International Human Microbe Program ser fremad

Ven eller fjende? Forskere studerer den rolle, som milliarder af bakterier, der lever i vores kroppe, såsom tarmen, bakterien Enterococcus faecalis (på billedet ), spiller i at gøre os syge og holde os sunde.

US Department of Agriculture

PARIS - Vi er ikke alene. Hvert menneske vrimler af milliarder af mikrober, der bor i vores tarme, vores hud, vores mund og næser og vores reproduktive kanaler. Forskere kalder dette mikrobiomet, og gennem de seneste adskillige år har International Human Microbiome Consortium monteret en intens forskningsindsats for at forstå dens afgørende rolle i sygdom og sundhed.

Men to nøgelprogrammer, der hjalp springet med at starte dette felt, er ved at afslutte, og en opfølgningsindsats er endnu ikke på plads. Det er også uklart, om industri, statslige regulatorer eller offentligheden er klar til at tage mikrobiomindblik i klinikken. Det var nyheden i denne uge i Paris, da 650 forskere var samlet til det tredje årlige møde sponsoreret af International Human Microbiome Consortium, hvis medlemmer inkluderer de amerikanske nationale institutter for sundhed (NIH), Europa-Kommissionen (EF) og større sundheds- og videnskabsbureauer fra Frankrig, Japan, Canada og flere andre lande. Både NIH- og EF-mikrobiom-programmerne, som har tilvejebragt henholdsvis $ 140 millioner og $ 27 millioner i de sidste 5 år, er i deres solnedgangsfase lige nu, og samfundet venter på nyheder om fremtidig finansiering fra begge sider af Atlanterhavet.

Hvis de videnskabelige fremskridt, der hidtil er gjort, er nogen vejledning, er der masser af begrundelse for sådan udvidet finansiering, ifølge S. Dusko Ehrlich, en molekylærbiolog ved det franske forskningsbureau INRA og koordinator for MetaHIT, det EU-finansierede mikrobiom-program. "Vi er nu i stand til ikke bare at se på dataene, men begynde at fortolke dem, " sagde Ehrlich til Science Insider. "Vi finder lovende veje for fremtiden", herunder at undersøge resultaterne af, at en højere grad af biologisk mangfoldighed af mikrober i den menneskelige krop er positivt korreleret med godt helbred, mens lav mangfoldighed ofte er korreleret med dårligt helbred.

Lita Proctor, koordinator for det NIH-finansierede Human Microbiome Project (HMP), tilføjer, at feltet nu er modent nok til at begynde at debattere om dataene, herunder om den kontroversielle påstand om, at mennesker kan klassificeres i tre forskellige "enterotyper" afhængigt af deres mikrobielle profiler er gyldige. "Først var vi bare fokuseret på metodologi, " fortalte Proctor til Science Insider, "men nu drøfter vi forskellige ideer og perspektiver."

Hvad angår fortsat NIH-finansiering, siger Proctor, at agenturet i øjeblikket har intense diskussioner med mikrobiomforskningssamfundet såvel som interne debatter om, hvorvidt der skal lanceres en "HMP2", der begynder næste år. Proctor siger, at denne beslutning sandsynligvis vil blive truffet engang i sommer. Og under afslutningen af ​​paneldiskussionen på mødet skitserede Proctor, hvad det fornyede program sandsynligvis ville koncentrere sig om: bioinformatik og beregningsværktøjer til håndtering af sekvensbestemmelse af mikrobiomer; store skalaer med høj gennemstrømning til analyse af sammensætningen af ​​det humane mikrobiom; og muligvis dyremodeller, som nogle forskere allerede er begyndt at anvende for at se virkningerne på helbredet ved eksperimentelt at ændre mikrobiom-makeup.

På europæisk side siger Ehrlich, at han er håbefuld for, at MetaHIT, der vil afslutte om 3 måneder, vil blive videreført i en eller anden form. ”Det videnskabelige samfund forventer, at EU vil indkalde nye forslag i juli, ” siger Ehrlich. ”Alle ville være meget overraskede, hvis der ikke blev finansieret mikrobiomforskning fra de tegn, vi får.”

Faktisk har den positive atmosfære for fortsat mikrobiomforskning i Europa bidraget til at tiltrække industrien til forskningsindsatsen, hvilket fremgår af tilstedeværelsen i det endelige panel af øverste embedsmænd fra tre franske virksomheder: fødevarekonglomeratet Danone, lægemiddelfirmaet Institut Merieux og en ny mikrobiom-opstart kaldet Enterome.

Pierre Belichard, Enteroms administrerende direktør, fortalte mødedeltagerne, at hans firma er især interesseret i at udnytte mikrobiomforskning for at skabe "biomarkører" for forskellige sygdomme. Og Christian Bréchot, vicepræsident for medicinske og videnskabelige anliggender ved Merieux (og tidligere direktør for det biomedicinske forskningsbureau INSERM, Frankrigs version af NIH), understregede vigtigheden af, at akademiske forskere patenterer deres fund, hvis mikrobiomforskning skal nå sit fulde kommercielle potentiale.

I USA har industrien imidlertid været langsommere med at blive involveret, ifølge Proctor, selvom virksomheder som det globale sundhedsvæsenfirma Abbott Laboratories og babymadproducent Gerber Products Co. nu viser interesse.

Men nogle alvorlige hindringer for at oversætte grundlæggende mikrobiomforskning til kliniske forsøg kunne komme fra US Food and Drug Administration (FDA), advarede Richard Sharp, direktør for bioetisk forskning ved Cleveland Clinic i Ohio, en af ​​verdens største private medicinske centre. "FDA har indtaget en stort set konservativ holdning til sådanne kliniske forsøg, " sagde Sharp under sin panelpræsentation. "De vil komme med enorme niveauer af lovgivningsmæssig byrde i mange tilfælde, og det kan blive en vigtig vejspærring."

Sharp sagde faktisk på mødet, at patienter, der kommer til Cleveland Clinic for behandling af inflammatorisk tarmsygdom, udtrykker deres egne bekymringer over sådanne tilgange, som kan omfatte brugen af ​​probiotika, indtagelse af levende mikroorganismer til behandling af tarm og andre sygdomme. "Mange patienter er bekymrede over at manipulere deres tarmmikrobiota, " sagde Sharp og tilføjede, at "de ser disse slags undersøgelser gennem linsen af ​​genetisk modificerede fødevarer. De bekymrer sig for, at forkælelse med tarmmikrobiomet kan føre til irreversible virkninger."

Sharp opfordrede også mikrobiomforskningssamfundet sammen med finansieringsbureauer til at begynde at gøre mere offentlig opsøgende arbejde for at imødegå de ofte "grovt vildledende" udsagn fra virksomheder, der sælger probiotiske produkter, herunder påstande om, at probiotika kan kurere kræftformer og behandle autismespektrumforstyrrelser. "Det meste af det, folk kender til dette forskningsområde, kommer fra disse detailhandlere, " sagde Sharp. "Vi burde ikke stole på, at disse virksomheder udsender de første meddelelser om dette forskningsområde."