Europa opgiver planer for flagship milliarder euro-forskningsprojekter

Den tyske forbundskansler Angela Merkel ser på lab-dyrkede minibusser i Max Delbr ck Center for Molecular Medicine i Berlin.

David Ausserhofer / MDC

Europa opgiver planer for flagship milliarder euro-forskningsprojekter

Af Kai KupferschmidtMay. 14, 2019, 15:20

Da Martin Lohse, videnskabelig direktør for Max Delbr ck Center for Molekylær Medicin her, hilste deltagere velkommen til kick-off-mødet for et massivt biomedicinsk konsortium i sidste uge, ønskede han dem vel, selvom de ville bruge deres tid i mørk. Lohse talte om den vinduesløse forelæsningssal, men han kunne lige så godt have henvist til den skumle fremtid for megaprojektet.

Konsortiet, kaldet LifeTime, sigter mod at bruge tre nye teknologier maskinlæring, studiet af enkeltceller og laboratorievækst organlignende væv kaldet organoider til at kortlægge, hvordan menneskelige celler ændrer sig over tid og udvikler sygdomme. Det er en af ​​seks kandidater i den seneste runde med ambitiøse forslag til europæiske flagskibe, milliard-euro-forskningsprojekter, der skal køre i 10 år. Der er kun en ulempe: Europa-Kommissionen har besluttet, at den ikke ville lancere nogen af ​​dem.

Tre eksisterende flagskibe vil fortsætte under planer, der er udviklet gennem Horizon 2020, Den Europæiske Union: s videnskabsfinansieringsramme: projekter om grafen, den menneskelige hjerne og kvanteteknologi. Detaljer til Horizon 2020 s efterfølger, Horizon Europe, er stadig ved at blive skyllet ud, men i sidste måned vedtog Kommissionen og Europa-Parlamentet en programstruktur, og den inkluderer ikke de to eller tre nye flagskibe, som Kommissionen tidligere havde haft havde til hensigt at vælge i 2020. Det var samfundets samlede følelse af, at vi havde for mange forskellige finansieringsinstrumenter og finansieringsmetoder, siger Kurt Vandenberghe, direktør for forskningspolitik i Kommissionen s direktorat- Generelt for forskning og innovation i Bruxelles. Vi har forsøgt at strømline dette. Han siger, at de seks kandidater muligvis på en eller anden måde kan foldes ind i Horizon Europe, der løber fra 2021 til 2027.

De seks hold fik at vide i marts, siger Vandenberghe. Det er nogen klar over, siger han. Hvor alle er tilfredse med dette er det naturligvis noget andet. Hver kandidat blev tildelt 1 million tidligere i år for at udvikle et detaljeret forslag og havde allerede stillet støtte fra hundreder af forskere på snesevis af institutioner og branchepartnere. Det er selvfølgelig ekstremt skuffende. Mange store forskere arbejdede meget hårdt for at udvikle dette, siger Paul Lukowicz fra det tyske forskningscenter for kunstig intelligens i Kaiserslautern, der koordinerer et kandidatprojekt kaldet Humane AI.

I den nuværende konkurrence blev der fremsat 33 forslag i 2018 og nedbrændt til de seks finalister, som skulle offentliggøres på et møde i Wien i december 2018. Men en uge før dette møde annullerede Kommissionen det under henvisning til omfattende diskussioner om formen på Horizon Europe. Senere fik holdene besked om at droppe enhver omtale af flagships og snarere snakke om størrelse af forskningsinitiativer.

Selvom ingen af ​​projekterne nogensinde var garanteret at vinde flagskibsfinansiering, er det foruroligende at ændre hele systemet midt i konkurrencen, siger Hans-Dieter Volk, en immunolog ved Charit University University Clinic her. Volk er koordinator for et tredje tysk-baseret projekt, kaldet RESTORE, der sigter mod at skubbe gen- og cellebaserede terapier ind i europæiske klinikker hurtigere og billigere.

Faldne giganter

Europa-Kommissionen planlagde at vælge to eller tre milliarder euro flagship -projekter fra en kort liste med seks finalister. Nu siger det, at det vandt.

NavnMålLedende institution
TidsmaskineDigitaliser Europas kulturarv.Federal Institute of Technology i Lausanne, Schweiz
Humant AIUdvikle kunstig intelligens til at arbejde med mennesker.Det tyske forskningscenter for kunstig intelligens i Kaiserslautern
LivstidKortlægge, hvordan celler udvikler sig over tid.Max Delbrück Center for Molecular Medicine i Berlin
RESTOREBringe celle- og genterapi ind i klinikken.Charité University Clinic i Berlin
ENERGI-XKonverter sol- og vindenergi til brændstoffer.Danmarks Tekniske Universitet i København
SOLOPGANGBrug sollys og atmosfæriske gasser til at fremstille brændstoffer og kemikalier.Leiden Universitet i Holland

To andre projekter foreslår at bruge sollys og atmosfæriske gasser som kuldioxid til at producere brændstof og gødning. Den ene, kaldet SUNRISE, ledes af Leiden Universitet i Holland og den anden, kaldet ENERGY-X, af Danmarks Tekniske Universitet i København. Det sjette forslag, Time Machine, ville digitalisere store træk med historiske data fra europæiske arkiver og museer.

Hvorvidt og hvordan nogen af ​​disse projekter nu kan gå videre, er uklart. Christian Ehler, Europa-Parlamentets hovedforhandler om Horizon Europe i Bruxelles, siger, at han planlægger at opfordre Kommissionen til at integrere projekterne i Horizon Europe. ”Parlamentet er meget bekymret for fremtiden for disse forudvalgte projekter, ” siger han. ”Dette er lovende initiativer og bør have den rette langsigtede store ramme under Horizon Europe.”

Vandenberghe antyder, at et eller flere af flagskibsforslagene kunne finansieres gennem de fem såkaldte missionområder i Horizon Europe. Nyt med denne udgiftsplan dirigerer missionerne forskningsudgifter mod specifikke udfordringer: kræft, klimatilpasning, sunde oceaner, kliman neutrale byer og sunde jordarter. Den Europæiske Union håber, at den nye struktur vil hjælpe den med at måle den samfundsmæssige virkning af dens forskningsmidler og kommunikere dens betydning. Men missionerne vil ikke være fuldt ud defineret i flere år. Selv da fremmer de muligvis ikke den form for centralisering og integration, som de fleste af flagskibsforsøgene sigter mod.

For nuværende fortsætter konsortierne med at udvikle detaljerede køreplaner for deres foreslåede projekter, der forventes i maj 2020. Men nogle aspekter af et projekt, som dets styring, er vanskelige at planlægge, når finansieringskilden er uklar, siger Geneviève Almouzni, LifeTimes koordinator på Curie Institute i Paris. Brexit, Det Forenede Kongeriges mulige afgang fra Den Europæiske Union senere på året, komplicerer også planlægningen. LifeTime har for eksempel inkluderet britiske partnere, men ikke i kritiske positioner.

Nikolaus Rajewsky fra Max Delbrück Center, der også er koordinator for LifeTime, siger, at projektets fortjeneste er tydelige. ”Det kræver ikke et geni at indse, at dette sandsynligvis vil give nogle større indsigt i sygdomme.” Nationale regeringer og finansieringsbureauer har vist en masse interesse, og endda den tyske forbundskansler Angela Merkel for nylig omtalte projektet, bemærker han. Når planen er udfyldt, følger pengene forhåbentlig, siger han. ”Jeg er ligeglad med, om du kalder det et flagskib, et fyrtårn eller noget andet.”