Ingen løn. Ingen pensionering. Ingen stinkfejl pr. Mail. Smerten med nedlukning spreder sig

Overhovedet fra sit arbejde med raketforsøg tilbringer NASA-entreprenøren Jack Lyons tid på sit værksted med at fremstille rekvisitter til marcherende bånd.

David Goldman / AP Photo

Ingen løn. Ingen pensionering. Ingen stinkfejl pr. Mail. Smerten med nedlukning spreder sig

Af David MalakoffJan. 16, 2019, 12:25

Ingen lønsedler. Ingen eksperimenter. Ingen anmeldelser af tilskudsansøgninger. Og ingen stinkfejl pr. Mail.

De økonomiske, empiriske og entomologiske konsekvenser af den amerikanske regerings delvise nedlukning for videnskaben blev flere i denne uge, da det blev den længste sådan lukning i historien. Mere end et halvt dusin agenturer, der finansierer eller udfører forskning, herunder NASA, National Science Foundation (NSF), det amerikanske ministerium for landbrug (USDA) og Food and Drug Administration (FDA), er delvist lammet siden 22. december 2018. Og kampen mellem Kongressen og præsident Donald Trump om at bruge 5, 7 milliarder dollars på en grænsevæg, som har skoddet omkring en fjerdedel af den føderale regering, viser ingen tegn på at blive løst.

Forløbet har allerede betydet en tabt lønseddel for ca. 800.000 føderale ansatte samt glemte betalinger for tusinder mere entreprenører og akademiske forskere. Bureauer har aflyst snesevis af møder for at gennemgå tusinder af finansieringsforslag på en af ​​de travleste tidspunkter for føderal tilskud. Forskere i og uden for regeringen har udsat, omstruktureret eller bare givet helt op til planlagte undersøgelser.

Nedlukningen kunne snart lamme føderalt finansierede videnskabelige faciliteter og forskningscentre, der stort set er isoleret fra smerten, fordi de drives af entreprenører, der får betalt på forhånd, ofte kvartalsvis. ”Men nu kommer den kvartalsvise kontrol muligvis eller måske ikke, ” siger Benjamin Corb, direktør for public Affairs hos American Society for Biochemistry and Molecular Biology i Rockville, Maryland. "Usikkerheden skaber et rigtigt rod."

I National Center for Atmospheric Research i Boulder, Colorado, som er finansieret af NSF, men som drives af et konsortium af universiteter, begynder ledere at overveje måder at nedlægge aktiviteter på. Personale kunne få mulighed for at blive overskydet uden løn eller fortsætte med at arbejde med nedsat løn (med tilbagebetaling, når nedlukningen slutter). Det kan forstyrre bestræbelserne på at forbedre klimamodeller og styre massive datasæt, siger embedsmænd.

NSF's lukning skaber også ængstelse for kandidatstuderende i håb om at vinde et prestigefyldt Graduate Research Fellowship (GRF) fra agenturet. Sidste år modtog agenturet mere end 12.000 GRF-ansøgninger og uddelte 2000 priser, som giver kandidatstuderende et $ 34.000 årligt stipendium i 3 år. At håndtere den massive operation kræver at man holder sig til en stram tidsplan. Cirka 2000 korrekturlæsere var allerede enige om at tjene på omkring fire dusin virtuelle paneler, der blev indstillet til senere denne måned. Men hvis NSF forbliver lukket, vil disse paneler ikke være i stand til at mødes. (Agenturet havde allerede annulleret 33 andre møder med forslag til gennemgang pr. 14. januar ifølge Corb.)

NSF annoncerer typisk GRF-vindere i begyndelsen af ​​april, fordi amerikanske kandidatskoler kræver, at accepterede studerende træffer en fast beslutning inden 15. april. Indtil videre har agenturet ingen beredskabsplan, hvis dens gennemgangsproces er forsinket. ”Ingen ved, hvad der vil ske, fordi der ikke har været nogen vejledning, ” siger en tidligere GRF-programleder, der anmodede om anonymitet.

Hos FDA kan evalueringer af indsendte lægemidler og enheder, der allerede er betalt af industriens gebyrer, fortsætte. Men nogle forskere, der ønsker at fortsætte andet arbejde - at udvikle nye værktøjer eller metoder til evaluering af medikamenter, for eksempel - skal vise, at det er vigtigt for sundhed, sikkerhed eller beskyttelse af en føderal investering (såsom at fortsætte et dyreforsøg, der allerede er begyndt) . Begrundelsesprocessen er "en stærkt undersøgt rigmarole, " siger en FDA-medarbejder, der bad om at forblive anonym.

Landbrugsundersøgelser er særligt hårdt ramt, fordi det ofte involverer samarbejde mellem føderale og private eller akademiske laboratorier. Ved Virginia Polytechnic Institute og State University i Blacksburg har veterinærpatolog Kevin Lahmers været nødt til at stoppe undersøgelser, der har til formål at evaluere den trussel om husdyrsygdomme, som den asiatiske langhornede flåter udgør, først opdaget i USA i 2017. Han samarbejder med et USDA-laboratorium i Pullman, Washington, for at afgøre, om flåtten kan hjælpe med at overføre en parasit mellem kalve, men laboratoriet er lukket. Forstyrrelsen "vil mindske vores forståelse af sygdommen, " sagde Lahmers i en erklæring.

På et USDA-forskningscenter i Montana har lukningen ødelagt et 3-måneders-langt eksperiment, der skulle være en forskeres sidste handling, før han trak sig tilbage. Undersøgelsen om, hvordan en svampe, der vokser på hvede, kunne bruges til at forsvare planterne mod skadedyrsinsekter, "skulle være min 'svanesang', " siger entomolog Stefan Jaronski fra Northern Plains Agricultural Research Laboratory i Sidney. Han forventede at tilbringe denne uge på at rense sit laboratorium, før han trak sig tilbage den 18. januar efter en mere end 35-årig karriere, inklusive ca. 19 år på USDA. Men nu er det ikke klart, om afdelingen kan afslutte sit exit-papirarbejde. Og hans sidste eksperiment, som Jaronski gennemførte med en samarbejdspartner fra nationen Georgia, er "ned i rørene", fordi han ikke har været i stand til at indsamle data, der er nødvendige "ikke kun for god videnskab, men udgivelse."

USDA-entomolog Don Weber, der arbejder med biokontrolagenter ved afdelingens Beltsville Agricultural Research Center i Maryland, er ikke helt immobiliseret. Han får adgang til sit laboratorium et par gange om ugen for at opretholde insekt- og plantepopulationer. Men han kan ikke studere. Han kan heller ikke sende invasive stinkfejl fra sine kolonier til andre forskere, der ønsker dem, og hobbende bestræbelser på at finde et forsvar mod den voksende gårdskadedyr. Og Weber har ikke været i stand til at bestille et syntetiseret kemikalie, der er nøglen til et kommende projekt, fordi hans kontrakontor er lukket. ”Jeg mister en feltsæson, ” forudsiger han.

Weber har ikke lade tidligere lukninger afspore hans forskning. I løbet af en 16-dages finansieringsdæmpning i 2013 gik han videre og indsamlede de endelige data i en langvarig feltundersøgelse "i modstrid med nedlukningen", anerkendte han i et papir fra 2014. ”Den måde, jeg så det på, ” siger Weber nu, ”indsamling af disse data var vigtig for at beskytte en føderal investering. Ellers ville de penge, der var brugt, gå til spilde. ”

Med rapportering fra Jeffrey Mervis og Kelly Servick.