Novel NSF-initiativ søger kvikke forskere til at skabe bedre værktøjer til at tackle samfundsproblemer. Men handle nu

Arbejdets fremtid er et emne, som National Science Foundation håber, at forskere vil udforske i sit nye initiativ.

Luke Sharrett / Bloomberg via Getty Images

Novel NSF-initiativ søger kvikke forskere til at skabe bedre værktøjer til at tackle samfundsproblemer. Men handle nu

Af Jeffrey MervisApr. 9, 2019, 14:35

Er du en videnskabsmand, der ønsker at tage en tværfaglig teamtilgang til løsning af et vigtigt samfundsproblem? Kan du bevæge dig hurtigt, tænke som en iværksætter og trives under en kort snor? Så har National Science Foundation (NSF) i Alexandria, Virginia, et nyt finansieringsprogram, der muligvis passer godt.

Det nye initiativ, som næste uge har sin første frist for to-siders foreløbige forslag, går under det hokey-lydende navn Convergence Accelerator (C-Accel) -pilot. Men NSF er alvorligt død om finansieringen. Ved udgangen af ​​denne sommer forestiller agenturet, at der tildeles op til 1 million dollars hver til 50 hold til 9-måneders pilotprojekter. Disse piloter konkurrerer derefter om et mindre antal priser på 5 millioner dollars, der strækker sig ind i 2022.

NSF-direktør Frankrig C rdova har afsat $ 60 millioner i år til C-Accel og har anmodet om yderligere 60 millioner $ i 2020 med håb om, at fase to hold tiltrækker mindst $ 40 millioner i alt fra andre kilder.

Agenturets embedsmænd forventer, at hver ansøger skal tackle en af ​​tre virkelige udfordringer: manipulering af store og ikke-private økonomiske datasæt for at opbygge, hvad NSF kalder åbne videnetværk, hjælpe folk med at få den uddannelse, de har brug for til gode job, og finde bedre måder at matche arbejdsgivere med passende kandidater. Men i stedet for at spinde et firma ud for at sælge et produkt, skal modtagere udvikle værktøjer og tilgange, der vil hjælpe andre forskere, der arbejder med disse problemer.

Vi har andre programmer, der fokuserer på teknologioverførsel, forklarer Jim Kurose, leder af NSF s Computer and Information Science and Engineering (CISE) direktorat. Men C-Accel handler om at stille værktøjer til rådighed, som forskersamfundet kommer til at bruge, hvad enten det er i akademien eller industrien.

Vi har ikke mistet vores mission om at finansiere grundlæggende forskning, tilføjer C. Suzanne Iacono, leder af NSF s kontor for integrerende aktiviteter, hvor C-Accel vil være huset. Men vi ønsker at fremskynde overgangen af ​​denne forskning til praksis. Dette er virkelig noget nyt for NSF.

Byg, test, revideret, gentag

Divya Srinivasan, adjunkt i ingeniørvidenskab ved Virginia Polytechnic Institute og State University i Blacksburg, har allerede et standard NSF-tilskud, der antyder, hvilke typer projekter C-Accel ser for sig at støtte. Sidste år gav agenturet hende og et tværfagligt team næsten 3 millioner dollars over 5 år til at udvikle et hele legems eksoskelet, der kunne gøre folk mere produktive på arbejdet. Ideen er at bruge teknologien til at øge arbejdstageres færdigheder snarere end at fjerne deres job.

”Lad os sige, at en fabrik med robotter er villig til at åbne en del af fabriksgulvet, ” udtrykker Iacono. ”Ideen er at anvende det, som forskerne har udviklet, som et eksoskelet, og se, om det faktisk fungerer. Det er hvad et levende laboratorium er. Du samler data, sammenligner dem med dine målinger og mål og går derefter tilbage til campus og forbedrer værktøjet. Det kaldes spiraldesign. ”

Srinivasan siger, at hendes team sandsynligvis vil tage springet og ansøge om en C-Accel-pilot. NSF-embedsmænd håber, at hundredevis af grupper vil gøre det samme, inklusive socialvidenskabsfolk. ”Det kan være en ny måde at præsentere information på, en ny måde at organisere mennesker på eller et nyt støttesystem, ” siger Sara Kiesler, en programleder i NSFs afdeling for sociale og økonomiske videnskaber. ”Vores kerneprogrammer løser vigtige problemer. Men med C-Accel forventer vi også en leverbar. ”

Nogle C-Accel-ansøgere, som Srinivasan, kan muligvis bygge videre på forskning, som NSF allerede finansierer som en del af sit 10 Big Ideas-initiativ, som Córdova lancerede i 2016. C-Accels fokus på åbne videnetværk stemmer overens med f.eks. Big Ideas vægt på ”udnyttelse af big data.” Og C-Accels to andre spor relaterer sig til en anden stor idé, Future of Work at Human-Technology Frontier, som hjælper med at støtte Srinivasan.

Stave det ud

C-Accels vægt på et håndgribeligt slutprodukt er ikke det eneste, der adskiller det fra mange andre NSF-programmer; det vil også forfølge en markant anderledes tilgang til tildeling af tilskud. Nogle har sammenlignet det med den tilgang, der anvendes af Defense Advanced Research Projects Agency inden for Department of Defense, hvor programledere sætter klare milepæle for forskningen og giver støttemodtagere ansvarlige for at møde dem. ”Leverancerne er klare, så vores ledelse kan styres mere, ” siger Kurose. ”Evalueringen vil også være mere missionstyret end standard NSF-tilskuddet.”

Forskere, der er interesseret i finansiering af C-Accel, skal indsende deres korte oversigt inden 15. april (selvom NSF siger, at det kan overveje forslag, der er forelagt efter denne dato). Forskere skal ikke kun beskrive deres idé, men også give en liste over teammedlemmer, hvad hver forventes at bidrage med, og hvad gruppen håber at udføre i slutningen af ​​projektet.

Ansøgere med forslag, der anses for at stemme overens med kriterierne, vil blive opfordret til at indsende et komplet, 15-siders forslag, der skal ske den 3. juni, og få vejledning. De, der kommer til kort, får ganske enkelt at vide, siger Iacono.

De fulde forslag vil få en hurtig gennemgang, først af NSF-programledere og derefter af eksterne eksperter. Vinderne får besked en gang i juli.

”Ja, det lyder som en aggressiv tidsplan, ” siger Jeremy Epstein fra CISE. ”Men jeg kommer fra en verden af ​​ikke-akademisk forskning, hvor dette ville være en meget normal tidsramme.”

Lav en tonehøjde

De, der modtager priserne i fase 1, bliver en del af en kohort, der vil deltage i flere gruppeaktiviteter, både personligt og praktisk talt over bevillingsperioden. Uddannelsen vil omfatte tværkulturelle teambuildingøvelser, kundeidentifikation og markedsanalyse og vejledning i, hvordan man kan placere deres forskning til potentielle branchepartnere, venturekapitalinvestorer og brugere. Disse pladser, der præsenteres næste vinter, vil hjælpe med at afgøre, hvem der modtager en fase to-pris i foråret 2020.

Denne konkurrence er kun åben for dem, der allerede er støttet. Men NSF forventer at finansiere yderligere C-Accel-kohorter, hvis piloterne lykkes, siger Iacono, og i forår vil det bede samfundet om at indsende ideer til fremtidige spor. Disse temaer er muligvis ikke på linje med nogen af ​​NSF s store ideer, tilføjer hun. Vi begyndte med [de nuværende store ideer], bemærker hun, fordi de syntes at være moden til at generere nye forskningsværktøjer.