Kunne valget i november forvirre en kontroversiel amerikansk mission til en frosset måne?

Repræsentanten John Culberson (R – TX), der har været en nøgleafspiller i at yde finansiering til en NASA-mission til Europa, står over for en hård genvalgskamp.

Tom Williams / CQ Roll Call / AP-billeder

Kunne valget i november forvirre en kontroversiel amerikansk mission til en frosset måne?

Af Paul VoosenSep. 12, 2018, 17:35

Tidligere i år fik planetariske videnskabsmænd en behagelig overraskelse: et stort løft i NASAs budget, der blev indført i retning af repræsentant John Culberson (R – TX), et førende medlem af husets repræsentants forbrugspanel. Men nogle af de penge - for at være nøjagtige - 195 millioner dollars, fulgte med en fangst. Det måtte bruges på en robotmission for at lande på Europa, Jupiters frosne måne, for at søge efter tegn på liv.

Culbersons lander har været noget kontroversiel blandt forskere, fordi den ikke har gennemgået NASAs traditionelle udvælgelses- og kontrolplan. Og i dag drøftede forskere på et rådgivende møde i agenturet, om kongresvalget i november kunne bringe en ny landerelateret hovedpine: nederlaget for Culberson, der står over for en hård genvalgskonkurrence. Hvis Culberson taber, risikerer NASA at blive ”indesluttet” for et dyrt og kompliceret projekt, der mangler en nøglemester i kongressen, bekymrede en forsker.

Efter Culbersons mandat var NASA allerede begyndt at udarbejde planer for Europa-landeren, som kunne lanceres i 2026. Men på en panelsession i dag i NASAs gruppe for eksterne planeter, der blev afholdt i Pasadena, Californien, kæmpede planetforskere med, om, og hvordan aggresivt bør agenturet støtte mission.

”Videnskabsmålene for Europa-landeren følger ikke af vores nuværende viden om Europa, ” sagde Chris McKay, en planetvidenskabsmand ved NASAs Ames Research Center i Mountain View, Californien. Selvom der er rigelig is for en lander til at prøve på Europa, foreslog han, er der ingen konkrete bevis for andre ingredienser, der er nødvendige for livet, såsom kulstof, nitrogen, biologisk nyttig energi eller organiske molekyler. Men i betragtning af at landmanden allerede modtager penge, konkluderede han med et ansigt, skulle forskere støtte dem. ”En dårlig livdetekteringsmission er bedre end ingen livdetekteringsmission, ” sagde han.

Andre havde en anden opfattelse. Det er for tidligt at designe og bygge en lander før Europa Clipper, der vil kredses om Jupiter, mens han observerer Europa, har haft tid til at spejdere og kortlægge dens overflade og det indre hav i mere detaljeret, sagde Louise Prockter, direktør for Lunar and Planetary Institute (LPI ) i Houston, Texas. (Hun bemærkede, at hendes synspunkter ikke repræsenterede LPI's holdning.) Og landerens eksistens, baseret på ønsker fra en enkelt kongresmedlem, gør det skrøbeligt, tilføjede hun. ”Spørgsmålet for landeren er, at kongresstøtten kommer fra et enkelt punkt. Vi kan ikke lide enkeltpunktsfejl i vores missioner, ”sagde hun. Hvis denne kongresstøtte forsvinder, bliver vi derefter låst fast i en meget stor, meget kompleks, meget lang mission.

Et Culberson-tab ville ikke udgøre en stor risiko for projektet, modsatte Scott Bolton, hovedundersøger for NASA s Juno-mission omkring Jupiter og en planetvidenskabsmand ved Southwest Research Institute, der arbejder i Boulder, Colorado. Selv hvis Culberson mister, ved vi, hvem s der kommer ind, og han støtter det, sagde Bolton og tilsyneladende henviser til den lovgiver, der kunne indtage Culberson s sted som udgiftshoved panel, der fører tilsyn med NASA. (Det kan være en demokrat, hvis republikanerne mister deres flertal i Parlamentet).

På dette tidspunkt forsøgte Linda Spilker, projektforsker fra NASA Jet Propulsion Laboratory s (JPL s) Cassini-mission, at styre samtalen væk fra politik. Men Bolton gik ikke sammen. Vi prøver at finde ud af, hvad man skal gøre med lander, sagde han, og landingen er der inne på grund af politikken.

På mødet videreførte videnskabsfolk planer for landeren, der stort set er hjemmehørende i JPL i Pasadena, deres nyeste design. Deres bestræbelser reagerede på et skub, der blev indledt sidste år af NASA-hovedkvarteret, for at holde omkostningerne lave. Planen, der vil koste flere milliarder dollars, kræver, at man bruger tre rumfartøjer til at færge landeren sin destination. Den lander derefter ved hjælp af en modificeret version af himmelkranen, som NASA tidligere har indsat på Mars. Den batteridrevne robot ville grave en enkelt grøft ned i Europa's overflade med en robotarm og udsætte prøver for en stor pakke videnskabelige instrumenter, mens den var i drift i mere end 3 uger. Og det ville fokusere på at detektere biosignaturer snarere end direkte påvisning af liv.

Forskere bør ikke miste synet af, hvordan Europa-landeren kunne begejstre offentligheden, tilføjede Alfred McEwen, en planetarisk geolog ved University of Arizona i Tuscon. Dette ville være en enorm spændende mission for offentligheden, sagde han, meget mere end blot en række flybys, der kommer fra Europa Clipper. Og enhver mission, der lander på Europa, selvom den ikke er perfekt eller så kompleks som håbet, vil producere fantastisk videnskab, tilføjede Cynthia Phillips, en planetarisk geolog hos JPL. Skønt, tilføjede hun, maybe det ikke lander på Enceladus, den vandspyrende saturnske måne, der for mange forskere har erstattet Europa som et topmål for at opdage liv.

Videnskabsfolk glædede universelt over designarbejdet udført af landerholdet. Som designet, kunne missionen give stor indsigt i frosne verdenshavers geologi og kemi. Men hvad nu, som en forsker sagde i en kommentarperiode, at det mest interessante ved Europa set af Clipper findes på et klippeoverflade? Vi re laver en masse antagelser i udformningen af ​​lander, som vi l leve for at fortryde, når vi først har fået Clipper-dataene.

Der var ingen beslutning om denne debat, og det endelige resultat kunne afhænge af resultatet af valget i 2018. Mange forskere er på udkig efter den næste decadalvurdering af NASA s planetvidenskab for at overveje Europa-missionen, men på det tidspunkt havde NASA allerede investeret en hel del penge. Og faktum er, at Kongressen er begejstret for dette, sagde Kevin Hand, astrobiologen hos JPL, der har bidraget til at udvikle lander-konceptet. Jeg synes, at dette er nøjagtigt den slags mission, den slags efterforskning og den potentielle store opdagelse, som NASA er chartret til at påtage sig.

* Korrektion, 18. september, 17.47: En tidligere version af denne historie oplyste, at Europa Clipper ville omgå Europa; for at undgå hård stråling vil rumfartøjet i stedet gå i kredsløb om Jupiter og flyve af Europa i mange flere udsigter.