NIH beder den føderale vagthund om at undersøge 12 påstande, der vedrører udenlandsk indflydelse

Senator Chuck Grassley (R – IA) har været bekymret for udenlandske magter, der kryber ind i USA-finansieret forskning.

Bill Clark / CQ Roll Call / AP-billeder

NIH beder den føderale vagthund om at undersøge 12 påstande, der vedrører udenlandsk indflydelse

Af David MalakoffFeb. 7, 2019, 16:55

Et nyligt frigivet brev fra en regerings vagthund har kastet et lille lys over den igangværende amerikanske regerings indsats for at undersøge føderalt finansieret biomedicinsk forskning for potentielt problematisk udenlandsk involvering.

Brevet afslører, at National Institute of Health (NIH) i Bethesda, Maryland, for nylig anmodede føderale efterforskere om at gennemgå 12 beskyldninger om regelovertrædelser, hovedsageligt involveret forskere ved amerikanske universiteter, som angiveligt ikke har afsløret udenlandske tilknytninger til deres tilskudsforslag.

Brevet afslører også, at efterforskere ved Department of Health and Human Services (HHS), NIH's modervirksomhed, henviste to sager til anklagere, der involverede føderalt finansierede videnskabsfolk, der angiveligt ikke har afsløret udenlandske bånd eller stjålet intellektuel ejendom. Ingen af ​​disse sager ser ud til at have involveret NIH. (HHS fører også tilsyn med andre forskningsbureauer, herunder Centers for Disease Control and Prevention.) I begge tilfælde afviste Justitsministeriet at indbringe sivile eller kriminelle anklager.

31. januar-brevet, der blev frigivet i går af senator Chuck Grassley (R – IA), er underskrevet af HHS-inspektørgeneral (IG) Daniel Levinson. Det svarer på en række spørgsmål, der er stillet i et brev af 17. januar fra Grassley, formand for Senatskomitéen for Finansiering og et af mange medlemmer af Kongressen, der har rejst bekymring for, at Kina og andre nationer udnytter USA-finansieret forskning til deres egen fordel.

I august 2018 førte sådanne bekymringer til, at NIH sendte et brev til mere end 10.000 forskningsinstitutioner og opfordrede dem til at sikre, at NIH-modtagere rapporterer korrekt deres udenlandske bånd. NIH- og HHS-embedsmænd foreslog også, at de undersøgte omkring et halvt dusin tilfælde, hvor agenturfinansierede efterforskere kan have brudt rapporteringsregler, skønt de var vage med hensyn til detaljerne eller omfanget af deres gennemgang.

Nu er der fremkommet nogle detaljer fra Levinsons svar på Grassleys anmodning om at specificere de skridt, som hans kontor tager ”for at beskytte integriteten af ​​medicinsk forskning mod udenlandske trusler.” De 12 nylige henvisninger, for eksempel, ”synes primært at involvere hovedundersøgere på NIH bevilger medicinsk forskning ved amerikanske universiteter, som angiveligt har undladt at afsløre udenlandske tilknytninger til deres tilskudsansøgninger, ”hedder det i hans brev. NIH henviste også 51 yderligere anklager til Levinsons kontor i de sidste 5 år, men ingen involverede udenlandske bidrag.

Generelt bemærker brevet, at IG først evaluerer, om en påstand fortjener en fuld undersøgelse fra HHS eller et andet agentur. Og When evalueringen af ​​henvisninger er [IG] følsom over for det faktum, at akademiske og professionelle omdømme let kunne blive skadet af fejlagtige påstande, hedder det i brevet.

IG kan i sidste ende henvise nogle beskyldninger til føderale anklagere, såsom de to sager, der er nævnt i brevet. En af de involverede beskyldninger om en manglende offentliggørelse af udenlandsk statsfinansiering. Den anden fokuserede på en påstand om tyveri af intellektuel ejendom. (Brevet indeholder ingen yderligere oplysninger.)

HHS IG har ikke den juridiske myndighed til at undersøge påstande om, at en føderalt finansieret videnskabsmand optræder som an agent for en udenlandsk regering, bemærkes det. Dette job gives til andre agenturer, såsom Federal Bureau of Investigation.

I en erklæring sagde Grassley, at han agter at fortsætte med at presse på spørgsmålet. Vedlige trusler mod vores skatteydernes finansierede forskning og amerikansk intellektuel ejendom skal tages alvorligt, sagde han. Jeg agter at fortsætte med at undersøge dette område, så skatteyderne får deres penge er værd, når de finansierer denne forskning, og udenlandske aktører kan tvende det gode arbejde, der er udført af legitime forskere.