætte dem på hurtige baner for en position derhjemme. Men ulempen med denne praksis er en mindre indenlandsk pulje af topnoterede postdokser.

Til sammenligning er kandidatstuderende rigelige, da antallet af kinesiske kandidatuddannelser inden for videnskaben vokser hurtigt. Men regeringen regulerer, hvor de kan studere. Hvert institut eller universitet får en kvote, der giver embedsmænd mulighed for at kontrollere tilstrømningen af ​​studerende fra landdistrikter til allerede overbelastede byer.

Dette kvotesystem kan være en udfordring for nogen, der opretter et laboratorium på en institution, der søger at hæve sin forskningsprofil gennem nye ansættelser. ”Hvis et institut vokser og påtager sig flere PI'er [hovedundersøgere], og kvoten ikke er hævet, ender du med et pres på antallet af studerende, du kan føre tilsyn med, ” forklarer Speakman.

Speakman betragter sig som heldig. ”Jeg fik en ret gunstig aftale: Jeg kunne tage to studerende ind et år og den ene studerende det næste. Normalt får et fakultetsmedlem en studerende hvert andet år. ”Efter at Pastor-Pareja fik tiltræden sidste år steg hans årlige kvote fra en til to studerende.

Palma lærte om kvotesystemet, som han kaldte ”en ubehagelig overraskelse”, først efter at han kom til CAS fysikinstituttet. Men han har siden lært, hvordan man kommer omkring det: betale for at støtte en studerende, der er dækket af en anden forsker. ”Det fungerer, hvis man kender andre fakultetsmedlemmer, ” siger han.

Speakman tilføjer: ”Selvfølgelig har du brug for kontakter. Og det kan tage tid, før en udenlandsk videnskabsmand udvikler disse kontakter. ”

Den udenlandske cachet

De fleste udenlandske forskere kommer til Kina med et væld af kontakter, både i deres hjemland og fra hele verden. Kinesiske forskere er ivrige efter at bruge dette netværk, siger Javid.

”Der er denne cachet, der kommer fra et samarbejde med et oversøisk laboratorium, ” siger Javid. ”Det er ironisk. Hvis jeg ville have taget et job på et britisk universitet, ville det have været lettere at etablere et samarbejde med Kinas CDC [Center for Disease Control and Prevention] end at gøre det fra Tsinghua. ”

Javid har også fundet en måde at drage fordel af den høje respekt, der er tildelt udenlandske forskere. ”Der er et kvalitet BSL-3-laboratorium i Beijing, ” siger Javid. ”Men jeg vidste ikke, at laboratoriet eksisterede, fordi det ikke foretager nogen TB-undersøgelser. Og den eneste måde, jeg fandt ud af om det, er, at en berømt TB-forsker fra Amerika så mig op under et besøg på det laboratorium og introducerede mig for den anden gruppe. Og nu er vi startet et samarbejde. ”

Venner og familie

Vestlige forskere siger, at der ikke er nogen måde at undgå at føle sig isoleret efter ankomsten til Kina. Men der er måder at bryde igennem denne isolation, siger de. For nogle bringer det deres ægtefælle og familie med. For andre bygger det på et nyt netværk af kolleger og venner eller omfavner seværdigheder og lyde fra deres nye hjem.

”For virkelig at få det til at fungere, ” siger Speakman, ”skal du have din familie med dig. Jeg har kendt folk, der kommer af sig selv til det 3-måneders [Thousand Talents-lignende] program, og det har en tendens til ikke at fungere så godt. Hvis du forpligter dig til en stor tidsblok, kan du skubbe ting frem. ”

Speakman siger, at han var heldig at have en kone, der var villig til at flytte, og børn, hvis skolegang ikke var negativt påvirket af flytningen. For Javid var det familiære bidrag endnu mere direkte.

”Min oprindelige plan var at gå tilbage til England [efter sin postdoc i Harvard], ” minder han om. ”Men min kone sagde: 'Nu er det tid til at være modig og gøre noget andet.'”

Kina var et oplagt valg, tilføjer han. Faktisk, da hans oprindelige forespørgsel om Tsinghuas udstationering af en fakultetsstilling blev opfyldt ved tavshed, skrev han hurtigt tilbage: "Min kone og jeg tror, ​​at Kina er fremtidens land."

Den franske mikrobiolog Sébastien Leclercq ville ikke være uenig i denne geopolitiske vurdering. Men efter at have tilbragt 2 år som postdoc ved CAS Institute of Microbiology i Beijing (IMCAS) vendte han og hans kinesiskfødte kone tilbage til Frankrig i 2014 for at tage et job hos landets National Institute for Agricultural Research i Loire Valley.

Dens pastorale omgivelser var en stor attraktion, siger han. ”Videnskabeligt var [IMCAS] meget god, ” siger han om sin tid med Jie Feng, der studerer antimikrobiel resistens hos husdyr. ”Laboratoriet var opdateret med meget nyt udstyr, og folkene der var ivrige efter at gøre god videnskab.”

”Men jeg vidste, at storbyer ikke var, hvor jeg ville bo. Jeg gik der for at teste den idé, og trods videnskaben kunne jeg ikke gøre det. ... Nu er vores liv her, og vi nyder begge det meget. Jeg tror ikke, vi nogensinde vil vende tilbage [til Kina]. ”

Ser frem til

Personlige og professionelle overvejelser har også fået Javid til at tænke hårdt over hans næste karriereudflytning. Men uanset hvad der sker, siger han, at han ikke har beklager sin tid i Kina.

”Den tillid, som universitetet har vist mig, har gjort det muligt for mig at udvikle en dristig vision, ” siger han. ”Selv hvis halvdelen af ​​det, vi prøvede, ikke fungerede, gjorde det nok, at vi kunne give os et navn. Til nyt fakultet vil jeg anbefale [at komme til Kina] uden tøven. ”

Sådanne gushing-påtegninger er muligvis ikke længere engang nødvendige for at tiltrække vestlige-uddannede forskere i Kina, siger nogle udlændinge. ”Den nuværende hårdhed [i USA over påstået akademisk spionage] gør tingene vanskeligere for kinesiske videnskabsfolk og slår fordelene ved at gå til USA for en akademisk karriere, ” siger Pastor-Pareja. ”Når du tænker over det, er det nøjagtigt, hvad [Kina] ønskede at gennemføre [under tusindtalernes program], for at bringe topforskere til Kina.”

Pastor-Pareja siger, at han ikke ville blive overrasket over at begynde at se konkrete beviser på nedbruddet i arbejdet i rekrutteringskomiteer i Tsinghua, som han tjener. Og han kan også drage fordel. ”Jeg ville være glad for at tage et par postdokser med den rigtige baggrund, hvis de er nødt til at forlade USA i en fart, ” siger han.

Pastor-Pareja forudsiger, at den politiske vanvid vil dø ned, hvis en demokratisk kandidat vinder det amerikanske præsidentvalg i 2020. ”Kineserne har ikke rigtig reageret, hvilket jeg synes er den rigtige ting at gøre, ” tilføjer han.

I mellemtiden er emnet dog tilstrækkeligt følsomt til, at nogle europæiske videnskabsfolk, der har arbejdet i Kina, ikke ville diskutere spørgsmålet, når de blev kontaktet af ScienceInsider. ”Jeg kan ikke se, hvordan det ville gavne mig at tale med dig, ” siger en britisk videnskabsmand, der anmodede om anonymitet. ”Jeg blev finansieret af tusind talentprogrammet, og dets modtagere målrettes. Det kan også påvirke mine chancer for at få et amerikansk visum. ”

”Jeg er klar over, at jeg er meget forsigtig, ” tilføjede videnskabsmanden. ”Men jeg vil ikke bringe disse forhold i fare.”