Amerikanske universiteter revurderer samarbejdet med udenlandske forskere i kølvandet på NIH-breve

Hovedcampus ved Baylor College of Medicine i Houston, Texas

Baylor College of Medicine

Amerikanske universiteter revurderer samarbejdet med udenlandske forskere i kølvandet på NIH-breve

Af Jeffrey MervisApr. 26, 2019, 11:40

Adam Kuspa forsøger at foregribe forespørgsler fra sin institution s største kilde til finansiering af forskning, US National Institutes of Health (NIH) i Bethesda, Maryland. Vi vil gerne fortælle NIH ting, inden de spørger os, siger Kuspa, senior vicepræsident og dekan for forskning ved Baylor College of Medicine (BCM) i Houston, Texas.

I august 2018 bad NIH-direktør Francis Collins BCM og tusinder af andre institutioner om at være mere opmærksomme på at forsvare den amerikanske forskningsvirksomhed mod indsats fra skrupelløse udenlandske regeringer med at stjæle ideer og teknologi. Kuspa havde netop deltaget i en klassificeret Federal Bureau of Investigation-orientering om emnet for de akademiske ledere i Houston-området og regnede med, at problemet var ved at blive opvarmet. Så han bestilte en revision af de udenlandske tilknytninger til hvert BCM-fakultetsmedlem med den nuværende NIH-finansiering. Gennemgangen, der ikke blev afsluttet indtil udgangen af ​​året, har betydet, at omkring 500 af kollegiets 3500 forskere erhvervslivets professionelle liv.

Men Kuspa s forsøg på at holde sig foran NIH blev intet. Få måneder efter revisionen modtog BCM breve fra NIH, hvor de bad om fire videnskabsfolk, som den mente havde overtrådt agenturets regel, der krævede dem at afsløre alle udenlandske bånd, der vedrører deres forskning.

BCM blev ikke udpeget. Tidligere denne måned fortalte Collins kongressen, at lignende NIH-breve havde givet anledning til efterforskning ved mere end 55 institutioner. Og BCM s nabo ved siden af, MD Anderson Cancer Center, flyttede til at skyde tre fakultetsmedlemmer i denne måned, efter at NIH meddelte det om potentielt alvorlige overtrædelser af fem fakultetsmedlemmer, herunder deling af fortrolige ansøgninger og undlader at rapportere udenlandsk finansiering og forretningsbånd. (MD Anderson havde allerede suspenderet mindst en af ​​de videnskabsfolk, der er navngivet af NIH efter en undersøgelse, der stadig er i gang.)

BCM undersøgte de tre fakultetsmedlemmer, der blev navngivet af NIH i brevene den 29. november. Hver af de tre havde aftaler på kinesiske universiteter, som Baylor vidste om, men de blev ikke altid rapporteret korrekt, fortæller Kuspa og bemærkede, at de tre blev født i Kina og er nu naturaliserede amerikanske borgere. To af de tre holdt bevillinger fra den kinesiske regering, som ikke blev afsløret korrekt og ikke gennemgik den krævede gennemgang af Baylor for forskning i interessekonflikt.

Efter at have gennemført anmeldelsen, siger Kuspa, besluttede Baylor, at ingen skulle disciplineres. I stedet, siger han, meddelte Baylor NIH, at det har korrigeret posten ved at sikre sig, at alle deres udenlandske tilknytninger er opført i biosketch, der ledsager enhver føderal tilskudsansøgning, samt de årlige statusrapporter, som støttemodtagere indgiver med finansieringsbureauer, og i enhver publikation, der stammer fra den NIH-finansierede forskning. Den har også finjusteret sine interne procedurer for at markere ethvert tilskudsforslag med en udenlandsk komponent. Målet er at sikre, at forslaget er grundigt undersøgt NIH kræver, at forskere forklarer, hvorfor de er nødt til at samarbejde med en udenlandsk partner før der indsendes.

Det er umuligt at vide, hvor MD Anderson og BCM passer sammen med et kontinuum af institutionelle svar på NIH-breve. Ingen anden institution, som ScienceInsider har kontaktet, har været villig til at diskutere sit svar på NIH-breve, der markerer individuelle fakultetsmedlemmer; de fleste vil ikke engang bekræfte, at de har modtaget nogen breve.

Dette e-mail-svar fra forskningschefen ved et større forskningsuniversitet er illustrerende: ”Vi er midt i undersøgelsen… og vejer i øjeblikket de forskellige muligheder. Vi tager udenlandsk indflydelse alvorligt, men ønsker, at vores respons skal måles og gennemtænkt. ”

Arbejder i mørke

Den relativt milde karakter af overtrædelserne på BCM kan have gjort Kuspa mere villig til at tale om dem offentligt. ”Vi har ikke set noget bevis for ondskabsfuld ondskab eller forsøg på at erhverve intellektuel ejendom eller handle uhensigtsmæssigt, ” siger han om de fire forskere. ”Og vi blev ikke bedt om at undersøge noget af det.”

På samme tid, siger Kuspa, har BCM ikke simpelt set været tilbage som normalt. NIH-brevene, siger han, har afsløret, hvor svært det er for en institution at overvåge forskernes udenlandske bånd og omfanget af dens uvidenhed.

”Vi ønskede at gøre denne revision på en måde, der ikke ville skade internationalt samarbejde, som alle er enige om er en god ting i biomedicinsk forskning, ” siger Kuspa. ”Og det første skridt er at beskrive, hvilke samarbejder der findes.”

For at gøre det har BCM-administratorer været afhængige af fakultetsmedlemmer og deres afdelingsformænd. ”For at være ærlig, ” siger han, ”vi har ingen måde at vide om nogle af disse tilknytninger, medmindre de fortæller os.” Denne afhængighed har fået medicinskolen til at overveje flere trin, der kan ændre, hvordan dens fakultetsmedlemmer interagerer med kolleger omkring verden.

En større ændring under overvejelse ville fjerne dobbeltbestemmelser, det vil sige, at fakultetet kan betjene et andet laboratorium på en anden institution. Sådanne arrangementer, som ikke er usædvanlige, afspejler videnskabens globale karakter, erkender Kuspa. De tillader institutioner at benytte sig af ekspertise, der ikke findes på hjemmecampus, styrke internationale bånd og, når de er beliggende i et udviklingsland, hjælpe med at opbygge global kapacitet.

Strækket for tynd?

Men sådanne dobbeltforbindelser er blevet en lynstav for dem, der advarer om, at fremmede lande forsøger at stjæle amerikanske teknologier, der delvis er udviklet af føderalt finansierede tilskud til universitetsforskere. Et meget synligt mål har været Kinas tusindtalsprogram, en decadelong bestræbelse på at oprette bånd med etniske kinesiske forskere, der arbejder uden for Kina ved at tilbyde dem forskningsstøtte, løn og andre frynsegoder. Et almindeligt arrangement af tusinder af talenter involverer fakultetsmedlemmet, der tilbringer et par måneder om året i Kina, mens de bevarer deres position i USA.

”Vi har gjort det i fortiden, ” siger Kuspa og husker en håndfuld af sådanne arrangementer, som han godkendte som formand for medicinsk skolens biokemiske afdeling. Men de politiske vinde er skiftet, siger han, og han mener, at fremgangsmåden ikke længere er bæredygtig.

”Uafhængigt af NIHs voksende bekymring [over udenlandske tilknytninger], ” siger Kuspa, ”er det blevet mere og mere tydeligt, at det er ekstremt vanskeligt, hvis ikke umuligt, at føre tilsyn med fakultetsmedlemmer, der udføres på en anden institution, især en, der er i udlandet. Så fremover gør vi for at afskrække den slags interaktioner. Og for arveaftaler tænker vi hårdt på [om] at forny dem, og det vil vi sandsynligvis ikke. ”

Kuspa håner tanken om, at den nye politik ville hindre et fakultetsmedlems produktivitet eller kvaliteten af ​​den videnskab, der udføres. ”Nej, jeg er ikke bekymret, for de kan stadig samarbejde, ” siger han. ”Det andet laboratorium er generelt baseret på at have et godt forhold til en person i en anden afdeling eller på en anden institution. Så hvorfor ikke bare samarbejde? ”

”Og jeg taler ikke kun om Thousand Talents-programmet eller endda et laboratorium i Kina, ” siger han. ”Forestil dig, hvis jeg skulle undersøge et af mine fakultetsmedlemmer for en påstand om videnskabelig misforhold? Jeg ville ikke have nogen status som Baylors officielle repræsentant i [et andet] land.

BCM har i øjeblikket ikke en politik, der udelukker dobbeltudnævnelser, understreger Kuspa. Hvis nogen ville argumentere for en anden aftale, ville vi undersøge det, siger han. Men jeg tror baren er hævet.

Til forsvar for partnerskaber

Lars Steinmetz citerer sin egen videnskabelige karriere for at gøre sagen til fordelene ved dobbeltudnævnelser. Biofysiker har nu dobbelt, ansat aftaler på Stanford University i Palo Alto, Californien og European Molecular Biology Laboratory (EMBL) i Heidelberg, Tyskland, hvilket betyder, at han samtidig driver to betydelige laboratorier på to kontinenter. Han tilbringer 3 uger på hvert laboratorium, og hver mandag kl. 8 om stillehavet og kl. 17 tysk tid he leder en 2-timers gruppe videokonference, uanset hvor han tilfældigvis er.

På trods af denne peripatetiske rejseplan, ville han ikke have det på nogen anden måde.

I har stillet mig det spørgsmål i 15 år, fordi det kræver et stort engagement med hensyn til tid og rejser, siger han. Jeg ville ikke gøre det, hvis jeg ikke troede, at der er mange fordele videnskabeligt. Det sætter os i stand til at gøre ting, som vi ellers ikke ville være i stand til at gøre [med et enkelt laboratorium]. Så jeg ville ikke ønsker at give det op.

Faktisk har Steinmetz besluttet at fordoble arrangementet. He s foretog finansiering fra et privat stiftelse til at lancere et kombineret postdoktorprogram i sommer på de to institutioner som en del af Life Science Alliance, han leder. Mere end tre dusin fakultetsmedlemmer i Stanford og EMBL er allerede enige om at give laboratorieplads til det, han kalder high-risk, høj belønning -projekter, der er lagt af de nyligt præciserede ph.d.-studerende Jeg synes, at sa et ret godt tegn på, at de ser fordelene ved at arbejde med forskere ved en anden institution, siger han.

Videnskab har virkelig ingen grænser for Steinmetz, der tiltrådte EMBL i 2003 og blev ansat af Stanford i 2013, hvor han havde beholdt et lille laboratorium efter at have optjent sin ph.d. i 2001. Denne måned offentliggjorde han et papir i samarbejde med et team af kinesiske forskere, hvoraf den ene har været en videnskabelig partner i mere end et årti. They havde allerede gjort eksperimenterne, og de ønskede hjælp til at tolke dataene, fortæller han om arbejdet, som dokumenterede, at brug af genredigeringsværktøjet CRISPR i musembryoner gav et overraskende stort antal off-target mutationer .

Hans vigtigste samarbejdspartner, Wu Wei, har en lignende international stamtavle. Wei havde kontaktet Steinmetz som kandidatstuderende i Kina og lavet en postdoc med Steinmetz på EMBL, før han arbejdede i Steinmetz s laboratorium som personale videnskabsmand i Stanford. Nu er han en professor ved Partner Institute for Computational Biology i Shanghai, Kina, en fælles indsats mellem det kinesiske videnskabsakademi og Max Planck Institute. Wei flyttede dit sidste år ved hjælp af et tilskud fra programmet Thousand Talents.

Samarbejdsarbejdet blev udført og offentliggjort inden for 9 måneder, siger Steinmetz, et eksempel på, hvor godt ting kan gå, hvis man drager fordel af hvem der er derude. Selvfølgelig har alle et netværk. Men jo større netværket er, jo lettere er det at finde den rigtige partner.

Massachusetts Institute of Technology ser nærmere på

På et tidspunkt, hvor ethvert udenlandsk forskningssamarbejde tiltrækker ekstra kontrol, kan det imidlertid være vanskeligt at finde den rigtige partner. Miljøet er blevet så bedrøvet, at Massachusetts Institute of Technology (MIT) i Cambridge for nylig annoncerede en ny tretrinsproces til evaluering af evalveret risiko for projekter, der involverer Kina, Rusland og Saudi-Arabien. I modsætning til tilfældet med BCM og MD Anderson ser det ud til, at dets handlinger er motiveret af et ønske om at dæmpe sig udefra kritik snarere end at forhindre en form for regeringsindgriben.

I et brev af 3. april til MIT-samfundet beskriver lektor Provost Richard Lester og vicepræsident for forskning Maria Zuber den nye tilgang som en måde at engagere verden effektivt, med ansvarlig styring af risici og i overensstemmelse med vores værdier community. Brevet indeholdt også nyheden om, at MIT ikke vil strejke ny forskning om to kinesiske højteknologiske virksomheder, Huawei og ZTE.

(Den amerikanske regering har anklaget Huawei for at stjæle intellektuel ejendomsret og lyve om dens overholdelse af amerikansk handel og økonomiske sanktioner mod Iran. Sidste sommer ophævede regeringen sit forbud mod amerikanske virksomheder, der sælger til ZTE, efter at selskabet erklærede sig skyldig i overtrædelse af handelssanktionerne. I februar fordømte MIT-præsident Rafael Reif den saudiske regering s reaktion på mordet på journalisten Jamal Khashoggi, men sagde, at den fortsat ville acceptere finansiering fra saudiske enheder.)

I henhold til den nye MIT-politik vil ethvert foreslået samarbejde med de tre navngivne lande blive kontrolleret af et team af universitetsledere, der er bekendt med føderale love og regler for interaktion med udenlandske parter. Hvis der stadig er spørgsmål, vil projektet blive sendt videre til Lester. Han ville derefter beslutte, om det skulle gennemgås af et fakultetsstyret stående udvalg for internationalt engagement eller en ”senior risikogruppe” bestående af ham selv, Zuber og MITs generelle rådgiver.

Zuber afviste at diskutere begrundelsen for de nye procedurer og sagde, at det var for tidligt at måle virkningen heraf. Men hun fortalte The Tech, MITs campusbaserede avis, at de nye procedurer er ment ”at lade vores forskere føle sig godt tilpas og give dem et dækning, hvis noget går galt.”

MIT har sagt, at det ikke har modtaget nogen breve fra NIH, der beder om individuelle fakultetsmedlemmer, og Zuber fortalte The Tech, at "ingen i regeringen sagde, at de truer vores finansiering." Hun kaldte de nye procedurer en måde at "tage sig af vores institution og vores forskere. ”

En del af jobbet

Kuspa er ikke overrasket over, at NIH fandt tilfælde, hvor udenlandske bånd ikke blev rapporteret til agenturet. ”Det er let at finde uoverensstemmelser, ” siger han. ”Enhver kan gøre det. ... Hvis du har adgang til det, vi sender til NIH, er alt hvad du skal gøre at se på de resulterende publikationer fra den pågældende PI [hovedundersøger] eller fra denne bevilling, ”og derefter markere alle tilknyttede selskaber, der er citeret i de publikationer, der ikke blev rapporteret til NIH.

Kuspa håber, at den igangværende revision vil hjælpe BCM med at skifte fra at spille forsvar til lovovertrædelse, en position, han meget foretrækker. ”Jeg aner ikke, hvordan de valgte disse fire [forskere]. Men jeg kan fortælle jer, at vi ville have fundet ud af disse fire som en del af vores revision. ”

I betragtning af den øgede kontrol, mener Kuspa, at BCM muligvis kan få yderligere breve i de kommende måneder. Men han er ikke bekymret.

”Vi har alle slags akkrediteringsorganer og tilsynsorganer, og de stiller altid spørgsmål, ” siger han. ”Og vi reagerer. I forskningsadministration er det, hvad vi gør hver dag. ”