Rapporten beskylder både entreprenør og NSF for fejl ved bygningen af ​​et større økologisk observatorium

National Science Foundation (NSF) i Arlington, Virginia, hyrede en uerfaren entreprenør til et stort job, der var over hovedet og derefter ikke kunne tage skridt, når ting begyndte at gå galt. Det er afslutningen af ​​en uafhængig gennemgang af National Ecological Observatory Network (NEON), et uroligt videnskabeligt anlæg på 433 millioner dollars, der er under opførelse på snesevis af steder overalt i USA.

I december sidste år fyrede NSF entreprenøren, NEON Inc., med angivelse af en potentiel omkostningsoverskridelse på $ 80 millioner og fortsatte forsinkelser i færdiggørelsen af ​​projektet. Men NSF-embedsmænd deler skylden for disse problemer, sagde James Abrahamson, en uafhængig konsulent, der er hyret af NSF til at gennemgå projektet, i morges under en foreløbig rapport til National Science Board, NSF s tilsynsorgan.

NEON Inc. var som et gymnasieteam, der forsøgte at tackle et job, der kræver de færdigheder, som NBA [National Basketball Association] eller NFL [National Football League] har, ”sagde Abrahamson, en pensioneret amerikansk luftvåbnets løjtnantgeneral, der styrede det kontroversielle strategiske forsvarsinitiativ ("Star Wars") under Reagan-administrationen. ”I løbet af en årrække har de gjort fremskridt. Men de kunne ikke længere udgøre den tid, de havde tilbage. ”

I marts hyrede NSF Battelle Memorial Institute of Columbus til at afslutte bygningen og til at drifte NEON, som vil overvåge årtiers lange økologiske ændringer og arealanvendelse i kontinental skala. Battelle, en stor almennyttig organisation, der administrerer flere nationale institutter for energilaboratorier, har 90 dage til at forelægge en detaljeret plan for, hvordan den vil gøre det. Men det har allerede annonceret nyt lederskab for projektet og installeret et team i projektets hovedkvarter i Boulder, Colorado.

Selvom Abrahamson ikke nævnte Battelle ved navn, gjorde hans kommentarer det klart, at han ser den nye entreprenør som et stort skridt i kvaliteten.

”Det virkelige problem med NEON Inc. er, at holdet var meget lille, ” fortalte han bestyrelsen. ”Det havde nogle mennesker med god CV, men holdet havde ingen poster, der kunne henvises til, og ingen historie med at arbejde sammen. Teamet demonstrerede, at det ikke oprindeligt eller endda senere kunne overvinde projektets mange problemer og problemer og udføre dets mission inden for det godkendte budget. Værre er, teamet kunne ikke lære over tid og blive et integreret, dedikeret og synergistisk team. ”

NSF's tilsynsudvalg i det amerikanske repræsentantshus har gentagne gange grillet agenturets embedsmænd over, hvordan det administrerede projektet, ved hjælp af en række kritiske rapporter fra NSF-inspektørens generelle agenturets interne økonomiske vagthund som foder. NSF-direktør, Frankrig Córdova, ansat Abrahamson sidste efterår for at finde de ”grundlæggende årsager” til disse problemer, og hans rapport i morges understregede også manglerne ved NSF-ledelsen.

”NSF havde ikke tilstrækkelig historie i de tidlige stadier af dette projekt til at integrere NSF talent og procedurer, ” fortalte han bestyrelsen i en offentlig session, før det fortsatte diskussionen bag lukkede døre. "Som et resultat var det ikke i stand til fuldt ud at realisere alle de ukendte tidsplaner og omkostningseffekter af projektet, der medførte forsinkelser og skabte ledelsesudfordringer."

Abrahamson sagde, at han tror, ​​NSF har vendt et hjørne ved at øge sit eget managementteam, og han er optimistisk med hensyn til projektets fremtid. ”Ændringerne vil give NSF mulighed for at vurdere problemerne, hurtigt beslutte det bedste handlingsforløb for at løse det og implementere en løsning, der har en meget stor sandsynlighed for at forblive inden for projektets eksisterende budget og tidsplan, ” sagde han.

Bestyrelsen hørte også den endelige rapport fra en intern taskforce, som den oprettede sidste efterår, for at holde øje med NEON. Formanden, det pensionerende bestyrelsesmedlem Kelvin Droegemeier fra University of Oklahoma i Norman, pegede på problemer inden for både NSF og videnskabsstyrelsen, der bidrog til NEONs onde.

Agenturet skal være mere modtagelig for at ”høre dårlige nyheder”, sagde Droegemeier, samt have tilstrækkelig mange medarbejdere med viden om at bygge store faciliteter til at genkende, når der eksisterer et problem. Bestyrelsen skal også være mere engageret, tilføjede han. ”Det er ikke sådan, at bestyrelsen ikke var opmærksom, ” sagde Droegemeier, professor i meteorologi og vicepræsident for forskning. ”Vi havde mange spørgsmål. Men vi blev distraherede og har måske ikke fulgt igennem. Og vi har måske ikke haft ekspertisen til at forstå sådanne problemer som forvaltet værdistyring. ”

Abrahamson sagde, at han stadig polerer sin rapport, og en talsmand for NSF sagde, at det var for tidligt at kommentere indholdet. I mellemtiden siger Droegemeier imidlertid, at NEON forbliver på sporet. ”Det ligner Apollo 13, ” fortalte han sine kolleger. Det var ikke ta fiasko. I mange henseender vil erfaringerne gøre NSF stærkere og NEON mere vellykket .