Spørgsmål og svar: Den episke fortælling fra de videnskabsmænd, der afslørede mysteriet med monsunen

Sunil Amrith

Stephanie Mitchell / Harvard University

Spørgsmål og svar: Den episke fortælling fra de videnskabsmænd, der afslørede mysteriet med monsunen

Af David MalakoffDec. 18, 2018, 8:00 AM

I år var Indiens monsunregn - kritisk for landets høst og vandforsyning - under gennemsnittet for 13. gang på 18 år. Og alarmen spreder sig, når de årlige regn ikke kommer mellem juni og september, siger Sunil Amrith, en historiker ved Harvard University, der netop har udgivet en ny bog, der dokumenterer den lange søgen efter at forstå et af Asiens vigtigste vejrmønstre.

Amrith blev fascineret af monsunvidenskabens historie, mens han studerede migration blandt kystsamfundene i Sydasien. Nu udfolder han denne historie i uregelmæssige vand: Hvordan regn, floder, kyster og have har formet Asiens historie. Han udforsker også, hvordan stræben efter at kontrollere vand - uanset om han skal afværge oversvømmelser eller undgå tørkeudbrud - har formet Indiens og andre asiatiske nationers historie. Kirkus Reviews kalder bogen, der blev offentliggjort i sidste uge af Basic Books, en "livlig historie", der fremhæver de "uklare helte", der udviklede moderne meteorologi og byggede kunstvandingsprojekter, kanaler og dæmninger.

ScienceInsider talte for nylig med Amrith om sin forskning, bekymringer for, hvordan klimaændringer og menneskelige aktiviteter påvirker Indiens vandforsyning, og hans egne oplevelser med monsunen. Dette interview er redigeret for klarhed og kortfattethed.

Spørgsmål: Hvorfor besluttede du at skrive om monsunen og vandet?

A: Jeg tilbragte meget tid i kystområder i Indien og Sydasien med at studere migration, og som mange forskere tog jeg slags monsunen for givet. Det ses simpelthen som et baggrund. Klichéen er, at Indien altid kun er en dårlig monsun væk fra katastrofe. Men da jeg lærte om de mennesker, der havde forsøgt at finde ud af, hvad der får monsunen til at krydse, og hvorfor det varierer fra år til år, indså jeg, at vi ikke havde undersøgt alle konsekvenserne. [Monsunen] er forbundet med så mange ting - mad, oversvømmelser, dæmninger, klimaændringer, bæredygtighed. Det viste sig at være en meget større bog, end jeg forestillede mig.

Spørgsmål: Hvem blandt de tidlige monsun-forskere stod ud for dig?

A: Jeg blev især trukket til en karakter, Henry Blanford, der blev den første leder af det indiske meteorologiske departement [i 1875]. På en eller anden måde var han amatør. Han blev uddannet geolog og lærte på jobbet om meteorologi. Men han var virkelig den person, der oprettede denne enorme infrastruktur til overvågning af regn og vejr i Indien. Forskere stoler stadig på det. Og han var en af ​​de første til at genkende nogle af de [store mønstre] relateret til monsunen, selvom han ikke rigtig havde de nødvendige data for at forstå det hele. Han skrev til sine kolleger over det britiske imperium og fik information. Han var en af ​​de første til at observere tørkets synkronitet omkring store dele af verden. Vi ved nu, at det er forbundet med svingningen El Niño-La Niña.

Sp .: Du skriver, at Blanford, som var britisk, var usædvanlig i træning og støtte til sine indiske kolleger.

A: Han skiller sig ikke fra det typiske synspunkt om, at koloniforskere er meget eksklusive og hierarkiske. Han var en relativt åben person, ivrig efter at uddanne indiske meteorologer. Vi har et sjældent syn på Blanford, fordi en af ​​hans indiske stedfortrædere [Lala Ruchi Ram Sahni] skrev et memoir. Man får sjældent den slags adgang. Det meste af tiden er de indiske forskere [i kolonitiden] i skyggerne - vi ved ikke, hvad de gjorde. Men i 1930'erne er flere og flere af de højtstående embedsmænd i den meteorologiske tjeneste indiske, allerede inden Indien blev uafhængig [i 1947].

Sp .: Du gør gældende, at bestræbelserne på at udnytte vand og konstruere vand dybt har formet Indiens og andre sydasiatiske nationers historie.

A: Ja. De stod ofte over for enten for lidt eller for meget vand. Nogle gange har du begge på samme tid - oversvømmelser i [våde områder], tørke på steder, der er blandt de mest tørre i verden. Til sidst ser du [i Indien] fremkomsten af ​​denne idé om, at nationen skal frigøres fra klima. I områder, hvor nedbør ses som upålidelige, blev [dæmninger og andre] store infrastrukturprojekter bygget. Grundvandspumpning bliver en vigtig vandkilde [til kunstvanding].

Som et resultat er [Indiens] geografi af vand blevet fuldstændig inverteret. I århundreder var landbruget i landet det område, der modtog mest nedbør. Nu er de områder, der historisk var de tørreste, blevet blandt de mest produktive landbrugslande. Men grundvandet bliver meget udtømt. Spørgsmålet er, om dette er bæredygtigt. Det, der blev betragtet som et landbrugs mirakel, ses nu som skrøbeligt.

Spørgsmål: Du har for nylig offentliggjort et meninger i The New York Times om et nyt skub fra Indien og Kina til at bygge hundreder af dæmninger i Himalaya, både til at producere strøm og opbevare vand. Du har nogle stærke synspunkter om disse planer.

A: Jeg tror, ​​at den historiske fortegnelse viser, at det at stole på store projekter og rent tekniske og tekniske løsninger er en fejl og rejser nye risici. Dæmninger viser, at dæmningerne i Himalaya er særlig bekymrende. Indtil 1980'erne var det ikke levedygtigt at dæmpe floderne langt opstrøms i bjergene. Det har ændret sig, og risikoen er enorm. Dette er en seismisk aktiv zone, og de nedstrøms konsekvenser af en dæmningskollision ville være alvorlige. Der er økologiske risici. Og fordi disse floder krydser nationale grænser, er der risikoen for strategisk og politisk konflikt. Vi er nødt til at være mere opmærksomme på mindre lokale projekter og til bredere sociale, politiske og økologiske bekymringer.

Sp .: Du har også opfordret til mere opmærksomhed på, hvordan klimaændringer og skift i monsunen kan påvirke vandforsyningen.

A: Det er rigtigt. Du har f.eks. Smeltende gletsjere. Og der er en stigende mængde arbejde med, hvordan monsunen ændrer sig, og de faktorer, der driver disse ændringer. Det er ikke kun global opvarmning, men et helt sæt lokale og regionale faktorer. Planetopvarmning interagerer med aerosolemissioner og ændringer i arealanvendelse for at gøre monsunen meget uforudsigelig.

Q: Monsunens ankomst er en stor begivenhed i dele af Asien. Hvad er din mest mindeværdige monsun?

A: Jeg er vokset op i Singapore, men tilbragte meget tid i Indien som barn, og monsunens ankomst er bemærkelsesværdig. Du kan se, hvorfor det fejres i kunst, biograf og poesi. Jeg kan huske, at jeg var i Indien, da jeg skrev bogen, i 2015 eller 2016, og ventede bare efter måneder og måneder med unødig varme. Se vejrprognoserne spore det. Derefter kunne du bare se skyerne begynde at marsjere ind. Endelig begyndte regnen. Det var spektakulært.