I et årti har Francis Collins afskærmet NIH - mens han selv fremstiller bølger

Francis Collins har ledet National Institutes of Health med en fast hånd.

STEPHEN VOSS

I et årti har Francis Collins afskærmet NIH - mens han selv fremstiller bølger

Af Jocelyn KaiserAug. 15, 2019, 09:30

I måneder efter præsident Donald Trumps indvielse i januar 2017 var biomedicinske forskere på kant. Det Hvide Hus havde bedt genetikeren Francis Collins om at blive ved som direktør for National Institutes of Health (NIH) i Bethesda, Maryland, men ingen vidste, hvor længe. Nogle ukonventionelle kandidater til NIH-stillingen, herunder en kirurg-vendte iværksætter og et Tea Party-medlem af kongressen, provokerede "stor angst", minder NIH-observatøren Tony Mazzaschi, politikdirektør for Association of Schools and Programs of Public Health i Washington, DC foreslog snart, at agenturets budget skulle nedskæres med 22%.

Men i begyndelsen af ​​juni 2017 kom der lettelse, da Det Hvide Hus meddelte, at Collins ville forblive NIH-direktør. To år senere regner biomedicinske forskere sig heldige. Collins har hjulpet med at beskytte NIH mod truede budgetnedskæringer såvel som omvæltningen, der har rystet mange andre føderale agenturer under Trump-administrationen. Da han afslutter et årti som NIH-direktør i denne måned, har Collins, 69 år, været en overlevende - han er en af ​​nogle få holdoversættere fra den tidligere præsident Barack Obamas administration og har tjent længere end noget andet NIH-chef på 50 år. Observatører siger, at Collins også har været en af ​​de mest indflydelsesrige direktører nogensinde til at forme NIH, der med et budget på 39 milliarder dollars i år er verdens største biomedicinske forskningsbureau.

Den almindelige, guitarspilende, motorcykelridende videnskabsmand - der tog styret af NIH efter 15 år som direktør for NIHs genominstitut - har brugt charme til at samle Kongressen for at genoprette væksten i NIH's budget efter mere end et årti med stagnation. Han har lanceret ambitiøse forskningsinitiativer inden for kræft, neurovidenskab og præcisionsmedicin. Han har taklet blandede resultater med irriterende samfundsproblemer, som f.eks. Mangel på mindretal inden for videnskab, unge forskeres kamp for at få finansiering og seksuel chikane. Med to centrale undtagelser - den nylige begrænsning af fostervævsundersøgelser fra Trump-embedsmænd og pres for at undersøge udenlandske forskeres bånd til deres hjemlande - har NIH stort set undgået politisk indblanding i hans embedsperiode.

"Han har haft mangesidede succeser.… Han prøver altid på at gøre større og bedre ting, " siger Anthony Fauci, direktør for NIHs National Institute of Allergy and Infectious Diseases siden 1984. ”Han kan godt lide store initiativer, der udfordrer status quo, hvilket er nøjagtigt hvad du vil have en NIH-direktør, ”siger Elias Zerhouni, Collins forgænger.

Alligevel har Collins forringere på NIHs campus og blandt de 300.000 forskere, der støttes med NIH-tilskud. Under en afslappet, kærlig offentlig persona og en evne til at formidle begejstring for biomedicinsk forskning på enkle termer til offentligheden og lovgivere er han drevet til at nå sine prioriteter, hvad enten han skubber grundlæggende opdagelser mod behandlinger eller udformer politikker for at fremme forskellighed i videnskab. Dette drev har undertiden betydet opladning foran uden buy-in fra dem omkring ham.

Han kan lide store initiativer, der udfordrer status quo.

Elias Zerhouni, tidligere NIH-direktør

Tidligt i sin embedsperiode fløjede han fjer ved at skodde et arbejdshest NIH-forskningscenter og skabe et nyt til at fremskynde udvikling af medicin. Nogle akademiske forskere har klaget over, at hans centralt styrede projekter, der sigter mod at generere store mængder data, dræner ressourcer fra nysgerrighedsdrevne individuelle tilskud. Selv nogle tidligere kritikere er stadig kommet rundt. University of California (UC), Berkeley, evolutionsbiolog og eLife -chefredaktør Michael Eisen, der havde decried Collins 'store videnskabsinitiativer og opfordrede til, at han skulle erstattes kort efter Trump blev valgt, har ombestemt sig. "Han prøver at gøre det rigtige for institutionen. Du værdsætter også, at han sandsynligvis er et bolværk mod værre ting for videnskaben, " siger Eisen.

Collins intense fokus på, hvad han tror på, kan komme på tværs af arrogance, siger biokemiker Mark Lively fra Wake Forest University's School of Medicine i Winston-Salem, North Carolina. Men alt i alt har det biomedicinske forskningsmiljø draget fordel af hans ledelse, siger Lively: "Jeg er glad for, at han stadig er der."

Og det er Collins også. ”Jeg forventede ikke [at] være her, ” siger han. Men, tilføjer han, "Det er faktisk et privilegium at være i roret på denne bemærkelsesværdige institution med en så utrolig mission. Så jeg er glad for at være her. Jeg håber, at jeg stadig gør et godt stykke arbejde ."

På en varm juledag, når Collins forbereder sig på at uddele medarbejderpriser i et NIH-auditorium, rækker han frem sin guitar, dekoreret med sølvstrenge, der repræsenterer DNA. Han har netop fortalt historien om en ung mand afbildet på en gigantisk skærm bag ham, som døde i foråret på NIH efter 4 års behandling for en sjælden nyrekræft. Collins siger, at patientens død viser, at "vores løsninger ikke altid fungerer." Han synger derefter en Andy Grammer-sang, som patienten kunne lide: "Jeg giver ikke op, jeg giver ikke op, giver ikke op." Efter applaus fortæller han sit personale: "Du giver ikke op. Du finder ud af, hvordan man kan videreføre videnskaben fremad."

Det er "vintage Francis Collins", siger veteran NIH kræftforsker Stephen Chanock ved en reception efter ceremonien. ”Han er vidunderlig, en gammeldags person, ” siger Chanock. Collins voksede op hjemmeskole i det landlige Virginia i en familie, der sang og iscenesatte skuespil. Efter at have optjent en ph.d. inden for kemi og derefter en medicinsk grad, ledede han et laboratorium ved University of Michigan, hvor han og samarbejdspartnere brugte en genjagtteknik, som han havde udviklet for at identificere cystisk fibrose-genet. Hos NIH ledede han Human Genome Project til det blev afsluttet i 2003. Men Collins trak kritik da og stadig lejlighedsvis ikke for hyping af udbetalingen fra genomisk medicin. Da Obama udnævnte ham til NIH-direktør, var nogle forskere bekymrede for, at Collins ville favorisere datakrævende store biologiske projekter; en anden bekymring var, at hans frittalende kristne tro ville påvirke hans ledelse.

Et årti på toppen

Francis Collins har ført National Institutes of Health (NIH) gennem magre tider og masser, altid efter et personlig kompas mod stor biologi og translationel forskning.

2009 2010 2011 2012 2013 2014 2015 2016 2017 2018 2019 april 2013 Aug. 2009 Dec. 2010 Aug. 2011 Jan. 2015 Nov. 2015 Jan. 2016 Juni 2017 Aug. 2018. Juni 2019 Det Hvide hus begrænser fostervævforskning. NIH skriver til institutioner om udenlandske påvirkninger. Præsident Donald Trump annoncerer, at Collins vil fortsætte som NIH-direktør. Kræft Moonshot annonceret. Collins afslutter al chimpeforskning. Obama annoncerer Precision Medicine Initiative. Undersøgelsen finder, at sorte efterforskere er mindre tilbøjelige til at vinde NIH-finansiering end hvide efterforskere. Collins foreslår at afskaffe et center for at oprette National Center for Advancing Translational Sciences. Collins begynder periode som NIH-direktør. Præsident Barack Obama lancerer hjerneforskningen gennem fremme af innovativt neuroteknologinitiativ. (Rul til højre for at se mere.)
N. DESAI / SCIENCE

Hans religion blev aldrig et spørgsmål - han fulgte Obamas ordre om at løsne reglerne for stamcelleforskning, som nogle kristne er imod, og har forsvaret fostervævsundersøgelse på trods af kritik fra anti-abortionsgrupper. Men han har kørt NIH med den samme faste hånd, som han ledede genominstituttets sekventeringsprojekter. ("Det er Francis's måde eller ingen måde, " siger en seniorforsker fra NIH, der bad om ikke at blive navngivet.) I 2010 foreslog han næsten ingen diskussion at nedlægge National Center for Research Resources, et elsket NIH-center, der hjalp med at betale for dyre ressourcer som primatcentre og elektronmikroskoper. I stedet for lancerede han et nyt center, der ville "reengineer" lægemiddeludvikling. Oprettelsen af ​​National Center for Advancing Translational Sciences (NCATS) rangerede efterforskere, lovgivere og nogle NIH-institutdirektører. Ledere af lægemiddelfirmaer spottede af tanken om, at NIH kunne forbedre industriens succesrate, som bruger milliarder af dollars på udvikling af lægemidler.

"Jeg er en læge [og] også en grundlæggende videnskabsmand. Jeg er utålmodig efter at finde ud af, hvordan basale videnskabelige opdagelser kan finde vej til kliniske fordele, " siger Collins nu. Han hævder, at 7 år efter lanceringen har NCATS "en ret stærk track record."

Den tidligere Eli Lilly-videnskabsmand Bernard Munos er enig. NCATS hæmmes ved at skulle bruge det meste af sit budget på et program, det har arvet, og som finansierer store translationelle tilskud på akademiske sundhedscentre. Ikke desto mindre, siger han, har det produceret værktøjer, såsom vævschips, 3D-bioprint og stamcelle-teknologier, der kan hjælpe industrien. NCATS er "stadig et igangværende arbejde", men "meget af den tidlige opposition er aftaget, " siger Munos, nu konsulent i Indianapolis.

Selv forskere, der talte imod at afskaffe National Center for Research Resources, siger, at dens programmer, der nu administreres af andre institutter, kører problemfrit. Omorganiseringen "var ikke nødvendig, men den fungerede, " siger Lively.

Collins arv inkluderer også tre store biologiprojekter, der er annonceret af Obama, der starter i 2013 med det 10-årige hjerneforskning gennem Fremme af Innovative Neurotechnologies (BRAIN) Initiativ. Neurovidenskabsmænd undfanget projektet, der udvikler værktøjer til at undersøge, hvordan neurale kredsløb styrer tanker og bevægelse. Indtil videre inkluderer dens frugter en folketælling i hjernen og en enhed, der konverterer hjerneaktivitet til tale.

"HJERNE greb øjeblikket ekstremt godt" ved at samle forskere fra forskellige discipliner for at udnytte nye tilgange, siger neurovidenskabsmand Karl Deisseroth ved Stanford University i Palo Alto, Californien. "Feltet er blevet endnu mere komplekst og spændende."

Cancer Moonshot, der blev lanceret i 2016 efter anmodning af daværende vicepræsident Joe Biden, efter at hans søn Beau døde af hjernekræft, understreger også store samarbejder og big data. Collins underskriftsprojekt er imidlertid Precision Medicine Initiative 2015, der førte til os alle, en indsats for at samle en samling af data på den genomiske basis af sygdom ved at samle sundhedsregistre og DNA-sekvenser fra 1 million frivillige.

"Jeg er helt over månen begejstret for os alle og den transformation, som det vil skabe som en platform til at finde ud af, hvordan mennesker forbliver raske, og hvordan håndterer du kronisk sygdom, når det sker, " siger Collins, der først foreslog projektet i 2004 som leder af genominstituttet. Zerhouni, der nedlagde veto mod dette forslag på grund af omkostningerne, siger, at det er uklart, om Alle os, der samler forskellige sundhedsprotokoller og kunne se et højt frafald, vil måle sig med lignende projekter, der drives af amerikanske sundhedsudbydere og Storbritanniens nationale sundhedssystem . Alle os har hidtil tilmeldt mere end 180.000 deltagere, og NIH siger, at det er på skema.

Francis Collins gode forhold til centrale kongresledere har ført til en række sunde budgetstigninger for National Institutes of Health siden 2016, hvilket har vendt en erosion på 12 år.

CHIP SOMODEVILLA / GETTY BILLEDER

Selvom nogle forskere mumler, at Collins prioriterer sådanne projekter frem for efterforskningsinitierede tilskud, er kritikken aftaget, da NIH-budgettet er forbedret. Tallene var dystre i de første år af Collins ledelse. I 2011, efter år med flade budgetter, finansierede NIH mindre end en ud af fem af de tilskudsansøgninger, den modtog, et rekordlavt niveau. To år senere, som led i en regeringsomfattende afskedigelse, faldt agenturets budget med 5%. Men i 2016 begyndte kongressen med at lette de stramme samlede udgifter. Loven om det 21. århundrede, der blev vedtaget af Kongressen samme år, skabte en fond på 4, 8 mia. Dollars over 10 år til Obamas tre videnskabsinitiativer. Og siden Trumps valg har Collins bidraget til at overtale Kongressen til at vende gentagne præsidentforslag til at nedskære NIH's budget. I juni stemte repræsentanternes hus for at give NIH sin femte på hinanden følgende rejse på 2 milliarder dollars, hvilket ville bringe sit budget til 41 milliarder dollars i 2020.

Collins har været "i stand til at vinde og opretholde støtten fra Kongressen, " siger biolog Keith Yamamoto fra UC San Francisco. Tilføjer Kathy Hudson, en konsulent i Washington, DC, der var Collins politikchef indtil sidst i 2016: "Han har formået at dyrke et stort antal meget vigtige venner på [Capitol] Hill, og jeg tror, ​​det har at gøre med personlige interaktioner. "

Collins har også formet agenturets ledelse og politik. ”En af hans arver vil være, at han har udnævnt et stort antal institutdirektører, ” siger Story Landis, en tidligere direktør for NIHs National Institute of Neurological Disorders and Stroke. Mazzaschi siger, at Collins "kun har haft en fantastisk fortegnelse over rekruttering af bemærkede videnskabelige sind." Af de nuværende 27 institut- og centerledere har Collins udnævnt 16, seks af dem kvinder.

At tackle en mangel på mangfoldighed blandt NIH-efterforskere blev en Collins-prioritet i 2011, da en undersøgelse rapporterede, at fra 2000 til 2006 var sorte efterforskere, der kun indsendte 1, 3% af alle tilskudsforslag, 13 procentpoint mindre sandsynligt end hvide til at vinde NIHs standard R01 priser. NIH svarede ved at hælde $ 250 millioner over 5 år i et nyt mentornetværk for efterforskere og et bacheloruddannelsesprogram for minoriteter. Collins oprettede også et Scientific Workforce Diversity-kontor under ledelse af Hannah Valantine, en sort kardiolog og forsker, der havde ledet mangfoldighedsindsatsen i Stanford. På et møde i Collins 'bestyrelse i juni rapporterede Valantine beskedne forbedringer: Forskellen i tilskudssucces mellem sorte ansøgere og hvide faldt til syv point i årene 2013 til 2018, og det årlige antal priser til sorte efterforskere blev mere end fordoblet i forhold til det periode til 113.

"Der er gjort fremskridt, men der er stadig måde, måde, meget mere at gøre, " sagde Roy Wilson på bestyrelsesmødet. Wilson er formand for NIHs arbejdsgruppe for mangfoldighed og er præsident for Wayne State University i Detroit, Michigan. Men Collins opmuntres: "For første gang fik det mig til at føle, at vi måske er på rette vej, " siger han.

Francis Collins (til venstre) samarbejder med Idowu Aimola, en postdoktor fra Nigeria, der deltager i et nyt træningsprogram for afrikanske forskere.

NATIONALE INSTITUTTER FOR SUNDHED

Et andet stædigt problem er, at gennemsnitsalderen for første gang Ph.D. efterforskere har svævet ved 42 år i 2 årtier, op fra 36 i 1980. Collins middel fra 2017 var at afsætte penge hvert år til at finansiere 200 yderligere unge efterforskere 'første forskningsstipendier. For hvert af de sidste 2 år er antallet af efterforskere, der støttes af agenturet, steget og nåede 1287 priser sidste år.

Men denne tilgang er en "Band-Aid", siger Gary McDowell, der for nylig trådte ud som direktør for Future of Research, en nonprofit i Abington, Massachusetts, der repræsenterer unge forskere. Tilskuddene gør intet for at tackle det, McDowell siger, er det dybere problem: et overudbud af unge forskere med lidt håb om at vinde ansættelsesforhold, der ofte tjener som billig arbejdskraft i laboratorier. "Hvad jeg virkelig ville have ønsket, at Collins skulle gøre, er at dreje væk fra denne konstante ekspansion og adressere, hvordan man gør tingene bæredygtige" ved at begrænse antallet af praktikanter, som NIH understøtter, siger McDowell. "Der er ingen langsigtet opfattelse."

#MeTooSTEM-bevægelsen kritiserede Collins sidste år for at have undladt at øge NIH's politikker efter nyhedsberetninger om flere påståede episoder med seksuel chikane fra NIH-finansierede efterforskere. Efter måneder med kritik bebudede Collins hårdere foranstaltninger i juni, idet han sagde, at han håber at følge en arbejdsgruppes anbefaling om, at institutioner og ansøgere skal indberette resultater af seksuel chikane til NIH. ”Jeg er ked af, at vi ikke har truffet hurtigere handlinger før, ” siger han, hvor han delvis bebrejder juridisk rådgivning om, at sådanne sager overlades til efterforskningsinstitutioner. ”Jeg synes, folk, der ser på det nu, burde føle sig noget beroliget med, at vi får det, ” siger han.

Collins vandt for nylig ros for at have lovet at ikke tjene i paneler med alle mandlige på videnskabelige møder. Forskellighed i videnskab er "forbundet med større produktivitet, " siger han. Hans afskedigelse af "maneller", siger han, er ikke "bare en dejlig ting at gøre. Det er drevet af et ønske om at se videnskaben blomstre."

Collins strategi for at beskytte NIH i Trump-æraen har været at holde en lav profil og det har stort set været succes, siger agenturobservatører. Men Collins led et sjældent tab i juni, da Trump-administrationen faldt ned på forskning, der bruger føtalt væv, der blev doneret efter elektiv abort. I december 2018 havde Collins forsvaret forskningen som etisk, når den blev udført korrekt og kaldte den en grundpille. I stedet meddelte Department of Health and Human Services, NIH's modervirksomhed, at det afsluttede intramuralundersøgelser ved hjælp af fostervæv og ville kræve langvarig særlig etisk gennemgang for nye ekstramurale tilskud og fornyelser.

Rapporter om, at Det Hvide Hus tilsidesatte ham og sekretær for sundhed og menneskelige tjenester Alex Azar er "dybest set nøjagtige, " siger Collins. Han tilføjer, at selv ansøgninger om et nyt NIH-program på 20 millioner dollars til at finde alternativer til fostervæv i forskning, som "det pro-life community meget ønsket, at vi skulle gøre, " skal gennemgå etisk gennemgang, fordi undersøgelserne vil bruge foster væv som sammenligning. Selvom han modsatte sig politikken, tilføjer han, "Jeg forstår oprigtighed og lidenskab fra dem, der mente, at fostervævsforskning krydser en etisk linje."

Collins har også været udsat for pres fra Kongressen og Trump-administrationen om at slå ned på udenlandske videnskabsmænd, der menes at stjæle frugterne af føderalt finansieret forskning, med Kina fremstillet som en stor trussel. Efter at NIH opfordrede mere end 60 tilskudsinstitutioner for mulige overtrædelser af NIH-reglerne, afskedigede mindst to universiteter fakultetsmedlemmer, alle af asiatisk afstamning, for angiveligt ikke at rapportere udenlandsk finansiering eller dele fortrolige tilskudsforslag. ”Dette har været en smertefuld oplevelse, ” siger han. "Udenlandske statsborgere, der er vidunderlige bidragydere til vores medicinske arbejdsstyrke, føles som om de bliver målrettet eller endda profileret." Men han tilføjer, "Jeg tror ikke, folk bliver fyret af trivielle grunde."

Mange forskere frygter imidlertid, at kampagnen per har haft til formål at målrette udenlandske fødte videnskabsfolk vil skade amerikansk videnskab i det lange løb. En tidligere NIH-embedsmand foreslår, at i stedet for at skubbe tilbage mod Det Hvide Hus, Collins "hulede sig" for at beholde sit job.

Efter 10 år har Collins masser på sin opgaveliste. Han ønsker at udvide NIHs støtte til kunstig intelligens og maskinlæring og er på udkig efter at ansætte en dataczar, sandsynligvis fra Silicon Valley. Han er også begejstret for genterapi, som endelig når klinikken for nogle arvelige børnesygdomme. Collins har brugt NIHs Common Fund, en penge med penge, som Zerhouni skabte til initiativer, der spredte institutter, til at støtte industri og akademiske videnskabsfolk, der udvikler bedre måder til at få genredigeringsværktøjer såsom CRISPR i patienters væv.

Efterforskere er måske ikke tilbøjelige til at foreslå sådan anvendt forskning, men Collins siger, at det er "noget, vi skal trække alle stopper for at gøre." Det er et eksempel på, hvorfor han stadig arbejder 100-timers uger. "Du har evnen til at styre videnskaben på temmelig magtfulde måder ved at identificere ting, der bare ikke vil ske uden et pres."