EKSKLUSIVT: Kontroversielle eksperimenter, der kunne gøre fugleinfluenza mere risikabelt til at genoptage

En arbejdstager i et centre for sygekontrol og forebyggelse laboratorium høster aviær influenza vira til deling med andre laboratorier i 2013.

James Gathany / CDC

EKSKLUSIVT: Kontroversielle eksperimenter, der kunne gøre fugleinfluenza mere risikabelt til at genoptage

Af Jocelyn KaiserFeb. 8, 2019, 20:45

Kontroversielle laboratorieundersøgelser, der modificerer fugleinfluenza-vira på måder, der kan gøre dem mere risikable for mennesker, genoptages snart efter at have været på vent i mere end 4 år. ScienceInsider har fået at vide, at et amerikansk regerings gennemgangspanel sidste år roligt godkendte eksperimenter foreslået af to laboratorier, der tidligere blev betragtet som så farlige, at føderale embedsmænd havde pålagt et usædvanligt top-down moratorium for sådan forskning.

Et af projekterne har allerede modtaget finansiering fra National Institutes of Health s (NIH s) National Institute of Allergy and Infectious Diseases (NIAID) i Bethesda, Maryland, og vil starte om et par uger; den anden afventer finansiering.

Resultatet tilfredsstiller måske ikke forskere, der mener, at visse undersøgelser, der sigter mod at gøre patogener mere potent eller mere tilbøjelige til at sprede sig hos pattedyr, er så risikable, at de bør begrænses eller endda forbydes. Nogle er oprørte, fordi regeringens anmeldelse ikke vil blive offentliggjort. Efter en overvejende proces, der kostede $ 1 million for [en konsulent s] eksterne undersøgelse og forbruget utallige uger og måneder af mange forskere, bliver vi nu bedt om at stole på en helt uigennemsigtig proces, hvor resultatet er at tillade fortsættelse af farlige eksperimenter, siger Harvard University-epidemiolog Marc Lipsitch.

En af efterforskerne, der leder undersøgelserne, siger imidlertid, at han er glad for, at han kan genoptage sine eksperimenter. Vi er glade for, at den amerikanske regering vejer risiciene og fordelene og udviklede nye tilsynsmekanismer. Vi ved, at det medfører risici. Vi mener også, at det er vigtigt arbejde for at beskytte menneskers sundhed, siger Yoshihiro Kawaoka fra University of Wisconsin i Madison og University of Tokyo. Den anden gruppe, der fik grønt lys, ledes af Ron Fouchier ved Erasmus University Medical Center i Rotterdam, Holland.

I 2011 foruroligede Fouchier og Kawaoka verden ved at afsløre, at de separat havde ændret den dødbringende aviær H5N1-influenzavirus, så den spredte sig mellem fritter. Talsmænd for en sådan forøgelse af funktionsundersøgelser (GOF) siger, at de kan hjælpe eksperter inden for folkesundheden med at bedre forstå, hvordan vira kan sprede sig og planlægge for pandemier. Men ved at gøre det muligt for fuglevirus lettere at sprede sig blandt pattedyr, rejste eksperimenterne også frygt for, at patogenet kunne springe til mennesker. Og kritikere af arbejdet bekymrede sig for, at en sådan opvasket virus kunne udløse en pandemi, hvis den slap ud fra et laboratorium eller med vilje blev frigivet af en bioterrorist. Efter en omfattende diskussion om, hvorvidt de to undersøgelser endda skulle offentliggøres (de i sidste ende var) og et frivilligt moratorium af de to laboratorier, blev eksperimenterne genoptaget i 2013 i henhold til nye amerikanske tilsynsregler.

Yoshihiro Kawaoka (venstre) og Ron Fouchier (højre) i 2012, efter deres arbejde med H5N1 fugleinfluenza-virus, udløste en global kontrovers om forskning, der potentielt kan gøre patogener mere farlige for mennesker.

Martin Enserink / Videnskab

Men bekymringerne genherredes efter flere papirer og en række ulykker på føderale laboratorier for bioindhold. I oktober 2014 annoncerede amerikanske embedsmænd en hidtil uset ”pause” med henblik på finansiering til 18 GOF-undersøgelser, der involverede influenza eller Mellemøsten respiratorisk syndrom eller alvorlige akutte respiratoriske syndromvira. (Cirka halvdelen fik senere lov til at fortsætte, fordi arbejdet ikke stemte overens med definitionen eller blev anset for at være af afgørende betydning for folkesundheden.)

Der fulgte to National Academy of Sciences workshops, henstillinger fra et føderalt rådgivende udvalg og en ny amerikansk politik til evaluering af foreslåede studier, der involverede ”forbedrede potentielle pandemiske patogener” (kendt som ePPP'er). I december 2017 løftede NIH finansieringspausen og inviterede nye GOF-forslag, der ville blive revideret af et udvalg med bred ekspertise trukket fra Department of Health and Human Services (HHS) i Washington, DC og andre føderale agenturer.

Nu har HHS-udvalget godkendt den samme type arbejde i Kawaoka- og Fouchier-laboratorierne, der modregner furoren for 8 år siden. Sidste sommer gennemgik udvalget projekterne og fremsatte henstillinger om risikobenyttelsesanalyser, sikkerhedsforanstaltninger for at undgå eksponeringer og kommunikationsplaner, siger en talsmand for HHS.

Efter at efterforskerne havde revideret deres planer, anbefalede HHS-udvalget, at de fortsætter. Kawaoka fik kendskab til NIH den 10. januar, at hans tilskud er blevet finansieret. Fouchier forventer, at agenturet måske holder på med at træffe en finansieringsafgørelse indtil efter en rutinemæssig amerikansk inspektion af hans laboratorium i marts.

Kawaokas bevilling er den samme på H5N1, der blev sat på pause i 2014. Det inkluderer identificering af mutationer i H5N1, der gør det muligt at overføre den med åndedrådsdråber i fritter. Han delte en liste over rapporteringskrav, der ser ud til at afspejle de nye HHS-gennemgangskriterier. For eksempel skal han straks underrette NIAID, hvis han identificerer en H5N1-stamme, der både er i stand til at sprede sig via åndedrådsdråber i fritter og er meget patogen, eller hvis han udvikler en EPPP, der er resistent over for antivirale lægemidler. I henhold til HHS-rammerne specificerer hans tildeling nu rapporteringsplaner, og hvem han skal give besked på NIAID og hans universitet.

Fouchiers foreslåede projekter er del af en kontrakt ledet af virologer ved Icahn School of Medicine på Mount Sinai i New York City (det meste af projekt 5, mål 3.1 og projekt 6 i dette brev). De inkluderer identificering af molekylære ændringer, der gør influenzavirus mere virulente og mutationer, der opstår, når H5N1 passeres gennem fritter. HHS-panelet bad ikke om, at foreslåede eksperimenter fjernes eller modificeres. Forslag omfattede klarlægning af, hvordan hans team vil overvåge arbejdstagere for mulige eksponeringer og retfærdiggøre de stammer, de planlægger at arbejde med, som inkluderer H7N9-vira, siger Fouchier.

HHS kan ikke offentliggøre panelet s anmeldelser, fordi de indeholder ejendomsret og giver konkurrenceinformation, siger talsmanden. Men kritikere siger, at det ikke er acceptabelt. Detaljer vedrørende beslutningen om at godkende og finansiere dette arbejde bør gøres gennemsigtige, siger Thomas Inglesby, direktør for Center for sundhedssikkerhed ved Johns Hopkins Bloomberg School of Public Health i Baltimore, Maryland. Manglen på åbenhed "er foruroligende. Og uforsvarlig, siger mikrobiolog Richard Ebright fra Rutgers University i Piscataway, New Jersey. Kritikerne siger, at HHS-panelet i det mindste offentligt skulle forklare, hvorfor det mente, at de samme spørgsmål ikke kunne besvares ved hjælp af mere sikkert alternative metoder.

En forsker, der har sympatiseret med begge sider i debatten, finder sikkerhedsforholdene, der er pålagt Kawaoka, beroligende. Den liste giver meget mening, siger virolog Michael Imperiale fra University of Michigan i Ann Arbor. I dette tidspunkt er jeg villig til at stole på systemet.

Klik her og her for at læse mere om vores rapportering om H5N1-kontroversen.

* Afklaring, 9. februar, 10:30: Denne historie er blevet opdateret for at præcisere, at et mål med de kontroversielle eksperimenter er at gøre H5N1-virus overførbar i pattedyr (ofte ildere), ikke mennesker.

* Opdatering 11. februar, kl. 14.46: Denne historie er blevet opdateret med reaktion fra et antal forskere og en afklaring af de undersøgelser, som Fouchier har foreslået.