NASA bygger teleskop til påvisning af asteroider, der truer Jorden

NASA foreslår at gå videre med et teleskop, der vil få øje på asteroider på en potentiel kollisionskurs med Jorden. Det er baseret på dette foreslåede projekt, Near-Earth Object Camera.

NASA / JPL-Caltech

NASA bygger teleskop til påvisning af asteroider, der truer Jorden

Af Paul VoosenSep. 23, 2019, 14:15

NASA går videre med planer om at lancere et infrarødt teleskop, der kunne opdage asteroider på en kollisionskurs med Jorden. Lanceringen kunne komme i midten af ​​det næste årti, sagde Thomas Zurbuchen, NASA s associeret administrator for videnskab i Washington, DC, i dag på et møde i et rådgivende panel for agenturet.

Objektovervågningsmission Near Earth, der koster $ 500 millioner til $ 600 millioner, vokser ud af langvarige bevægelsesplaner for Near Earth Earth Camera (NEOCam), først foreslået af NASA s Jet Propulsion Lab (JPL) i Pasadena, Californien, for næsten 15 år siden. Et sådant omfang er vigtigt for at opfylde et kongreskrav om, at NASA detekterer 90% af alle potentielt farlige asteroider og kometer på mindst 140 meter i diameter ved udgangen af ​​2020. Teleskopet vil sandsynligvis ende med et andet navn, men missionen er det samme, siger Mark Sykes, administrerende direktør for Planetary Science Institute i Tucson, Arizona, og medlem af NEOCam s videnskabsteam. Der er ikke noget uafhængigt eller nyt rumfartøj eller operationelt design her. Denne mission er NEOCam.

Selvom NASA ikke vil overholde Kongressens frist, som ikke var knyttet til nogen finansiering a en kombination af et infrarødt teleskop og Large Synoptic Survey Telescope, et jordbaseret anlæg, der bygges i Chile, vil til sidst gøre det til en realitet, sagde National Academies of Sciences, Engineering and Medicine i Washington, DC, i sommer i en rapport. Et teleskop, der opererer inden for det infrarøde spektrum, er vigtigt, siger forskere, da det sidste årti har vist, at mørke asteroider, som næsten er usynlige i synligt lys, men skiller sig ud i infrarød, er mere rigelige end engang troet. ”Der er mange rigtig mørke asteroider derude, ” siger Jay Melosh, en planetvidenskabsmand ved Purdue University i West Lafayette, Indiana, og en forfatter af rapporten. "Det skubber behovet for det infrarøde system."

Bygning af det infrarøde teleskop kan imidlertid kræve en stigning i NASA's årlige budget på $ 150 millioner til planetarisk forsvar. De fleste af disse penge går nu til Double Asteroid Redirection Test (DART) -missionen, der bygges af Johns Hopkins Universitets Applied Physics Laboratory i Laurel, Maryland. DART er sat til lancering i 2021 og søger at teste, om det er muligt at aflede stien til en asteroide. Det er uklart, om kongresbevillingerne vil følge NASAs ledelse og også finansiere det nye infrarøde teleskop.

Missionen markerer måske også første gang, at NASA har taget et missionforslag, der er udviklet af en ekstern gruppe for et af sine konkurrencedygtige videnskabsprogrammer og foreslået at køre det internt, siger Sykes. Flytningen kunne omarbejde rollen som Amy Mainzer, en astronom ved University of Arizona i Tucson, der har ledet NEOCam, siden det først blev foreslået, og hendes videnskabsteam. Mainzer, der for nylig flyttede fra JPL til universitetets Lunar and Planetary Laboratory, ville have fungeret som missionens vigtigste efterforsker.

”Jeg hører [dagens nyheder] på samme tid som alle andre, ” siger Mainzer, der tjener i NASAs rådgivende komité for planetarisk videnskab, som mødes i dag i Washington, DC. ”Det lyder som NASA er interesseret i at forfølge dette, som Jeg synes det er fantastisk. … Det er et problem værd at løse. ”Den rolle, hun og hendes universitet vil spille, er dog endnu ikke udarbejdet.

I løbet af de sidste 15 år, med NASA-støtte, har Mainzer's team forfinet elektronikken og sensorer, der vil drive teleskopet. I modsætning til et forgænger infrarødt teleskop, Wide-field Infrared Survey Explorer (WISE), kan NEOCam sensorer være i stand til at fungere uden aktiv køling, når de parkeres ved L1, et stabilt udsigtspunkt, der er afbalanceret mellem jordens tyngdekraft og solen. Ingeniører har i mellemtiden dramatisk sænket de “mørke strømme” i detektorerne, uhyggelig støj, der opstår, når detektorerne betjenes, selv under kropsorte forhold.

Ikke alle har været tilhænger af NEOCams planer. Nathan Myhrvold, en milliardærteknolog og tidligere Microsofts teknologichef i Bellevue, Washington, har forkert de statistikker, der er anvendt af Mainzer og andre til at generere asteroide diametre fra observationer af WISE-instrumentet, blandt andre spørgsmål. Kongresmandatet, der blev vedtaget i 2005, og som NEOCam var designet til at løse, synes også mere og mere irrelevant. En ændring er, at forskere nu mener, at asteroider, der er mindre end 140 meter i diameter, også udgør potentielt alvorlige trusler mod Jorden, delvis fordi de kunne generere skadelige tsunamier. "Målet som defineret [af Kongressen] repræsenterer ikke nogen form for en tærskel, der svarer til succes, hvis du opnår det kontra fiasko, hvis du ikke gør det, " siger Alan Harris, en planetvidenskabsmand ved MoreData i La Canada, Californien. ”Det er bare en tilfældig benchmark på spillefeltet.”

NASAs beslutning om at forfølge teleskopet kommer efter en pinlig episode i sommer, rapporteret tidligere i denne måned af BuzzFeed. Agenturet og jordbaserede teleskoper kunne ikke identificere indtil sidste øjeblik en langsomt bevægende fodboldbane store asteroide, navngivet 2019 OK, der passerede kun 65.000 kilometer fra Jorden. Det er uklart, om NEOCam også ville have opdaget den asteroide, skønt det også forventes at studere asteroider under tærsklen på 140 meter.

Det er et godt skridt fra NASA at flytte teleskopet ud af sin videnskabsfinansieringsportefølje, tilføjer Harris. Planetforskere har tvivlet på, at NEOCam ville give vigtig ny forskning, en mistanke, der sandsynligvis afsporede det i tidligere konkurrencer. Det betyder dog ikke, at det er mindre værd at få disse data for samfundet, siger Melosh. Det er noget, vi virkelig har brug for, siger han. Det er måske ikke absolut den bedste videnskab, men der er mere i livet end videnskabelig viden.

Dette er en udviklende historie.