Sidste øjeblik giver aftaler europæiske penge til UK-baseret fusionsreaktor

Væggene i den fælles europæiske Torus-fusionsreaktor er foret med de samme materialer som ITER, en meget større fusionsreaktor under konstruktion.

© EUROfusion (CC BY)

Sidste øjeblik giver aftaler europæiske penge til UK-baseret fusionsreaktor

Af Daniel CleryMar. 29, 2019, 13:40

Den ellevte time har EU accepteret at finansiere Europas førende fusionsforskningsfacilitet i Det Forenede Kongerige - selvom Det Forenede Kongerige forlader Den Europæiske Union tidligt i næste måned. Beslutningen om at stille 100 mio. EUR til rådighed for at holde Joint European Torus (JET) i gang i 2019 og 2020 vil være en lettelse både for fusionsforskere, der bygger den meget større ITER-reaktor nær Cadarache i Frankrig og de 500 JET-ansatte, der arbejder i Culham, nær Oxford, UK

”Nu har vi en vis sikkerhed over JET, ” siger Ian Chapman, direktør for Culham Center for Fusion Energy (CCFE), der er vært for JET. Men aftalen garanterer ikke JETs fremtid efter udgangen af ​​næste år, og den garanterer heller ikke, at britiske forskere vil være i stand til at deltage i europæiske fusionsforskningsprogrammer.

Indtil $ 25 milliarder ITER er færdig i 2025, er JET den største fusionsreaktor i verden. I 2011 blev den indre overflade af dens reaktorbeholder relineret med det samme materiale, som ITER vil bruge, wolfram og beryllium, hvilket gør JET til den bedste simulator til at forstå opførelsen af ​​dens gigantiske fætter.

JET blev bygget i 1970'erne og 80'erne som en del af Euratom, en europæisk aftale om nuklear forskning. I de senere år har CCFE administreret JET på vegne af Euratom. Men Brexit, truslen om, at Det Forenede Kongeriges afgang fra Den Europæiske Union har oversvømmet reaktorens fremtid. Den britiske regering har sagt, at den også agter at trække sig ud af Euratom, en separat traktat end den, der styrer Den Europæiske Union. Den britiske regering ønsker at blive associeret medlem af Euratom, en position, som Schweiz har, så den kan fortsætte med at deltage i forskning og uddannelse. Men denne aftale kan ikke forhandles før efter Brexit, der kunne komme så snart den 12. april - eller ej. Med Det Forenede Kongeriges fremtidige forhold til Europa er det stadig et spørgsmål om ophedet debat, det er også partnerskabet med Euratom.

CCFE blev indgået kontrakt om at styre JET indtil udgangen af ​​2018. Den aftale, der blev annonceret i dag, holder JET i gang indtil udgangen af ​​2020 med € 100 millioner fra Euratom. ”Der er ingen Brexit-klausul, ” siger Chapman, så uanset hvad der sker i de kommende uger, er JET sikkert i øjeblikket.

JET er vigtig for ITER-præparater, ikke kun på grund af dens indre væg, men fordi det er den eneste reaktor i verden, der er udstyret til at køre med den samme slags brændstof, som ITER vil bruge, en blanding af deuterium og tritium, begge isotoper af brint . I 2020 håber forskere at studere, hvordan dette brændstof opfører sig i den opdaterede JET for at gøre det lettere at få ITER op til fuld ydeevne. ”Det er et virkelig vigtigt eksperiment, ” siger Chapman. ”Vi er nødt til at demonstrere, at vi kan få et højtydende plasma med en wolfram-berylliumvæg. Det er aldrig blevet gjort med deuterium-tritium før. ”

Ud over 2020 er JETs fremtid usikker, selv bortset fra Brexit. Euratom og ITER vil begge gerne holde JET i gang for at gennemføre flere undersøgelser frem til 2024. I sidste ende afhænger det af, at det vinder finansiering i EU's næste finansieringscyklus, der begynder i 2021. Men et spørgsmål hænger stadig over, hvad slags Det Forenede Kongeriges forhold vil have Euratom på det tidspunkt. ”Den usikkerhed er ikke forsvundet, ” siger Chapman.