Eksklusivt: Major US cancer centre stikker Asiske forskere efter, at NIH flagger deres udenlandske bånd

Houston Chronicle

Eksklusivt: Major US cancer centre stikker Asiske forskere efter, at NIH flagger deres udenlandske bånd

Af Mara HvistendahlApr. 19, 2019, 12:00

HOUSTON, TEXAS MD Anderson Cancer Center her har udsat tre seniorforskere, efter at de amerikanske nationale institutter for sundhed (NIH) i Bethesda, Maryland, oplyste, at forskerne havde begået potentielt alvorlige krænkelser af agenturet regler, der involverer fortrolighed af peer review og videregivelse af udenlandske bånd. Forskerne er blandt fem MD-forskere fra Anderson, som NIH citerede i breve til kræftcentret, som er en del af University of Texas (UT) -systemet. MD Anderson-embedsmænd siger, at de påberåbte en opsigelsesprocedure mod tre af forskerne, undersøger stadig beskyldninger mod en, og fastlagt opsigelse var ikke berettiget for den femte videnskabsmand.

Den nye udvikling hænger sammen med en omfattende indsats, der blev lanceret sidste år af NIH for at tackle den voksende amerikanske regerings frygt for, at udenlandske lande, især Kina, drager urimelig fordel af federalt finansieret forskning. NIH siger, at dens undersøgelser om de udenlandske bånd fra specifikke NIH-finansierede forskere har fået mindst 55 institutioner til at starte undersøgelser. Sagerne hos MD Anderson, der modtog $ 148 millioner i NIH-finansiering i 2018, er de første offentligt kendte tilfælde, hvor NIH s henvendelser ser ud til at have ført til, at en institution har påberåbt sig en opsigelsesprocedure mod forskere, der vurderes at have overtrådt reglerne.

Kræftcentrets embedsmænd har ikke udnævnt nogen af ​​de fem forskere. MD Anderson præsident Peter Pisters siger, at alle er Asiatisk ; Videnskab har bekræftet, at tre er etnisk kinesisk. Flere stod over for NIH-forespørgsler om deres bånd til Kina i henhold til interne kræftcentredokumenter og NIH-e-mails leveret af MD Anderson til Houston Chronicle og gennemgået af Science. Disse dokumenter viser også, at MD Anderson har samarbejdet med Federal Bureau of Investigation (FBI) i flere år om ikke afslørede nationale sikkerhedsundersøgelser, som omfattede søgninger på fakultets e-mail-konti og i et tilfælde videoovervågning. Disse undersøgelser kunne knyttes til de nylige afganger og til NIH-breve; MD Anderson havde udsat mindst et fakultetsmedlem udnævnt af NIH til orlov i december 2017, måneder før NIH sendte sit brev og 1 uge efter at FBI fik adgang til flere MD Anderson-netværkskonti.

MD Anderson s handlinger såvel som den større indsats for NIH og FBI har føjet bekymringerne i det kinesisk-amerikanske videnskabssamfund om, at amerikanske embedsmænd er rettet mod forskere til særlig kontrol baseret på deres etnicitet. Videnskabelig forskning afhænger af den frie strøm af ideer, siger Frank Wu, præsident for udvalget for 100, en gruppe af indflydelsesrige kinesiske amerikanere, der er baseret i New York City. Vores nationale interesse er bedst fremskredet ved at byde folk velkommen, ikke ved racemæssig stereotype baseret på, hvor en person kommer fra.

Her i Houston er det kinesisk-amerikanske samfund også bekymret over, at FBI ikke har forklaret, hvorfor det har interviewet etnisk kinesisk fakultet ved MD Anderson i de sidste 17 måneder. Ingen forskere er tiltalt for en føderal forbrydelse. Én MD Anderson-forsker blev ifølge statslovgivningen tiltalt for en forbrydelse, der ikke var forbundet med at give indberetning eller udenlandske bånd; sagsøgerne blev i sidste ende henlagt. ”Vi fortsætter med at være vidne til flere af vores fornemme kinesiske forskere eller videnskabsfolk, der beskyldes for overtrædelser, uden at der er opkrævet formelle anklager, ” siger Rogene Gee Calvert, som var formand for et panel her om økonomisk spionage.

NIH-embedsmænd har sagt, at de ikke deltager i raceprofilering. Og MD Anderson-embedsmænd hævder, at de ikke havde andet valg end at handle, efter at de modtog breve fra NIH, der beskrev beskyldninger og bekymringer over de fem forskere. ”Som forvaltere af skattepligtige dollars, der investerer i biomedicinsk forskning, har vi en forpligtelse til at følge op”, da Pisters blev bedt om at undersøge tilskudsmodtagere, sagde Pisters i et interview.

Relateret indhold

  • Francis Collins

    Universiteter vil snart annoncere handling mod forskere, der brød NIH-regler, siger agenturleder

  • De nationale institutter for sundhedsopbygning

    NIH-breve med forespørgsler om ikke afslørede udenlandske bånd skrammler amerikanske universiteter

  • Illustration af en person, der holder en pære med en stor hånd, der peger på den

    NIH undersøger, om amerikanske forskere deler ideer med udenlandske regeringer

Videnskab og Houston Chronicle har identificeret mindst tre andre institutioner, der har modtaget breve fra NIH. Brevene fokuserer på otte fakultetsmedlemmer. Fire er på Baylor College of Medicine, og en er på UT Health Science Center, alle placeret her. Tre arbejder på et større forskningsuniversitet, der bekræftede, at de modtog breve fra NIH, men bad om anonymitet. Tjenestemænd ved dette universitet og på Baylor konkluderede, at de fleste af de syv NIH-flagede forskere ved deres institutioner ikke havde fulgt NIH-politikkerne, men overtrædelserne var ikke alvorlige nok til at fortjene disciplinærhandling. Tjenestemændene sagde, at alle syv af disse forskere var etnisk kinesisk. Der var ingen offentlig meddelelse i nogen af ​​disse sager, og det er ikke klart, hvordan andre universiteter har reageret på NIH-brev, hvoraf de seneste var sendt ud sidste måned. Rapporterne bekræft en eller flere alvorlige overtrædelser af NIH eller universitetspolitikker fra tre forskere. I en yderligere sag konkluderede Weber, at forskeren overtrådte nogle NIH- og universitetspolitikker, men at der var sverlige forbedringsfaktorer, der argumenterede for et mildt svar.

Som svar på en række spørgsmål fra videnskab sagde en talsmand for NIH, at NIH ikke diskuterer afventende anmeldelser [af de sager, der er fremhævet i breve] . Men, talsmanden tilføjede, NIH roser MD Anderson for deres handlinger [og] opfordrer andre NIH-modtagerinstitutioner til at lære af MD Anderson-oplevelsen.

Specifikke påstande

De fem breve, som MD Anderson modtog fra NIH om specifikke forskere, begyndte at ankomme sent i august 2018. Nogle dage tidligere havde NIH-direktør Francis Collins sendt et brev til mere end 10.000 institutioner, der advarede dem om systematisk fremmede nationer til at stjæle intellektuel ejendom. I dette brev mindede Collins institutionerne om NIH-regler, der forhindrer peer reviewere i at dele fortrolige bevillingsforslag og kræve, at forskere rapporterer bånd til udenlandske institutioner, finansierere og virksomheder.

Fire af de fem NIH-breve til MD Anderson indeholder meget specifikke beskyldninger om, hvad NIH udtrykker alvorlige regelovertrædelser. Ét brev hævder for eksempel, at en forsker havde krænket fortrolighed med peer review ved at sende en forsker i Kina en NIH-tilskudsansøgning, der er markeret som indeholdende proprietær / privilegeret information. Et andet brev hævder, at en forsker havde delt detaljerede oplysninger om så mange som 8 NIH-applikationer med en datter. NIH hævder, at flere forskere havde aktive og velunderstøttede forskningsprogrammer i Kina, eller økonomiske bånd til udenlandske virksomheder, som de ikke afslørede. Tre af brevene nævner specifikt en forsker s potentielle engagement i Kina s Thousand Talents Program, en indsats, der blev startet i 2008 for at etablere bånd med etnisk kinesiske forskere, der arbejder uden for Kina ved at tilbyde finansiering, løn og anden forskningsstøtte . Brevene siger ikke, hvordan NIH fik kendskab til de overtrædelser, den identificerede, men Collins fortalte journalister efter en senats høring i sidste uge, at FBI har været en vigtig del af at give os oplysninger, som de har afsløret. Hvert brev anmodede MD Anderson-embedsmænd om at rapportere tilbage inden for 30 dage.

MD Anderson s overholdelses- og etikoffiser, Max Weber, svarede med længe rapporter til Pisters, som blev leveret til Houston Chronicle i redigeret form og gennemgået af Science. Rapporterne bekræft en eller flere alvorlige overtrædelser af NIH eller universitetspolitikker fra tre forskere. I en yderligere sag konkluderede Weber, at forskeren overtrådte nogle NIH- og universitetspolitikker, men at der var sverlige forbedringsfaktorer, der argumenterede for et mildt svar.

Baseret på disse rapporter siger MD Anderson-embedsmænd, at de flyttede for at afslutte tre af forskerne. To af disse fakulteter trak sig tilbage, før afslutningen var afsluttet; den tredje person er lige begyndt på grund af processkrav. En fjerde sag er stadig under efterforskning.

Langvarig FBI-interesse

Selvom MD Anderson-embedsmænd siger, at NIH s nylige breve fik anledning til dens handlinger, gør de interne dokumenter det klart, at føderale retshåndhævelsesagenter har undersøgt og interviewet forskere ved den prestigefyldte institution siden mindst 2017. Den 11. december 2017 modtog FBI kræftcentrets tilladelse til at hente oplysninger fra medarbejderens e-mail-konti - så mange som 23 konti ifølge kilder, der er bekendt med sagen, som MD Anderson-embedsmænd leverede på harddiske. Under interviews med MD Anderson-fakultetet var FBI-agenter interesseret i at få lister over forskere, der havde accepteret tilskud under programmet Thousand Talents, ifølge en MD Anderson-forsker, der blev interviewet. Tilsyns-specialagent Don Lichay fra FBIs feltkontor her ville ikke kommentere specifikke undersøgelser og tilføje: ”Vi vil bare gå hen, hvor beviset er.” En uddelingsdel for FBI Counterintelligence Division i 2015 argumenterede for, at rekruttere forskere gennem programmer som Thousand Talenter giver Kina mulighed for at "drage fordel af mange års videnskabelig forskning udført i USA" og "påvirke den amerikanske økonomi alvorligt."

Denne uges afsløringer fremkalder nu klager blandt nogle forskere om, at MD Anderson er rettet mod sine kinesiske og kinesisk-amerikanske forskere for særlig kontrol - og fjernelse. Nogle af centrets kritikere tæller 10 ledende MD Anderson-forskere eller administratorer af kinesisk afstamning, der har trukket sig tilbage, fratræder eller er blevet taget i administrativt orlov i de sidste 17 måneder. Nogle af disse forskere har angiveligt forladt af sig selv, men deres tilhængere siger, at et giftigt klima og opfattelsen af ​​racemæssig profilering fremskyndede deres afgang.

”Fra det asiatisk-amerikanske samfundsperspektiv kom efterforskningen generelt ud af det blå og involverede kun kinesisk-amerikanske forskere, ” siger Aryani Ong, en aktivist i Rockville, Maryland, der har arrangeret flere dialoger mellem samfundsledere og USA efterretningsembedsmænd om racemæssig profilering. ”Frygten og forvirringen kan være blevet reduceret, hvis institutionen først havde forlovet sig med medarbejderne og sikret overholdelse.”

Calvert siger, at hvis forskere ”bryder loven og begår en forbrydelse, så anklager dem og lad dem blive retsforfulgt ved en domstol. Men hvad MD Anderson og nogle andre institutioner ser ud til at gøre, er at beskylde og se, om de kan vente dem ud. ”

Ong er bekymret over, at når føderale forskningsorganers bestræbelser på at imødegå udenlandsk indflydelse griber fat, kunne der være et "hjerneflugt", da forskere "forlader under en sky af mistanke."

Mien-Chie Hung, en taiwanesisk-født forsker, der for nylig forlod MD Anderson, gentager denne opfattelse. I februar trak Hung sig tilbage fra sin stilling som kræftcentrets vicepræsident for grundforskning for at tage et job som præsident for China Medical University i Taichung, Taiwan. (Hans flytning var ikke forbundet med nogen undersøgelse, siger han.) I marts var han medforfatter til et brev til videnskab, der rejste bekymring for mulig racemæssig profilering ved institutioner i hele landet, hvor han udtrykte håb om, at ”øgede sikkerhedsforanstaltninger ikke vil blive brugt til pletter lovlydige forskere. ”

Pisters siger, at han forstår disse bekymringer, men afviser tanken om, at MD Anderson er rettet mod etnisk kinesiske forskere. ”I situationer, hvor enkeltpersoner, der er små i antal, har gennemgået undersøgelser som denne, kan jeg forstå, hvorfor grupper kan føle, at de bliver udpeget, ” siger han. ”Det er ikke vores organisations hensigt.”

Nogle forskere bekymrer sig her om, at kampagnen for at udslette udenlandsk indflydelse hos MD Anderson vil være kontraproduktiv og tilskynde nogle forskere til at forlade USA. ”Dette er de bedste talenter, som udenlandske lande har forsøgt at rekruttere uden succes, ” siger Steven Pei, en ingeniørprofessor andetsteds i Houston og en tidligere formand for bestyrelsen for De Forenede Kinesiske Amerikanere, en national advokatorganisation. (Han er ikke blandt de 10 personer, der har forladt MD Anderson siden 2017.) Institutioner som kræftcentret, siger han, er “at hjælpe udenlandske lande med at udføre det, de ikke selv kunne gøre.

Denne historie blev produceret i samarbejde med Houston Chronicle med rapportering fra Chronicle s Todd Ackerman samt Science s Jeffrey Mervis og Jocelyn Kaiser.

Denne historie blev støttet af Science Fund for Investigative Reporting. Hvis du vil bidrage til lignende ambitiøse undersøgelser, skal du give en skattemæssig fradragsgave til fonden i dag.

Klik her for at læse Houston Chronicle 's historie.