At gennemføre uroligt økologisk observatorium koster $ 35 millioner mere

National Science Foundation (NSF) har accepteret at bruge $ 35, 5 millioner mere til at gennemføre sit National Ecological Observatory Network (NEON). Det bringer de samlede omkostninger til det urolige projekt, der allerede er reduceret i omfang og forsinket med et år, til $ 469 millioner.

NSF-embedsmænd siger, at de ekstra byggepenge ikke vil presse ud eksisterende forskningsprogrammer inden for biologi. I stedet vil agenturet benytte midler, der er øremærket til vedligeholdelse og drift, men ikke brugt, fordi projektet ligger bag planen.

Ikke desto mindre kan NSF stadig have en alvorlig omkostningskramle ned ad vejen. Projektets nye entreprenør, Battelle Memorial Institute, har lovet, at alle 81 steder i det kontinentale dækkende netværk vil uploade data, som forskere skal bruge inden december 2017. Og det er da NSF bliver nødt til at få et bedre greb om, hvad det vil tage for betjene observatoriet, siger Maria Zuber, formand for NSFs tilsynsorgan, National Science Board, som denne uge underskrev de ekstra udgifter.

”Vi vil bare have, at denne ting er færdig, så den kan begynde at gøre videnskab, ” siger Zuber, vicepræsident for forskning ved Massachusetts Institute of Technology i Cambridge. ”Bestyrelsen støtter NEON fuldt ud, og vi ønskede at give det enhver chance for at få succes. Men Battelle har fokuseret på konstruktion. Vi har ikke den samme tillid til, hvad det vil koste at drive. ”

NEON blev undfanget i 2000 af den tidligere NSF-direktør Rita Colwell som en ny måde at indsamle enorme mængder data fra 20 forskellige økologiske domæner, der spænder over en række terrestriske og akvatiske systemer. Fremgangsmåden skabte opvarmet debat inden for det økologiske samfund, og forskere brugte flere år på at haske detaljerne ud og samle en organisation, NEON Inc., for at styre projektet fra Boulder, Colorado. Da konstruktionen begyndte i 2012, havde NEON Inc. imidlertid allerede udholdt flere ændringer i lederskab og kæmpede for at få de arealanvendelses- og miljøtilladelser, der var nødvendige for de mere end 100 steder, hvor instrumenterne ville blive indsat i så længe som 30 flere år.

En række nylige rapporter fra NSFs interne vagthund, der fremhævede uregelmæssigheder i forbruget af NEON Inc., trak kongreskontrol og skabte pres på NSF til at gribe ind. Allerede under pistolen på grund af en forventet budgetoverskridelse på $ 80 millioner og planlagte forsinkelser besluttede NSF sidste sommer at afskaffe projektet ved at droppe et langsigtet strømforsøg og syv byområder. I december 2015 fjernede det NEON Inc., og i marts valgte agenturet den Columbus-baserede Battelle til at styre projektet.

Projektet s nye CEO, Rich Leonard, siger, at cirka halvdelen af ​​de yderligere $ 35, 5 mio. Resultater er resultatet af NSF s skøn over, hvad der skal til for at opnå de krævede tilladelser på en håndfuld miljøfølsomme steder i Hawaii og Californien. Det meste af resten vil blive brugt til at indhente, tilføjer han, efter overgangen til en ny entreprenør bremsede fremskridt på flere fronter.

Leonard peger på flere små sejre, siden Battelle kom om bord. NEON er tæt på at vinde tilladelse til at begynde at installere tårne, eksperimentelle faciliteter og støttebygninger på en skov- og græsareal på den store ø Hawaii, siger han. Hans team har også fundet en måde at have råd til NEON s oprindelige planer om at betjene en treplan-flåde, der ville give en årlig luftdækning af hvert sted. Og han lover at afsløre et fornyet videnskabeligt rådgivende panel på det årlige møde i Ecological Society of America i august, et skridt, han håber, vil tage et stort skridt mod at reparere flossede bånd med det videnskabelige samfund.

Anne Maglia, der fører tilsyn med projektet inden for NSF s afdeling for biologisk infrastruktur, siger Battelle har opnået høje karakterer for sine nøjagtige omkostningsestimater, det tempo, som det har nået op til hastighed, og den samlede forretningspraksis. Hun peger også på nylige lokale workshops for at hjælpe med at kortlægge, hvordan NEON ville gøre videnskab, når konstruktionen er afsluttet.

NEON s videnskabelige ledelse er stadig i strøm. Eugene Kelly, en jordforsker ved Colorado State University, Fort Collins, er i øjeblikket halvvejs gennem sin 2-årige stint som projektets hovedvidenskabsmand. Battelle vejer den bedste måde at komme videre på, siger Leonard, herunder om man skal gøre Kelly s visiting slot til en fuldtids- og permanent stilling.

Zuber siger, at bestyrelsen står over for et let valg denne uge mellem at trække i stikket eller yde yderligere finansiering. Lukkeomkostningerne svarer til, hvad færdiggørelse vil koste, siger hun. (NSF siger, at det vil tage 113 millioner dollars at færdiggøre bygningen af ​​NEON og 80 millioner dollars for at afslutte projektet.) Og vi alle tror på værdien af ​​den videnskab, som NEON vil gøre. Men det er det længe- sigt driftsomkostninger, der udgør den næste store udfordring for NSF, bemærker hun. NSF er nødt til at skærpe sit nuværende estimat på mellem $ 60 millioner og $ 80 millioner om året, siger hun, inden bestyrelsen kan træffe beslutninger om, hvorvidt drift af NEON skader andre programmer i biologidirektoratet.

Hvis driftsomkostningerne bliver et problem, kan vi tale om en anden afkoping, siger hun. Men lad s få det bygget, og så kan vi se nøje på at styre virkningen af ​​NEON på resten af ​​biobudgettet.