GM-mygfrigivelse i Malaysia overrasker modstandere og videnskabsmænd Again

James Gathany / CDC

Omkring 6000 transgene myg udviklet til at hjælpe med at bekæmpe dengue blev frigivet i Malaysia den 21. december, ifølge en erklæring fra landets Institut for Medicinsk Forskning (IMR) i Kuala Lumpur i går. Ligesom de første udgivelser af mygene nogensinde, på den Caribiske ø Grand Cayman i 2009 og 2010, kom nyheden som en overraskelse både for modstandere af insekterne og for forskere, der støtter dem.

Myggen blev udviklet af Oxitec, et britisk biotekvirksomhed, der sigter mod at bekæmpe dengue ved at frigive et stort antal "genetisk sterile" mandlige Aedes aegypti- myg. Når vilde kvinder parrer sig med disse transgene hanner, er der ingen levedygtige afkom; håbet er, at mygbestandene som et resultat vil kollapse.

Nyheden ser ud til at have overrasket de malaysiske medier og offentligheden; mange nylige nyheder rapporterede, at undersøgelsen var blevet udsat efter intens protester. Så sent som den 17. januar opfordrede Consumerers Association of Penang og Sahabat Alam Malaysia, to grupper, der modsætter sig brugen af ​​GM-insekter, det nationale biosikkerhedsudvalg til at tilbagekalde sin godkendelse til undersøgelsen. Også videnskabsmænd var under indtryk af, at arbejdet endnu var begyndt, siger medicinsk entomolog Bart Knols fra Amsterdam-universitetet. Et blogindlæg den 24. januar af Mark Benedict, en konsulent ved Centers for Disease Control and Prevention i Atlanta, der overvåger feltet nøje, nævnte, at den malaysiske undersøgelse var "planlagt".

Knols bekymrer sig over, at overraskelser som frigivelser i Grand Cayman og Malaysia kan ødelægge den offentlige tillid og give anti-GM-grupper ammunition. De to malaysiske grupper udsendte for eksempel en erklæring i går, hvor de sagde at de var "chokeret ... vi fordømmer den tilsyneladende hemmelighedsfulde måde, hvorpå retssagerne er blevet gennemført." Helen Wallace fra fortalergruppen GeneWatch UK siger, at manglen på kommunikation gør lidt for at indrykke tilliden til Oxitec.

Oxitecs videnskabelige chef, Luke Alphey, bekræfter, at malaysiske medier havde det forkert. Men Alphey siger, at "ingen burde have været frygtelig overrasket" over løsladelsen. Når alle lovgivningsmæssige hindringer var blevet overvundet, "synes det forudsigeligt, at det næste skridt ville være den faktiske frigivelse, " siger han. Oxitec annoncerede ikke selve nyheden, fordi det ikke var selskabets rolle, siger Alphey: "Dette var en undersøgelse foretaget af den malaysiske regering, der blev foretaget i Malaysia. Det var op til dem at annoncere det."

Undersøgelsen blev gennemført i et afsides område i Bentong, et distrikt i den centrale delstat Pahang, og blev designet til at teste transgene mænds overlevelse og mobilitet, siger Alphey. Nogle 6000 mænd af vildtypen samt kontrol blev frigivet. Undersøgelsen sluttede den 5. januar, hvorefter insekticider blev sprøjtet for at dræbe eventuelle resterende myg, siger IMR.

Wallace mener, at Oxitec skynder sig med feltforsøg, fordi det er nødt til at begynde at tjene penge. I en for nylig indsendt analyse (pdf) hævdede GeneWatch UK, at virksomheden mister ca. 1, 7 mio. £ (2, 7 mio. Dollars) pr. År og skal betale tilbage et lån på 2, 25 mio. ($ 3, 6 mio.) Inden 2013. Men Alphey siger, at det ikke er grund. "Vi er en for-profit virksomhed, og finansiering er ikke irrelevant, " siger han. "Men enhver, der er klar over, at der hvert år er 50 til 100 millioner tilfælde af dengue, vil føle en følelse af presserende karakter."

Undersøgelsen udført i Grand Cayman sidste sommer var meget større. Der blev ca. 3 millioner myg frigivet for at teste, om de rent faktisk kunne hjælpe med at nedbringe den lokale befolkning. Et papir, der beskriver resultaterne - et fald på 80% i myggetall - er blevet forelagt Science, siger Alphey.