GM mygstest stammer bånd i Gates-finansieret projekt

For cirka et år siden blev genetisk modificerede (GM) myg frigivet i naturen og de har flyvet under verdens radarskærm indtil i sidste uge. Den 11. november meddelte det britiske firma Oxitec, at det gennemførte verdens første lille udendørs forsøg med transgene Aedes aegypti- myg på den Caribiske ø Grand Cayman i efteråret 2009, efterfulgt af en større undersøgelse der sidste sommer.

Forsøgene blev designet til at teste, om sådanne designer myg med succes kunne bruges til at bekæmpe vilde myg, der overfører sygdomme som denguefeber. Meddelelsen, der blev afgivet på en pressemeddelelse i London, har overvældet modstandere af GM-myg og overrasket mange forskere inden for genetisk kontrol af insektvektorer.

Nogle stiller spørgsmålstegn ved, hvorfor virksomheden forblev mor så længe, ​​og kaldte det en strategisk fejltagelse, der giver kritikere af genetisk modifikation frisk ammunition. ”Jeg tror ikke, de gjorde sig selv en fordel, ” siger Bart Knols, en medicinsk entomolog ved University of Amsterdam. "Dette kan godt udløse et tilbageslag."

Luke Alphey, chef for videnskabelig chef for Oxitec, siger, at han "helt afviser" forestillingen om, at der var noget hemmelighedsfuldt ved retssagen, som var velkendt inden for øens befolkning på 50.000, siger han, "men bare ikke blev afhentet internationalt."

Forskere har længe drøftet, hvordan og hvornår de skal udføre den første testfrigivelse af transgene myg, der er beregnet til at bekæmpe menneskelig sygdom et vartegn, som de forestillede sig, kunne udløse voldsom modstand fra modstandere af genteknologi. En strøm af papirer og rapporter har argumenteret for, at en frigivelse af enhver genetisk modificeret myg skulle være gået foran af år med omhyggelig grundarbejde, herunder en udtømmende offentlig debat for at vinde den lokale befolknings hjerter og sind. Men lidt af det er gjort i retssagen på Caymanøerne, siger Alphey, fordi regeringen ikke anså det for nødvendigt.

Men den mangel på en offentlig debat passer ikke godt sammen med samarbejdspartnerne i et stort internationalt projekt, hvor Oxitec er et nøglemedlem til at udvikle og teste GM-myg. Programmet, der er finansieret af et tilskud på $ 19, 7 millioner fra Bill & Melinda Gates Foundation og ledet af Anthony James fra University of California, Irvine, har brugt år på at forberede et studiested i den mexicanske delstat Chiapas til burstudier og en mulig fremtidig frigivelse af en anden stamme af Oxitec-myg. Arbejdet inkluderer omfattende dialoger med borgergrupper, regulatorer, akademikere og landmænd. Projektet, en af ​​Gates's store udfordringer inden for global sundhed, ville "aldrig" frigive GM-myg, som Oxitec nu har gjort i Grand Cayman, siger James.

Oxitec har modtaget 5 millioner dollars fra Gates-programmet, men Grand Cayman-retssagen er ikke en del af det. "Som et privat firma kan de skubbe på deres egen dagsorden, " siger James, selvom dette muligvis kunne skade området som helhed. ”Det er en vanskelig situation, ” siger han.

Oxitecs centrale idé, som Alphey var banebrydende på universitetet i Oxford i 1990'erne, er at frigive et stort antal lab-avlede mandlige myg udstyret med et gen, der dræber ethvert afkom i larve- eller valpestadiet. Når mændene parrer sig med hunner i en naturlig befolkning, er der ingen afkom og hvis de transgene mænd parrer oftere end de naturlige, vil mygbestanden aftage eller endda kollapse.

Den første lille feltundersøgelse, designet til at teste om mændene kan konkurrere med deres naturlige kolleger, blev udført på Grand Cayman i november og december 2009, siger Alphey. En større undersøgelse mellem maj og oktober i år testede insektenes befolkningsundertrykkende kræfter. I denne undersøgelse faldt befolkningsstørrelsen på 16 hektar teststed med 80% a en "fuldstændig succes", sagde Alphey på et møde i American Society of Tropical Medicine and Hygiene i Atlanta den 4. november.

Alphey understreger, at Oxitec i udformningen af ​​retssagen har samarbejdet med Mosquito Research and Control Unit (MRCU) på Cayman Islands, et britisk oversøisk territorium. Retssagen overholdt reglerne i territoriets nye lov om biosikkerhed, som endnu ikke er blevet lov, siger Alphey. Selv om der ikke var rådhusmøder eller offentlige debatter, sendte MRCU information om undersøgelsen til lokale aviser. MRCU postede også en salgsfremmende video om projektet på YouTube, men klippet nævner ikke, at myggen er transgene. MRCU kunne ikke nås til kommentar.

Verdenssundhedsorganisationen (WHO) er ved at udarbejde retningslinjer for frigivelse af transgene myg, en proces, der vil tage mindst tre måneder mere, siger Yeya Touré, leder af innovative vektorkontrolinterventioner hos WHO. Touré siger, at han vidste om retssagen i Grand Cayman, og at han ikke er opmærksom på nogen forseelse fra Oxitec.

Den medicinske entomolog Willem Takken fra Wageningen University i Holland påpeger, at selvom transgene er Oxitecs myg programmeret til ikke at have afkom, hvilket gør det yderst usandsynligt, at nogen nyindførte gener ville sprede sig - en af ​​de største bekymringer hos GM-modstandere. Men miljøgrupper beklager det, de ser som en mangel på åbenhed. "Hvis disse myg er helt sikre, hvorfor hvorfor hush-hush?" siger Gurmit Singh, formand for Center for Miljø, Teknologi og Udvikling i Malaysia, hvor Oxitec håber også snart at starte en feltforsøg.