Mars-missionen var heldig: NASA-lander rørt ned i et sandfyldt krater, hvilket letter studiet af planetens indre

Billeder fra InSight viser, at landeren sidder i et fladt, sandfyldt krater.

JPL-Caltech / NASA

Mars-missionen var heldig: NASA-lander rørt ned i et sandfyldt krater, hvilket letter studiet af planetens indre

Af Paul VoosenNov. 28, 2018, 13:10

PASADENA, CALIFORNIA I et laboratorium på Jorden var marsformingen allerede begyndt.

Den 27. november, dagen efter det succesrige touchdown af NASA s InSight-lander på Mars, efter at tv-besætningerne var rejst, var teknikere her på Jet Propulsion Laboratory (JPL) allerede på arbejde, og simulerede Mars for en fuld størrelse model af landeren, som de kalder ForeSight. Videnskabsmænd ved endnu ikke nøjagtigt, hvor på Mars InSight er. Men de første par billeder, der er sendt tilbage til Jorden, har etableret sit umiddelbare miljø og at landingen er let vippet af 4 . Så i går legede NASA-ingeniører i sandet og flyttede falske Mars-klipper på plads. De løftede ForeSight op på deres skuldre, mens de skubbede små blokke under et landerben for at få det til at være korrekt.

Matt Golombek, JPL-geologen, der kiggede på fra et galleri over ForeSight, var leder af placeringen af ​​to af InSight s instrumenter, en varmesonde og seismometer. Fra de få fotografier, der hidtil er returneret, siger han, er der lært meget om dens placering, der ligner martiske terræn, der tidligere blev spejdet af Spirit Rover.

For eksempel landede InSight i det, som kaldes en hul, et krater, der er blevet udfyldt med jord og plantet fladt. På billeder taget fra landmanden på landerens er owed owed s stuvede robotarme er kanten af ​​krateret synlig. Når teamet bestemmer, at kraterets diameter kan være meter, kan måske titusindes meter forskere udlede dens dybde og mængden af ​​sand, der er sprængt ind i det. Uanset hvad dette bodes godt for varmesondeinstrumentet, kaldet HP3, som let skulle trænge ind i materialet. Det er omtrent lige så god nyhed for HP3, som du muligvis kunne håbe på, siger han.

Landingen i hulen var heldig af en anden grund. InSight ramte ikke ret tyret i sit mållandingsområde og endte i terræn, der samlet set er klippere end ønsket. Men hulen er for det meste blottet for klipper. Den ene, cirka 20 centimeter på tværs, sidder tæt på landerens fødder, mens tre mindre ligger længere væk mind ingen udgør en trussel mod placering af instrumenterne. Hulen er flad og mangler klitter, og små småsten angiver en overflade tæt nok til at understøtte instrumentets vægt. Vi har ikke haft nogen problemer overhovedet, siger Golombek.

Det største mysterium for landerholdet lige nu er at finde ud af nøjagtigt, hvor det er. En Mars-orbiter, der er indstillet til at afbilde midten af ​​landingszonen på torsdag, vil savne landingen, fordi den gik glip af midten. Et instrument på InSight kaldet den inertielle måleenhed har fastgjort placeringen inden for en 5 kilometer bred cirkel. InSights indgangs-, afstamnings- og landingshold vil forfine dette skøn ned til en kilometer eller mindre. ”Men det har de endnu ikke gjort, fordi de var så glade for at have landet sikkert, at vi ikke ved, hvad de gjorde i går aftes, ” siger Golombek med et smil. ”Og de har endnu ikke vist sig i dag.”

Der er endnu en teknik, der kan hjælpe: InSights tredje primære eksperiment, kaldet Rotation and Interior Structure Experiment (RISE). Hovedformålet med RISEs to følsomme lytteantenner er at detektere wobbles i den martianske kerne. Men InSight-teamet kan også bruge dem til at kortlægge landerens breddegrad og længdegrad ved at bruge radiosignaler fra forbipasserende kredsløb. Det har givet geologerne et sted inden for cirka 100 meter eller deromkring.

Nu er en venlig konkurrence på. Golombek og hans kammerater håber at slå satellitterne for at fastsætte InSights placering. De skulle have indtil den 6. december, hvor en orbiter sandsynligvis vil fange den. I øjeblikket strækker de de små billeder og prøver at sammenligne deres hule med eksisterende kort i høj opløsning. Deres job bliver meget lettere i næste uge, når kameraet på robotarmens albue udvides til at fotografere landerens terræn i detaljer. I øjeblikket er armen stuvet - tirsdag handlede om enkle trin, som at skyde af de små ladninger, der holder armen fast på dækket. Men senere i denne uge, efter at kamerahætterne er slukket og armen er løsnet, begynder den detaljerede rekognosering.