Vold og usikkerhed truer mexicanske teleskoper

Det store millimeterteleskop i den mexicanske delstat Puebla har reduceret de videnskabelige operationer alvorligt i kølvandet på carjackings og røverier.

Dario Lopez-Mills / AP-foto

Vold og usikkerhed truer mexicanske teleskoper

Af Lizzie WadeFeb. 6, 2019, 17:15

To astronomiske observatorier i Mexico har skaleret adgang og operationer tilbage på grund af sikkerhedstrusler, oplyste Mexicos National Institute of Astrophysics, Optics and Electronics (INAOE) i San Andrés Cholula den 5. februar. Det store millimeterteleskop (LMT) og Cherenkov Gamma-Ray Observatory (HAWC) med høj højde er begge placeret på vulkanen Sierra Negra i den mexicanske delstat Puebla. Motorvejen, der fører til bjerget, er blevet et mål for carjackings og røverier i de seneste uger, da en kamp intensiveres mellem den mexicanske regering og brændstofstyver. Videnskabsmænd og teknisk personale har stoppet besøgene i HAWC og annulleret en planlagt reparationstur, mens LMT har reduceret sine videnskabelige operationer til ”det blotte minimumsniveau”, siger INAOEs astrofysiker og LMT-direktør David Hughes. ”Jeg kan ikke med ansvar fortsætte den videnskabelige drift af teleskopet, før disse spørgsmål er løst.”

LMT er et teleskop med en skål, der fungerer ved millimeterbølgelængder. Det fælles US-Mexico-projekt er en del af det verdensomspændende Event Horizon Telescope, der forsøger at forestille sig et sort hul. Normalt ville LMT være vært for forskere til observationer om natten og vedligeholdelses- og ingeniørbesætninger i løbet af dagen. Det var klar til at starte observationer med en ny skål på 50 meter, op fra 32 meter, inden det, som Hughes kalder "en alvorlig sikkerhedshændelse", fik ham til at reducere drastisk. Han afviste at beskrive hændelsen eller sige nøjagtigt, hvad der gøres for at beskytte medarbejdere og samarbejdspartnere.

HAWC er blevet mindre påvirket. Observatoriet, også et fælles USA-Mexico-projekt, ser efter gammastråler og kosmiske stråler, der bombarderer Jorden ved at registrere den blå glød fra Cherenkov-stråling, der produceres, når disse højenergipartikler passerer gennem store tanke med renset vand. I modsætning til LMT drives det eksternt, hvilket betyder, at det kan ”fortsætte med normale operationer, tage data dag og nat, ” siger Andrés Sandoval Espinosa, en astrofysiker ved det nationale autonome universitet i Mexico i Mexico City og en talsmand for HAWC. Indtil videre er dens forskere og personale ikke blevet truet eller skadet. Men et planlagt besøg for udstyrsreparationer er blevet aflyst, siger Petra Hüntemeyer, en astrofysiker ved Michigan Technological University i Houghton og en talsmand for HAWC. ”Vi besluttede at være på den sikre side.”

Dette er første gang, at sikkerhedstrusler har haft en så dramatisk effekt på begge observatorier. Sierra Negra-regionen er blevet et centrum for en regeringsnedbrud på organiserede kriminelle grupper, der stjæler olie og benzin fra rørledninger for at sælge på det sorte marked. Meget af det brændstof, der er bestemt til Mexico City, passerer gennem rørledninger i regionen omkring Sierra Negra. Den mexicanske præsident Andrés Manuel López Obrador har midlertidigt lukket nogle rørledninger og sendt soldater for at bevogte andre. Kriminelle grupper har intensiveret deres indsats og vold som reaktion.