NEON økologisk observatorium i krise igen: Topforsker afslutter, Battelle fyrer rådgivende bestyrelse og seniorledere

En NEON-videnskabsmand udstyrer et tårn i Virginia i 2015.

Trevor Frost

NEON økologisk observatorium i krise igen: Topforsker afslutter, Battelle fyrer rådgivende bestyrelse og seniorledere

Af Jeffrey MervisJan. 9, 2019, 18:00

Et økologisk observatorium på en halv milliard dollar, der opføres af US National Science Foundation (NSF), er endnu en gang i uro, ligesom det går fra byggeri til operationer.

Sharon Collinge, chefforsker og hovedundersøger for det nationale økologiske observationsnetværk (NEON), trak sig i går, efter at projektets entreprenør, Battelle Memorial Institute, fyrede to ledere uden hendes viden eller samtykke. Inden for få timer havde Battelle opløst det 20-medlemskomité for eksterne videnskabsfolk, der rådede projektet, og gik ud på, hvad nogle rådgivende udvalgsmedlemmer siger, kunne have været en masseaftredelse til støtte for Collinge.

Med base i Boulder, Colorado, nærmer NEON sin færdiggørelse som en facilitet på 81 steder designet til at føre økologi ind i big data-æraen. Men det har haft en urolig historie. Det blev foreslået for næsten 20 år siden af ​​dengang-NSF-direktør Rita Colwell, og mange økologer har længe sat spørgsmålstegn ved dens værdi. Byggeriet begyndte endelig i 2012, men i 2015 fjernede NSF entreprenøren, efter at løbende ledelsesproblemer satte projektet godt bag planen og betydeligt overbudgetterede.

Battelle vandt kontrakten i 2016 og er bredt krediteret med retningen af ​​skibet. Ved udgangen af ​​2018 var det afsluttet arbejde på alle undtagen et af webstederne. Projektet forventes nu at komme på $ 10 millioner under det reviderede, højere byggeribudget på $ 469 millioner.

I slutningen af ​​november 2018 malede NSF-medarbejdere et rosenrødt billede af NEON i en præsentation til dets tilsynsorgan, National Science Board. ”Vi er inden for inches af målstregen for konstruktion, ” sagde Joanne Tornow, fungerende leder af biologidirektoratet, der administrerer projektet. ”Men vi hviler ikke på vores laurbær, når vi går over til operationer, ” tilføjede hun.

”Jeg føler, at vi er i et meget lykkeligt sted, ” chimede det aftroppende bestyrelsesmedlem Inez Fung, der havde ledet et ad hoc-panel oprettet for at holde tæt på NEON. ”Og jeg ser frem til meget store opdagelser.”

Det kan stadig ske. Men sidste uges begivenheder har i det mindste lagt en midlertidig demper på sådanne følelser. Den 4. januar ankom ledere fra den Columbus-baserede nonprofit til NEON-hovedkvarteret for at levere nogle meget dystre nyheder. Richard Leonard, der havde overvåget vendepunktet fra Battelles virksomhedskontor, blev løsladt sammen med økolog Wendy Gram, en senior manager, der blev betragtet som hjertet og sjælen for det videnskabelige personale. Inden for få minutter var de blevet eskorteret ud af bygningen.

En tredje senior manager i Boulder havde sendt sin fratræden et par uger tidligere. Rick Farnsworth, der havde administreret byggeprojektet, forlod NEON for at blive assisterende direktør for programstyring ved National Radio Astronomy Observatory, et NSF-understøttet anlæg i West Virginia med hovedkvarter i Charlottesville, Virginia.

Ændringerne afspejler den nye fase, som NEON går ind i, siger Patrick Jarvis, Battelles senior vice president for marketing og kommunikation. ”Da vi skifter fokus, besluttede vi at strømline vores ledelsesstruktur for at bruge vores midler mest effektivt, ” siger han.

Jeg har ikke fået tilladelse til at få succes.

Sharon Collinge, tidligere fra National Ecological Observatory Network

Collinge, der var ankommet til NEON i februar 2018 fra University of Colorado i Boulder, hvor hun er ansat som professor i miljøundersøgelser, siger hun var uvidende om de igangværende personaleaktioner. Det var det seneste i en række udviklinger, hun følte imidlertid undergravet sin evne til at lede observatoriet og viste sig at være det sidste halm.

”Jeg har ikke fået myndigheden til at få succes, ” skrev hun i et brev af 8. januar til Battelle-embedsmænd, hvor hun meddelte, at hun besluttede at vende tilbage til universitetet. Hun siger, at Battelle havde lovet hende, at hun ville have magten til at "allokere ressourcer, både menneskelige og økonomiske, " mens hun udførte sine opgaver som observatørdirektør og chefforsker. Personalehandlingen den 4. januar var et klart brud på denne aftale, siger hun.

Den videnskabelige direktørs rolle har været en ømme øre siden NEONs tidligste dage. Et halvt dusin seniorforskere var kommet og gået, da projektet kæmpede for at finde den rette balance mellem dets videnskabelige og konstruktionskomponenter.

NEONs rådgivende udvalg for videnskab, teknologi og uddannelse (STEAC) havde markeret behovet for at afklare lederrollen i flere af sine halvårlige rapporter til Battelle. I september 2018 advarede det om, at ”en klar kommandokæde for videnskabelige, økonomiske og personalebeslutninger skal specificeres og gøres gennemsigtig.” Det foreslog også en løsning: ”Beslutningsprocessen skal styres af videnskaben og observatørdirektøren skal have beføjelse til at lede denne beslutningsindsats. ”

Battelle har en anden opfattelse. I sit svar fra 29. oktober 2018 på STEAC s seneste rapport takkede det panelet for dets input, men sagde, at dets virksomhedspolitik ikke tillader en sådan delegering af myndighed til en, der ikke var en medarbejder. Vi bemærker, at fordi det ikke er i overensstemmelse med god regeringsførelse, bemyndiger Battelle do [es] ikke underleverandører til at decharge personalebeslutning eller forpligte Battelle økonomisk, skrev det.

Collinge siger, at hun blev tilbudt chancen for at tilslutte sig Battelle under forhandlingerne om stillingen, men i stedet valgte en aftale, der ligner en NSF rotator, hvor akademikere i nogle år har orlov til at tilslutte sig NSF. Mekanismen giver professorer mulighed for at bevare deres akademiske status.

Hendes oprindelige 2-årige aftale med Battelle opfordrede til en gennemgang af hendes status i februar 2020. Collinge forlader i stedet NEON i morgen og forventer at vende tilbage til Boulder-campus den 1. februar.

Eugene Kelly, en jordvidenskabsmand ved Colorado State University i Fort Collins, vender tilbage til et andet stykke som sin øverste videnskabsmand på midlertidig basis. Kelly var midlertidig administrerende direktør under projektets overgang til sin nye entreprenør, og Battelle s hovedforsker, Mike Kuhlman, siger Kelly s dybde af fortrolighed med dette bemærkelsesværdige og komplekse projekt gør ham ideel til at fungere som fungerende chefforsker, mens en national søgning lanceres efter en permanent observationsdirektør.

Battelle s beslutning om at opløse STEAC kom som en komplet overraskelse til panelet, siger Travis Huxman, dens medformand. En plantefysiolog ved University of California, Irvine, Huxman siger, at han troede Battelle og NEON flyttede til et sted, hvor Sharon ville være ansvarlig, og at begivenhederne i den sidste uge har været a et chok til os alle. Han siger, at han afskrækket modløs af Collinge s fratræden og tilføjer, mit hjerte går ud til personalet, der bliver konfronteret med tabet af en stærk leder.

I en e-mail i går til STEAC medlemmer beskrev Kuhlman panelets afskedigelse som en naturlig progression for et projekt, der går fra byggeri til drift. Giv modningen af ​​NEON-projektet, er det passende at undersøge chartret for vores eksterne rådgivende gruppe, Kuhlman skrev. Battelle vil udvikle et nyt charter og udgøre en ny rådgivende gruppe i den nærmeste fremtid, som nu vil tilpasse sig de nye prioriteringer, der kommer med fuld drift af netværket og forskningssamfundets skiftende behov.

Huxman bestrider antagelsen om, at det nuværende udvalg ikke var egnet til at planlægge NEON s fremtid. Vi havde for nylig overført flere nye medlemmer og havde styrket vores kapacitet til at tjene NEON, da det gik fremad, siger han.

Men trods Battelle s beslutning, har Huxman ikke surret på NEON s potentiale. Mit mål, siger han, er stadig at hjælpe NEON med at få succes.