NASA vælger tre virksomheder til at føre sin robotmæssige tilbagevenden til månen

Astrobotic's Peregrine er en af ​​tre landere, der er valgt til at sætte eksperimenter på månen for NASA.

ASTROBOTISK TEKNOLOGI

NASA vælger tre virksomheder til at føre sin robotmæssige tilbagevenden til månen

Af Paul VoosenMay. 31. 2019, 15:55

Næsten et halvt århundrede efter, at De Forenede Stater sidst landede et rumfartøj på månen, meddelte NASA i dag detaljerne om sin første robotrejse. Men agenturet visit visit s besøg, der kunne komme så snart som næste efterår, vandt ikke på et rumfartøj, det designet. I stedet køber NASA en tur på tre små robotlandere, der skal bygges af tilsvarende små amerikanske virksomheder.

Agenturet har tildelt i alt 254 millioner dollars i kontrakter til Astrobotic i Pittsburgh, Pennsylvania; Intuitive Machines of Houston, Texas; og Orbit Beyond of Edison, New Jersey. Astrobotiske og intuitive maskiner planlægger at lande deres maskiner i sommeren 2021, hvorimod Orbit Beyond har indstillet en aggressiv tidsplan for landing i september 2020 på Mare Imbrium, en lavaflads, som Apollo 15 tidligere har besøgt.

Kontrakterne er et vigtigt skridt for agenturet, siger Clive Neal, en måneforsker ved University of Notre Dame i South Bend, Indiana. Hvis du vil have et rumprogram, er vejen til at holde det i gang at vise afkast af investeringer til skatteyderen. Den regelmæssige kadence af disse missioner, der kunne lanceres tre til fire gange om år i 2024 kunne gribe offentligheden s fantasi og give forskere mulighed for at besvare spørgsmål om månen, som de ikke engang vidste at stille, indtil for nylig. Men hastigheden kan også have en omkostning: en øget risiko for fiasko. Sidste måned, for eksempel, styrtede en lille, lavpris-israelsk lander, Beresheet, ned på månens overflade. Nogle af disse vil mislykkes, siger Neal. Men fiasko er en læringsoplevelse.

NASA vil ikke være den eneste kunde på disse missioner, selvom det vil være den største og vigtigste. Astrobotic, der har udviklet sin lander i et årti, vil bære op til 14 videnskabelige instrumenter til agenturet på dækkene til sin Peregrine lander sammen med yderligere 14 nyttelast fra syv andre lande, firmaets CEO CEO s CEO, John Thornton, sagde under meddelelsen. NASA er nu en vigtig partner for månens fremtid.

Orbit Beyond s aggressive tidsplan er drevet af dens vedtagelse af en lander udviklet af sin partner, Team Indus, et indisk selskab, der ikke var berettiget til at byde på CLPS-programmet Commercial Lunar Payload Services (CLPS) alene og som tidligere havde forfulgt den annullerede Google Lunar XPrize. Virksomheden vil bære op til fire nyttelast med planer om opsætning på en SpaceX Falcon 9-raket. Både Orbit Beyond og Astrobotic planlægger også at medbringe små robotrover, ikke udviklet af NASA, til at indsætte, når de lander.

Intuitive maskiner, mindre kendte end dets kammerater, vil føre op til fem nyttelast til Oceanus Procellarum, eller Ocean of Storms, en mørk lavaslette i den vestlige kant af månen s s side. Hvert firma foreslog sin landingsplads, og alle tre fokuserer på sådanne sletter i forsøg på at minimere potentielle farer og demonstrere deres evne. En sikker landing er vigtigst, sagde Thornton.

NASA har bedt sine egne forskere og eksterne forskere om at skure deres hylder efter instrumenter, der er klar til at flyve, og som de kan placere på landingerne. Selv om agenturet allerede har valgt nogle instrumenter, har det endnu ikke besluttet, hvordan de skal fordeles mellem landingene. Et almindeligt tema blandt dem vil være et fokus på forståelse af månens vand, som er langt mere rigeligt end engang troet. Det er videnskab, som vi i mange tilfælde endda for fem år siden ikke vidste at stille spørgsmål om, ”sagde Thomas Zurbuchen, NASAs associerede administrator for videnskab i Washington, DC

Sent sidste år annoncerede NASA, at det havde valgt ni virksomheder til at konkurrere om regelmæssige kontrakter om at transportere videnskabelige instrumenter til månetjenesten. CLPS er beregnet til at starte agenturets måneambitioner, der ansporer privat udvikling meget som dets program, der har betalt private rumfirmaer for at levere last til rumstationen. NASA er villig til at betale op til 2, 6 milliarder dollars for disse tjenester i løbet af det næste årti, og de virksomheder, der ikke er valgt i dag, vil fortsat være berettigede til at byde på fremtidige missioner.

Disse første landere bleger sig i forhold til traditionelle NASA-missioner. De er blevet bedt om kun at operere i cirka 2 uger. Deres landingssteder er ikke eksotiske. Men deres succes vil bane vejen for robotundersøgelse af månens poler og fjernside, som længe har været videnskabelige mål for de historier, de kan fortælle om solsystemets historie. De er også “kritiske testbed for teknologier og arkitekturer, der er nødvendige for at sikre en sikker menneskelig tilbagevenden til månen i 2024, ” siger Ryan Watkins, en måneforsker ved Planetary Science Institute i St. Louis, Missouri.

Målet for en menneskelig tilbagevenden i 2024 er månens sydpol. Det betyder, at det er næsten klart, at fremtidige CLPS-priser vil målrette denne region, sagde Zurbuchen. ”Vi vil undersøge, hvor vi vil lande.”