I frygt for Brexit uden forhandlinger beordrer europæisk finansierer britiske forskere at overføre tilskud

En europæisk finansierer har truffet foranstaltninger mod britiske forskere i forkant af Brexit.

iStock.com/rami_hakala

I frygt for Brexit uden forhandlinger beordrer europæisk finansierer britiske forskere at overføre tilskud

Af Erik StokstadApr. 25, 2019, 11:05 AM

Udsigterne til Brexit, Det Forenede Kongeriges fratræden fra Den Europæiske Union, har truffet længe og stort over forskere, men indvirkningen på finansiering har hidtil været spekulativ. Nu har et europæisk finansieringsagentur foretaget en forebyggende strejke i forkant af Brexit og ændret en politik, der direkte påvirker tilskud i Det Forenede Kongerige. Association of European Cooperation in Science and Technology (COST), i Bruxelles, kræver, at UK-bevillingsindehavere skifter finansiel administration til en partner i Europa inden 1. maj.

COST siger, at ændringen vil forhindre forstyrrelse, hvis Brexit sker uden en aftale for at udjævne overgangen, og at den ikke påvirker deltagelse fra britiske forskere. Men UK-bevillingsindehavere siger, at politiske ændringer er for tidlige, forstyrrende for forskningen og i mindst et tilfælde har det ført til en personalefritagelse. Det bureaukratiske mareridt med at flytte disse tilskud er temmelig forfærdeligt, siger Nic Walton, en astronom ved University of Cambridge i Storbritannien.

COST uddeler omkring 33 millioner om året i tilskud designet til at stimulere og udvide forskningsnetværk. De 4-årige tilskud, hver omkring 500.000, inkluderer typisk dusinvis af partnere i Europa og andre steder. Finansieringen dækker rejser til workshops, træning og andre arrangementer og netværksarrangementer. Begivenhederne fører ofte til større samarbejdsforskningsforslag, siger Stefan Bouzarovski, en geograf ved University of Manchester i Storbritannien, som er formand for et netværk til forbedring af adgangen til husholdningsenergi med mere end 200 medlemmer i 40 lande.

Den 2. april bad COST de 20 netværk, der administreres af britiske forskere, om at forberede sig på at flytte deres tilskud til en partner, der ikke var Storbritannien. Andre europæiske programmer, der finansierer multinationalsamarbejde, såsom Den Europæiske Union s Horizon 2020, har ikke krævet, at de britiske ledere overleverer tøjlerne i forkant af Brexit. (COST er en mellemstatslig organisation og ikke en del af Den Europæiske Union, selvom dens finansiering til tilskud kommer fra Horisont 2020.)

Afgørelsen er hastet, siger deltagerne, i betragtning af at fristen for Brexit er skubbet tilbage til 31. oktober. Det var også en overraskelse, at COST ikke foreslog denne ændring i springet til den foregående frist, 29. marts, hvor en Brexit uden forhandlinger var en voksende bekymring i hele Europa. Vi værdsætter helt, at tidslinjerne er meget korte, siger Ronald de Bruin, direktør for COST Association. Det var ikke en let beslutning.

De Bruin siger, at nøglefaktoren er, at COST s årlige tilskudsbetalinger finder sted den 1. maj. Hvis der ikke sker en Brexit uden aftale i oktober, bliver COST nødt til at annullere tilskudskontrakterne til britiske institutioner, fordi EU ikke tillader, at Horizon 2020-midler bruges af ikke-associerede lande. Nye administratorer til UK-ledede tilskud 6% af det samlede skulle skulle findes midt i bevillingscyklussen. COST ville være nødt til at forsøge at inddrive de ubrugte midler og potentielt møde revisioner og juridiske udfordringer. Det ville føre til en eksistentiel risiko for vores forening, siger de Bruin.

Fem bevillingshavere har allerede foretaget ændringen. Andre venter på at se, om COST ændrer sin politik for overførsel af tilskud. ”Jeg har ikke til hensigt at flytte det, før jeg absolut skal det, ” siger Walton, der leder et netværk, der studerer Mælkevejen med den europæiske Gaia-satellit.

Det er ikke let at finde en ny tilskudsadministrator, fordi jobbet kræver en mulighed for at godtgøre deltagere og træning i Bruxelles. På grund af finansieringsusikkerheden kunne Bouzarovski ikke fornye kontrakten med sin administrator.

Bouzarovski overvejer at udsætte to kommende begivenheder for sit netværk i juni: en session i EU's Sustainable Energy Week og en træningsbegivenhed. ”Jeg frygter, at de passende procedurer muligvis ikke er på plads.” Simona Francese, en retsmedicinsk forsker ved Sheffield Hallam University i Storbritannien og formand for et COST-tilskud til retsmedicinsk videnskab, er bekymret for, at hun muligvis ikke kan finansiere 10 studerende til går på en retsmedicinsk sommerskole i slutningen af ​​maj, mens hun overfører administration til en partner i Østrig.

Bouzarovski indledte en andragende om at bede COST om at vende ændringen, indtil en Brexit uden forhandlinger ser forestående ud. Mere end 300 har tilmeldt sig. Men succes ser usandsynlig ud, og i går lukkede han andragendet. Bouzarovski siger, at han vil flytte sin bevilling, så snart han finder nogen til at tage det på. ”Vi kan ikke risikere yderligere forstyrrelser.”