For $ 1 million: Vil et ocean science quiz-program overleve svære tider?

Havforskere arbejder for at holde flydende en 16-årig amerikansk konkurrence, der sigter mod at opmuntre unge mennesker til at værdsætte havforskning og deltage i deres felt. Siden 1998 har National Ocean Sciences Bowl (NOSB) givet gymnasiestuderende en chance for at teste deres viden om alle ting marine. Men føderale budgetnedskæringer lægger et pres på indsatsen og tvinger arrangørerne til at aflyse nogle skåle og krydre for at finde alternativ støtte til andre.

Vi står over for nogle alvorlige finansieringsudfordringer, siger Kristen Yarincik fra Consortium for Ocean Leadership i Washington, DC, der skabte og fører tilsyn med NOSB, som planlægges at starte sin næste sæson i februar. Der [har] været mange nedskæringer i vores nøglefinansieringsbureauer.

Især reducerede de automatiske nedskæringer i 2013-budgettet, kendt som sequester, uddannelsesfinansiering hos National Oceanic and Atmospheric Administration (NOAA), NOSB s største økonomiske tilhænger. I de foregående år var vi i stand til at finansiere det op til 1 million dollars om året, siger Christos Michalopoulos, NOAA s vicedirektør for K 12 og uformel uddannelse. Men i 2013 faldt totalen til nul, og i 2014 steg den til omkring $ 125.000. I 2015 er vores håb, at vi kan give lidt mere. (Kongressen genoptager arbejdet med budgettet for regnskabsåret 2015, der begyndte den 1. oktober, efter valget i november.)

Nedskæringerne tvang NOSB, der dækker 34 stater og Washington DC, til at reducere finansieringen af ​​dens regionale skåle, hvis vindere går videre til en national konkurrence. Nogle, ligesom Great Lakes Bowl i Michigan, har modtaget penge fra andre programmer, såsom det statlige føderale Sea Grant-program, og sænket omkostningerne ved at erstatte betalt personale med frivillige. Andre har simpelthen aflyst konkurrencer. I år kunne Aloha Bowl på Hawaii for eksempel ikke have råd til at bringe deltagere til øen Oahu til konkurrencen ifølge Yarincik, så arrangørerne besluttede at være vært for skålen hvert andet år i fremtiden.

Samlet set forventer at have 25 skåle i 2015, siger Yarincik. Men hun tvivler på, at den føderale finansiering fuldt ud vil rebound når som helst snart, så risikoen for, at regioner falder, vil være der i de næste par år.

Nogle NOSB-fans er bekymrede for, at dens økonomiske problemer vil gøre det sværere at rekruttere studerende til havvidenskaben eller opbygge offentlig støtte til området. De bemærker, at det amerikanske kontor for arbejdsstatistik forudser en stigning i efterspørgslen på 16% efter geovidenskabsfolk, inklusive havforskere, mellem 2012 og 2022, hurtigere end det nationale gennemsnit for alle erhverv. En undersøgelse fra 2007 af NOSB-deltagere fandt, at selv om kun 17% forfulgte college-majors inden for havvidenskab, sagde 68%, at NOSB inspirerede dem til udvikle havrelaterede hobbyer eller til at deltage i bevaringsrelateret samfundstjeneste.

En tidligere konkurrent, Brian Kennedy (28), siger, at NOSB var med til at sætte ham på vejen til sit nuværende job som ekspeditionskoordinator for NOAA s Office of Ocean Exploration and Research. Kennedy siger, at han var fascineret af marinbiologi i en alder af 5 år, men hans familie boede i Athen, Georgien, og foretog den 5-timers vandring til kysten bare en eller to gange om året. Han stødte på NOSB i gymnasiet og sluttede med at konkurrere i tre år.

Opplevelsen var en fantastisk mulighed for at mødes og netværk, siger Kennedy. Det giver mulighed for landbrugte studerende, der er interesseret i havvidenskab, til at møde praktiserende havforskere. Jeg ville bestemt ikke have havnet i den linje, jeg laver lige nu, hvis det ikke var for Leslie [Sautter, havforsker ved College of Charleston i South Carolina]. ”

Kennedy sluttede med at studere havvidenskab i Charleston og fortsætter frivilligt med skålen hvert år. ”Jeg føler, at jeg skylder organisationen noget, ” siger han, ”for alt det gav mig.”