Jason a en hemmeligholdt gruppe af kolde krigs videnskabsrådgivere kæmper for at overleve i det 21. århundrede

Jason a en hemmeligholdt gruppe af kolde krigs videnskabsrådgivere kæmper for at overleve i det 21. århundrede

Af Ann FinkbeinerJun. 27, 2019, 13:30

Efter 59 års tjeneste blev Jason, den berømte videnskabsrådgivende gruppe, fyret, og den vidste ikke hvorfor. Den 29. marts modtog den eksklusive og skyggefulde gruppe på omkring 65 videnskabsfolk et brev fra forsvarsministeriet (DOD), hvori det siges, at det havde lidt over en måned til at pakke sine filer og afvikle sine anliggender. ”Det var et totalt chok, ” sagde Ellen Williams, Jasons næstformand og fysiker ved University of Maryland i College Park. "Jeg vidste ikke, hvad pokker foregik."

Brevet afsluttede Jason's kontrakt med DODs kontor for Under Secretary of Defense for Research and Engineering (USDR & E) i Arlington, Virginia, som var Jasons kontraktmæssige hjem røret, hvorigennem det blev betalt for alt sit regeringsarbejde. Så i realiteten dræbte brevet alt Jason's arbejde for forsvars- og nondefense-agenturer.

Bare få dage væk var gruppens forårsmøde i Washington, DC, hvor medlemmer og regerings sponsorer ville forfine dusin eller så problemer Jason ville tackle i San Diego, Californien, under medlemmers sommerferie fra deres campus og laboratorier. Jason var nødt til at fortsætte med at fungere, selv da den var rede til at dø. Den fortalte sponsorerne, at den stadig havde planer om at gennemføre undersøgelserne, og rådede medlemmerne om at holde deres kalendere åbne, men ikke underskrive sommerlejemål. Det lavede planer for en svækket forårsmødemodtagelse: ikke den sædvanlige middag, men kødbold og spinat-feta-appetitvækkere og plastikbægre i kontantbaren.

I mellemtiden skrev medlemmer hastigt e-mails og foretog presserende telefonopkald på udkig efter andre kontraktlige hjem. Derefter, den 25. april, natten før modtagelsen, kom en udsættelse. Williams og Jasons formand, Russell Hemley, en materialekemiker ved University of Illinois i Chicago, hørte fra Department of Energy's (DOE's) National Nuclear Security Administration (NNSA), som i årtier havde bestilt Jason til at studere den amerikanske nukleare sundhed våbenlager. Nu sagde NNSA, at det ikke havde råd til et hul i sine studier og lovede at afhente Jason-kontrakten, i det mindste indtil januar 2020.

I receptionen, i et auditorium hos MITER Corporation, Jason's administrator i McLean, Virginia, syntes Jason-medlemmer lettet af NNSAs beslutning, skønt hvad der gik galt ved DOD var uklart. "Afdelingen forbliver forpligtet til at søge uafhængig teknisk rådgivning og gennemgang, " sagde en talsmand for USDR & E i en erklæring. "Denne ændring er i overensstemmelse med dette engagement, samtidig med at det giver den mest økonomiske mening for afdelingen." Mike Griffin, en tidligere NASA-administrator, der leder USDR & E, afviste at tale med Science om afskedigelsen.

Udvikle eller dø

Ved at påtage sig flere undersøgelser, der ikke har relation til national sikkerhed, har Jason udvidet sit kundegrundlag. Men forsvarsministeriet har afbrudt sit forhold til gruppen.

1960 1965 1970 1970 1975 1980 1985 1990 1995 2000 2005 2010 2020 2015 Jason grundlagde som en gruppe på ca. 20 fysikere. Oprindeligt kaldet Project Sunrise .. Medlemmer udvikler konceptet om elektronisk barriere for Vietnamkrigen. Group s første vurdering af globale klimamodeller. Medlemmer foreslår laservejledning star til missildetekteringssystemer. Første kvinde, astronom Claire Max, slutter sig til Jason. Undersøgelse finder ringe fordel ved atomvåbenforsøg med vedligeholdelse af lagre. Første undersøgelse for Institut for Sundhed og Humanitære Tjenester. Første undersøgelse for US Census Bureau. Kontoret for Under Secretary of Defense Research and Engineering afslutter kontrakt med Jason. Defense Advanced Research Projects Agency afslutter forholdet til Jason. (Klik på tidslinjen, og rul til højre for at se mere.)
N. DESAI / SCIENCE

Udsættelsen forlader Jason uden et langtids hjem - og står stadig over for et eksistentielt spørgsmål: Kan en gruppe, der blev oprettet under den kolde krigs atom- og missilløb, når den amerikanske regering var meget opmærksom på, at den havde brug for videnskabelig rådgivning, overleve i dag? Tider og nationale problemer har ændret sig. Regeringen beskæftiger mange flere af sine egne videnskabsmænd og har mange muligheder for at få forskernes råd. "Hvis Jason ikke eksisterede, hvem ville da skabe det? Måske ingen, " siger Henry Abarbanel, fysiker ved University of California (UC), San Diego og en Jason siden 1975.

Men gruppen har altid haft en plan for overlevelse. Det fornyes aktivt selv - mellem to og fem unge forskere slutter sig til Jason hvert år - og det diversificerer sit kundegrundlag. Traditionelt gjorde Jason nationale sikkerhedsundersøgelser for DOD, DOE og efterretningsbureauerne. I løbet af de seneste 5 år har det dog øget sine nondefense-studier og arbejder nu med Department of Health and Human Services (HHS), Census Bureau, National Science Foundation og US Department of Agriculture (USDA).

Catherine Woteki var USDAs vigtigste videnskabsmand i 2016, da hun bestilte en Jason-undersøgelse af måder til fjernpåvisning af afgrøder. Hun mener, at gruppen er så relevant som nogensinde. "Videnskabsbureauer har brug for ekstern rådgivning, " siger hun. "Og især i tider som dette, hvor videnskabsrådgivning måske er undervurderet af offentligheden, er det vigtigere, at videnskabsbureauerne får tingene rigtige."

Mange af Jasons kunder ser ud til at være enige. Selv efter sin nær-død oplevelse havde Jason 13 undersøgelser at arbejde på, begyndende morgenen efter modtagelsen. Pragmatisk som altid forlod dens medlemmer receptionen en halv times tid, før det var indstillet til at afslutte.

En mytisk begyndelse

Jason blev skabt i 1960 af en gruppe fysikere, der havde somre og kendte til regeringskonsultation. De havde også prestige: Elleve tidlige Jasons - inklusive Charles Townes, Murray Gell-Mann og Burton Richter - vandt til sidst Nobelpriser. Deres vigtigste kunde var DOD's Defense Advanced Research Projects Agency (DARPA), der oprindeligt kalder dem Project Sunrise - et navn, der syntes at være formodende for dem. Så inspireret af Mildred Goldberger, kone til et af de stiftende medlemmer, omdøbte de sig selv til ære for den mytiske Jason, leder af Argonauts.

Navneændringen var et lille, men fortællende eksempel på gruppens uafhængighed. "Jeg plejede at fortælle sponsorer fra get-go, " siger Roy Schwitters, en fysiker ved University of Texas i Austin (UT Austin) og Jason's leder fra 2005 til 2011, "at vi fortæller folk ting, de måske ikke vil vide ."

Denne uafhængighed får nogle gange gruppen i problemer. I 2002 opløstes det lange forhold til DARPA, da agenturet forsøgte at nominere medlemmer til Jason. Inden for måneder brugte gruppen sine forbindelser til at finde et nyt hjem inden for DOD: USDR & E. Sådanne dust-ups er ikke overraskende. Politiske udnævnede ønsker ikke altid uafhængig rådgivning, siger Albert Teich, en videnskabspolitisk ekspert ved George Washington University i Washington, DC og tidligere leder af videnskabspolitik ved AAAS (udgiver af videnskab ). "De vil have rådene, der understøtter de positioner, de allerede har skåret ud for sig selv, " siger han. Som et resultat heraf, siger Teich, kommer undersøgelsesanmodninger for det meste fra embedsmænd, som mere sandsynligt kender deres agenturs tekniske problemer.

I Jasons tidlige årtier var disse problemer fysikrelaterede forsvarsspørgsmål, som hvordan man kan opdage de infrarøde signaler fra en fjendes missilforsendelse eller dechiffrere seismiske signaler fra en underjordisk atomvåbenprøve. I en tidlig undersøgelse for marinen, udtænkte Jason et kommunikationssystem for atomubåde, først kaldet fagot, der sprang lavfrekvente radiosignaler ud af ionosfæren og ind i oceanerne. Det fungerede fra 1989 til 2004, hvor marinen erklærede det for et unødvendigt system for kolde krig.

På et US Air Force-sted i New Mexico skaber lasere en kunstig stjerne. Teknikken er opfundet af Jason og kan hjælpe et teleskop med det rigtige for jitters i luften.

DIRECTED ENERGY DIRECTORATE / US AIR Force

Under Vietnamkrigen designede Jason en forløber til den elektroniske slagmark: en antiinfiltrationsbarriere, der forbandt skjulte akustiske og seismiske sensorer på jorden til bombefly og artilleri. I midten af ​​1980'erne opfandt gruppen en måde, hvorpå teleskoper kunne registrere og kompensere for jitterne forårsaget af atmosfærisk turbulens ved hjælp af en laser til at skabe en kunstig guide "stjerne" - et glødende sted højt i atmosfæren. Teknologien, der var beregnet til sporing af satellitter og missiler, forblev klassificeret indtil 1991, da lobbyvirksomhed fra Jasons hjalp med at overtale luftvåbenet til at åbne den op for astronomer. I 1989 gennemgik gruppen Star Wars-antimissil-programmet kaldet Brilliant Pebbles og vurderede det teknologisk uheldig; Programmet blev aflyst i 1993. I 1995 hjalp Jasons undersøgelse af, hvad der kunne læres af små nukleare test - ikke meget - overbeviste dengang - DOD-sekretær William Perry til at anbefale, at USA underskrev traktaten om omfattende forbud mod nuklear test. (Senatet nægtede imidlertid at ratificere det.)

Efter afslutningen af ​​Vietnam- og de kolde krig begyndte Jason-medlemmer at forgrene sig fra fysik og teknik. I 1977 foretog de deres første vurdering af globale klimamodeller og orienterede senere DOE om hvilke atmosfæriske målinger var mest kritiske for modellerne. Siden midten af ​​1990'erne har Jason studeret bioteknologier, herunder teknikker til påvisning af biologiske våben.

Medlemskab er skiftet sammen med de emner, der studeres. Mange første generation af Jasons er døde eller trak sig tilbage. (Bemærkelsesværdige undtagelser er Freeman Dyson, 95, emeritus-fakultet ved Institute for Advanced Study i Princeton, New Jersey, og Richard Garwin, 91, blev pensioneret fra IBM, begge stadig regelmæssigt involveret som seniorrådgivere.)

Jasons er, som de altid har været, kun valgt af andre Jasons. Kriterierne for udvælgelse inkluderer intellektuel glans ay ay muligvis en tredjedel er medlemmer af de nationale akademier for videnskaber, ingeniørvidenskab og medicin inden for felter, der mere eller mindre matcher den aktuelle række af studier. Som et resultat, selvom halvdelen af ​​Jasonerne stadig er fysikere, inkluderer gruppen nu statistikere, matematikere, computerforskere, kemikere, oceanografer, geologer, atmosfæriske videnskabsmænd, materialeforskere, luftfartsingeniører og elektriske ingeniører sammen med hvad William Press fra UT Austin, en tidligere Jason-formand, kalder en "kritisk masse med vold" af biologer og biokemikere.

At bidrage til Jason er en af ​​de vigtigste ting, jeg gør.

Sallie Keller, University of Virginia

Det er heller ikke længere bare en drengeklub. Jason tog 23 år at invitere sin første kvindelige videnskabsmand: Claire Max, nu direktør for UC Observatories i Santa Cruz. I dag opfordres kvinder til at deltage i højere satser: Ni af de 23 jasoner, der har tilsluttet sig siden 2010, er kvinder. Mange tager ledelse af studier. "At bidrage til Jason er en af ​​de vigtigste ting, jeg gør, " siger Sallie Keller, statistiker ved University of Virginia i Charlottesville, der tiltrådte i 2007 og ledede Census Bureau og HHS-undersøgelser.

De er angiveligt betalt $ 1200 per dag et godt beløb, men mindre end hvad mange af dem kunne tjene som branche-konsulenter. Op mod halvdelen af ​​deres studier er klassificeret hvis muligvis forklarer, hvorfor deres medlemsliste ikke er offentlig, og hvorfor de foretrækker ikke at navngive andre Jasons. De er generelt allergiske over for reklame: Seks af de 17 Jasoner, der blev kontaktet til denne historie, nægtede interviews.

Men de er ikke allergiske overfor arbejde. De tilbringer nogle eller hele 6 uger, hver sommer, hos General Atomics, en forsvars- og energikontraktør i San Diego. De overtager anden sal i en sikker bygning, en gang foret med små kontorer, to eller tre personer pr. Kontor. "Det ser billigt ud, og det er det, " siger Schwitters. "Vi støder på hinanden, når vi ruller tilbage i vores stole." Jasons siger, at den tvungne nærhed favoriserer det tværfaglige samarbejde.

Arbejdskulturen er intet. Der er ingen anerkendelse eller præmier for værket. Det får jobbet gjort, siger Douglas Finkbeiner (ingen relation til forfatteren), en astrofysiker ved Harvard University, der tiltrådte i 2014. "Det er denne brutale effektivitet, " siger han, "ligesom Vi har brug for denne info, jeg ' ll e-mail Ingen e-mail, få dem ikke på telefon, nu. ”Et udkast til betænkning kritiseres i realtid af andre Jasons og sendes til sponsoren inden 1. oktober.

Udvide horisonter

I de sidste 5 år er udvalget af studier, Jason har foretaget for nondefense-agenturer, udvidet. HHS har for eksempel kun sponsoreret Jason siden 2013. Den første af dens tre undersøgelser for agenturet foreslog en informationssystemarkitektur, der ville gøre det muligt at bruge elektroniske sundhedsregistre på tværs af alle sundhedssystemer. Som svar dannede HHS en Jason Task Force, der hjalp med at implementere rapportens anbefalinger gennem noget kaldet Argonaut-projektet. "Sundhedssamfundet har en unik sans for humor, " siger Teresa Zayas-Cab n, chefforsker ved kontoret for den nationale koordinator for sundhedsinformationsteknologi ved HHS i Washington, DC

De næste HHS-undersøgelser i 2014 og 2017 var bredere. Det ene handlede om, hvordan data, der ikke findes i elektroniske sundhedsregistre miljødata, data fra sundhedsapps og fitnessapparater, sociale mediedata kunne bruges til at forbedre den personlige sundhed uden at true personlige oplysninger. Den anden, siger Keller, studerede, hvordan man anvender kunstig intelligens (AI) på helbredet i betragtning af problemerne med ujævn datakvalitet og uigennemsigtige, irreproducerbare AI-modeller. Zayas-Cab n siger, at en af ​​grundene til, at hun kan lide Jason, er gruppens uafhængighed. Området sundhedsvæsen har "mange stærke og forankrede interesser, " siger hun, "så uafhængig og ekspert undersøgelse af vores spørgsmål kan være ekstremt værdifuld."

Census Bureau opdragede Jason, efter at John Thompson, bureauets direktør på det tidspunkt, tilfældigvis sad i et nationalt udvalg med Keller. "Du fik disse sindige mennesker til at se på vores problemer, " siger Thompson, "og prisen var ikke så meget, det var et køb." Folketællingen i 2020 vil være den første, der hovedsageligt gennemføres online, hvilket kan åbne nye muligheder for svig. Jasons første rapport, i 2015, sagde, at truslen mod folketællingens integritet ville komme mindre fra individuelt misbrug end fra store, organiserede forsøg på svig. Jason's anden rapport, om folketællingen i 2030, antydede, at 90% af befolkningen kunne placeres simpelthen ved at kombinere for eksempel data om social sikring og Internal Revenue Service.

I 2016 spurgte USDA Jason om at bruge data fra fjernsensorer til midsommerestimater af faldafgrøder, i stedet for at stole på landmænds rapporter. Woteki, nu ved Iowa State University i Ames, siger, at en af ​​grundene til, at hun bestilte Jason, var, at det vidste om DODs fjernfølende evner.

Virkningen af ​​Jason-rapporter er undertiden svært at vurdere. Mange sponsorer taler i almindelighed om deres værdi: F.eks. Siger John Abowd, Census Bureau's vigtigste videnskabsmand i Suitland, Maryland, kun at Jason's rapport om folketællingen i 2030 "er blevet inkorporeret i vores tankegang."

En del af grunden til denne tåge er, at en færdig rapport hører til sponsoren, der kan implementere alle, nogle eller ingen af ​​dem, og kan offentliggøre den eller holde den privat. For sponsorer er det selvbeskyttende at eje rapporten. Jason kan sige, at dit program "er dumt, " siger Gerald Epstein, der nu er på National Defense University i Washington, DC, men arbejdede løst med Jason, da han var på Department of Homeland Security, "men de behøver ikke at fortæl din chef eller resten af ​​verden. "

Hvad der sker, når Jasons kontrakt med NNSA udløber i 2020, er uklar. En mulighed er endnu et hjem inden for DOD: Denne måned tilføjede det amerikanske repræsentantshus en linje til DODs foreløbige budget, der dirigerede kontoret for Underministeren for forsvar for erhvervelse og opretholdelse til at hente Jason's kontrakt.

Mange mennesker siger, at regeringen burde finde en måde at udnytte Jasons stumpe råd. "Ja, der er et vedvarende behov, " siger John Holdren, en fysiker ved Harvard University's Kennedy School of Government, der var tidligere præsident Barack Obamas videnskabsrådgiver. "Og ja, Jason skulle holdes i live for at hjælpe med at imødekomme dette behov." Abowd mener Jason har varet så længe "på grund af sit ry for ikke at være manipulerbart, " siger han. "Du kan ikke stakke dækket."

Men hvis ingen henter kontrakten, siger Williams, "er Jason genkaldelig eller uigenkaldelig?"

”Jeg vil ikke gå dertil, ” siger hun. "For tiden føler jeg mig optimistisk. Men jeg ved det virkelig ikke."