Fysik Mentoring ved grænsen mellem Mexico og USA

For nogen tid siden observerede en forsker af mine venner, der var på besøg på University of Texas, El Paso (UTEP), at El Paso er som en ø. Det er fysisk flere hundrede miles væk fra de fleste større byer og kulturelt godt adskilt fra den almindelige amerikanske kultur. Disse karakteristika gør vores region speciel og pålægger nogle begrænsninger for den mentorordning, vi leverer til vores naturvidenskabelige studerende.

To udtalte karakteristika ved vores studerende er deres etnicitet - 86% af UTEP-befolkningen er af mexicansk-amerikansk oprindelse - og deres manglende eksponering for videregående uddannelser - de fleste er de første i deres familier, der går på et universitet. Et tredje fælles træk er, at fordi der næppe er nogen virksomheder i området, der ansætter forskere, har disse studerende haft meget begrænset eksponering for videnskab. I deres forudgående collegeår er det for eksempel kun få, der har mulighed for at besøge forskningscentre eller endda UTEP. Uden nem tilknytning til videnskab eller forskernes verden er det således få studerende, der er tilbøjelige til at forfølge videnskab som en karriere. Og for at komplicere sagerne mere, lokkes de, der gør det, væk af store institutioner med attraktive stipendiepakker.

Under disse omstændigheder bliver tiltrækning og fastholdelse af studerende i videnskab et multidimensionalt problem. For det første skal rekruttering involvere uddannelse af elever i middel- og gymnasiet - og deres lærere - om en videnskabs rolle i nutidens verden. De skal gøres opmærksomme på det grundlæggende, såsom gennemsnitsløn for forskere og jobmuligheder i industrien, regeringen og militæret. Derudover er det også nødvendigt for studerende at udvikle grundlæggende matematik- og videnskabsfærdigheder. Dette kræver direkte indgreb fra universitetsfakultetets medlemmer i uddannelsessystemet for 7. til 12. klasse (nogle siger K til og med 12). I øjeblikket har vi gjort dette gennem arbejde med undervisning i preservice (det vil sige studerendes undervisning) og direkte med in-service workshops.

Når de først er på universitetet, skal studerende plejes og trænes til at forske. I denne henseende har UTEP startet flere innovative programmer. Det NSF-sponsorerede program Model Institution for Excellence (MIE) har givet midler til at udvikle flere "pleje" -centre med vejledere og computere til videnskab og ingeniørfag. På grund af MIE inkluderer kerneprogrammet nu et nyt kursus for førsteårsstudenter, der er blevet brugt til at gruppere studerende i lignende områder og udsætte dem for de nuværende teknologier og opdagelser i videnskabens verden. Mere vigtigt er måske forskningsassistentuddannelserne, som hundreder af universitets juniorer og seniorer har modtaget i de syv år, dette program har eksisteret. MIE's succes fik UTEP-administrationen til at hæve studenterprogrammet til rang som et universitetshøjskole.

Fem bachelorstuderende hjælper i øjeblikket mig med flere forskningsprojekter, hvoraf tre er finansieret af MIE. Min personlige mentorstil er baseret på filosofien fra Howard Adams og National Consortium for Graduate Degrees for Minorities in Engineering and Science (GEM): En forskningsassistent, hvad enten kandidat eller kandidat studerer, er en kollega og skal behandles som sådan. Mine studerende deltager i at skrive forslag, opsætte eksperimentelt og beregningsudstyr, erhverve og analysere data og forberede manuskripter og præsentationer. Efter kort tid er de i stand til at udføre enkle og komplicerede opgaver, såsom at samle telefonen og bestille et udstyr, eller forberede en 15-minutters præsentation til et regionalt møde. Denne tilgang giver dem et klart og grundigt overblik over, hvad det betyder at være forskerprofessor. Under denne driftsform forstår de studerende behovet for gode skrivefærdigheder; en baggrundsvæsen inden for matematik, computere og videnskab; og evnen til at arbejde i teams. Med denne motivation er det mere sandsynligt, at de lykkes i deres kursusarbejde.

En yderligere ingrediens, der er nødvendig på grænsen, er en forbindelse med Mexico og dens kultur. Fordi mange af vores studerende kommer fra Mexico, er vi nødt til at gøre en indsats for at forbinde dem til mexicanske forskningsinstitutioner. Det gør vi ved at sende dem til sommerskoler og konferencer i Mexico så ofte som muligt. Den ubegrænsede brug af spansk, eksponeringen for mexicanske seminarforedragsholdere og introduktionen til National Society of Hispanic Physicists (NSHP) hjælper også med at skabe et mere plejende miljø. I årene siden jeg var bachelor har jeg set forskeruddannelse gå fra at være en elitistisk aktivitet, der serverer et udvalgt par, til en, der holder på med masserne. Vores mentorteknikker skal udvikle sig, så vi kan producere den mængde og kvalitet af videnskabsmænd, der kræves i dagens komplekse samfund.

Professor Jorge A. Lopez er formand og Shumaker-professor ved Institut for Fysik ved University of Texas, El Paso. Hans nuværende forskningsindsats fokuserer på nuklear teori. For yderligere information, kontakt professor Lopez på