Den magtfulde amerikanske senator opfordrer til, at NIH-støttemodtagere høres under høring om udenlandske påvirkninger

Senator Chuck Grassley (R IA) er formand for Senatets finansudvalg.

Bill Clark / CQ Roll Call / AP-billeder

Den magtfulde amerikanske senator opfordrer til, at NIH-støttemodtagere høres under høring om udenlandske påvirkninger

Af Jeffrey MervisJun. 6, 2019, 10:40

Forskning nyder typisk bipartisansk støtte i den amerikanske kongres. Men når det kommer til det stadig mere omstridte emne med akademisk spionage fra udenlandske regeringer, er politik aldrig langt fra overfladen.

Under en høring i Senatskomitéen for Finans opfordrede formand Chuck Grassley (R IA) de føderale agenturer til at gøre mere for at modvirke rlige, aggressive og vedvarende forsøg fra udenlandske enheder til at stjæle frugterne af USA-finansieret forskning. Hans opgaveliste omfattede en grundig undersøgelse af de udenlandske tilknytninger til potentielle støttemodtagere, noget som ikke er gjort nu.

Men den øverste demokrat i det indflydelsesrige panel, senator Ron Wyden fra Oregon, advarede om, at det at tage nye skridt for at udrydde nøjagtige spioner kunne skade den traditionelt åbne amerikanske forskningsvirksomhed. De, der er bekymrede over vitaliteten af ​​amerikansk forskning, sagde Wyden, skulle i stedet bekymre sig om præsident Donald Trumps videnhedspolitik.

Titlen på høringen Foreignende trusler mod skattepligtig finansieret forskning: Tilsynsmuligheder og politiske løsninger reflects Grassley s opfattelse af, at Kina og andre lande drager fordel af slappe amerikanske politikker. Høringen fokuserede på biomedicinsk forskning, hvilket betød at skinne et fokus på, hvordan National Institutes of Health (NIH) har slået ned på forskere, der ikke har afsløret udenlandske støttekilder i deres tilskudsansøgninger og statusrapporter om deres NIH-finansierede forskning.

NIH har givet 61 universiteter og forskningsinstitutioner meddelelse om tilsyneladende krænkelser fra fakultetsmedlemmer om dets regler vedrørende udenlandske tilknytninger, fortalte hovedniveau NIH-direktør Lawrence Tabak til udvalget. Sonden, der begyndte i august 2018, har genereret 16 sager, som NIH anså for voldelig nok til at underrette inspektøren for dets overordnede organ, Department of Health and Human Services (HHS). Og det har ført til de offentligt kendte afganger fra fem fakultetsmedlemmer ved to institutioner MD Anderson Cancer Center i Houston, Texas og Emory University i Atlanta.

Hvorfor ikke baggrundskontrol?

Grassley åbnede høringen ved at rose NIH for sin rolle i at gøre De Forenede Stater det bedste af det bedste, når det kommer til banebrydende medicinsk forskning. Men han var tydelig urolig af forskelle i personalereglerne, der styrer dens et ekstramuralt program, der giver finansiering til ikke-regeringsforskere, der arbejder på universiteter rundt omkring i landet, og dem, der gælder for NIH-beskæftigede forskere, der arbejder på agenturets hovedcampus i Bethesda, Maryland. NIH-medarbejdere gennemgår den samme kontrol som enhver statsansat, bemærkede han, mens de akademiske forskere ikke gør det.

Gør NIH baggrundsundersøgelser, inklusive en gennemgang med henblik på modforståelse, af PI'er [hovedundersøgere], inden de tildeler et tilskud til deres institution? ”Spurgte Grassley Tabak.

"Nej, det gør vi ikke, " svarede Tabak, før han tilføjede, "og de er ansatte på deres hjemmeinstitution."

Det svar sad ikke godt sammen med Grassley. Han vendte tilbage til emnet senere under høringen, da han afhørte Joe Gray, en biomedicinsk ingeniør ved Oregon Health & Science University i Portland - kun for at blive afvist igen.

”Tror du, at der skal være mere robuste kontrolprocedurer?” Spurgte Grassley Gray, som tidligere havde bemærket, at han engang havde haft en sikkerhedsklarering på øverste niveau, mens han arbejdede på Lawrence Livermore National Laboratory i Californien, et af tre atomvåbenlaboratorier, der drives af Institut for Energi. I stedet for at blive enige med formanden gav Gray et fuldstændigt forsvar af værdien af ​​internationalt samarbejde.

”Jeg erkender, at der har været misbrug af intellektuel ejendomsret og data, og der skal være en kraftig håndhævelse af love, der straffer lande og enkeltpersoner, der har begået sådanne krænkelser, ” svarede Gray. ”Men spørgsmålet om indførelse af yderligere kontrol er vanskeligt. Processen med at gøre dette vetting stigmatiserer hele samfundet, der bliver undersøgt og mindsker deres entusiasme for at komme til USA for at fremme vores videnskab. Jeg er bekymret for, at det mindsker vores egen evne til at innovere. ”

”De Forenede Stater repræsenterer kun 5% af verdens befolkning, ” fortsatte Gray, ”og vi trækker de bedste sind fra hele verden. Så hvad vi ikke ønsker at gøre er at formindske vores hjernevinst ved at gøre det uattraktivt for andre at komme her og hjælpe os med at løse store samfundsproblemer og danne de virksomheder, der driver den amerikanske økonomi. ”

”Jeg genkender oprigtigheden af ​​dit svar, ” svarede Grassley. ”Men jeg tror stadig, at der skal være mere kontrol.”

Efter høringen fortalte Grassley til ScienceInsider, at han ikke havde et specifikt forslag i tankerne. ”Da jeg sagde mere vetting, var det baseret på mit indtryk af de problemer, vi står overfor, ” forklarede Grassley. ”Det er måske ikke et spørgsmål om flere love eller flere regler. Måske er det et tilfælde af bedre administration af disse ting. ”

“Lige under vores næser”

Gray var det eneste ikke-statslige vidne under høringen, og vidnede alene efter en pause i høringen, så udvalgsmedlemmer kunne aflægge en række stemmer på Senatets sal. I den første del af høringen var Tabak en del af et panel, der omfattede chefen for national sikkerhed ved HHS, chef-efterforsker for HHS's kontor for inspektørgeneral og chefen for Department of Homeland Security-enheden, der veter udlændinge, der forsøger at studere og udføre forskning i USA. De var meget mere tilgængelige for Grassleys synspunkter om behovet for at holde øje med dem, der var tilbøjelige til at skade landet.

Også var hans kolleger med republikanere i finansudvalget. Senator John Cornyn (R – TX) straffede amerikanske forskere for ikke at adlyde advarslerne fra Federal Bureau of Investigation Director Christopher Wray om, at Kina har perfektioneret brugen af ​​"utraditionelle samlere" for at få amerikansk teknologi ulovligt.

”Niveauet for naivitet inden for den akademiske sektor skaber sine egne problemer, ” sagde Cornyn og tilføjede, at han planlægger at indføre et lovforslag i næste uge, der ville kræve, at den udøvende gren udvikler en plan til ”at forbedre cybersikkerhedsprotokoller og beskytte føderalt finansieret forskning fra udenlandske interferens og spionage. ”Han udfordrede amerikanske forskningsuniversiteter til at“ oprette deres spil ”og sagde, at han ville være tilbageholdende med at støtte enhver regning om forskningsudgifter, indtil institutionerne kunne demonstrere, at den føderalt finansierede forskning på deres campus” ikke blev stjålet lige under vores næser .”

Wyden så ud til at lægge meget mere tro på forskningsuniversiteternes evne til at beskytte intellektuel ejendomsret og sagde, at amerikansk ledelse inden for videnskab står på spil. ”Det siger sig selv, at enkeltpersoner og udenlandske regeringer altid vil ønske at fjerne vores ledelse, ” begyndte han. Akademiske institutioner skal forstå og reagere på disse bekymringer. Men lad os være forsigtige med ikke at overreagere og skabe barrierer, der vender lyse studerende væk eller skærer kommunikationslinjer med forskere fra andre lande. Det ville gøre meget mere skade end gavn .

Den reelle skade, hævdede han, var i den nuværende administrations politik. Den hurtigste måde at slukke lysene på sundhedsforskningslaboratorier i hele Amerika ville være at vedtage Trump-administrationen s foreslåede budgetnedskæringer til NIH, sagde han. Og for bare få måneder siden underskrev præsidenten en udøvende ordre, der truede med at afskære forskningsfinansiering til universiteter over en grundløs panik om ytringsfrihed på campus.

Så, når man tager et bredere syn på trusler mod forskning i Amerika, Wyden sagde, it s det klart, at den største fare kommer indeni.