Er dinosaurfossiler minerals ? Højesteret i Montana træffer afgørelse i sager med høj indsats

Resterne af to "duellerende dinosaurer" har givet anledning til en ejerskabstvist, der kunne give juridisk præcedens.

BHIGR 2013

Er dinosaurfossiler minerals ? Højesteret i Montana træffer afgørelse i sager med høj indsats

Af Jeremy P. Jacobs, E&E NewsJul. 10, 2019, 11:10 AM

Oprindeligt udgivet af E&E News

Uberørte dinosaurfossiler opdaget i Montana har givet anledning til en tvist om ejendomsrettigheder, der har ramt paleontologer som en asteroide.

Retssagen, nu ved højesteret i Montana, vedrører, hvem der ejer nogle af de største fossile fund i det forrige århundrede, herunder to dinosaurier, der er bevaret, mens de låst i kamp og et sjældent komplet Tyrannosaurus rex- skelet.

De er millioner værd, og paleontologer siger, at en føderal appelrettsafgørelse ville have "grundlæggende og ekstraordinære konsekvenser for videnskabens udførelse af livets historie på Jorden."

Sagen hænger sammen med et tilsyneladende ligefrem spørgsmål: Betraktes fossiler som "mineraler" i henhold til Montana-statsloven?

I Montana skilles rettighederne til en ejendoms mineralsej ofte fra dens overfladerettigheder. Historisk set er fossiler blevet betragtet som en del af overfladegården.

Det så ud til at alle ændrede sig i november sidste år, da den 9. amerikanske cirkeldomstol var side om ejere af mineralerettighederne på en gård, hvor fossilerne blev fundet.

Kendelsen sendte chokbølger gennem paleontologiverdenen, hvor de truede med at styrke den måde, fossile jægere har opereret i årtier.

Det ville gøre søgningen efter fossiler ekstremt kompliceret, sagde David Polly, en tidligere præsident for Society of Vertebrate Paleontology, med base i Bethesda, Maryland, fordi paleontologer skulle bruge både overfladesejerskab til at komme til gravepladsen og mineralt ejerskab af en pakke. Ofte er mineralerettigheder vanskelige at finde og skifter ofte hænder mellem store virksomheder.

Mere alarmerende, sagde han, kunne det rejse spørgsmål om ejerskabet af fossiler, der i øjeblikket findes på museer.

"I princippet kunne det have åbnet dem for post-hoc-udfordringer, " sagde Polly. "Hvis de begyndte at forsvinde fra samlingerne, ville det være en katastrofe."

Pollys gruppe såvel som flere museer over hele landet blev involveret efter den 9. Circuit-afgørelse. De indrullerede Gary Guzy, det tidligere råd for Det Hvide Hus om miljøkvalitet og miljøbeskyttelsesagentur.

Nu har de overbevist den San Francisco-baserede 9. kredsløb til at pumpe bremserne. Den har henvist sagen til Montana Supreme Court, hvor den vil blive taget op senere på året.

Guzy, der nu arbejder for firmaet Covington & Burling LLP i Washington, DC, sagde, at hans klienter hurtigt indså omfanget af beslutningen om 9. kredsløb.

"Det, der syntes åbenlyst, var, at det, der hele tiden var blevet afbildet som en privat parts kontraktmæssig og næsten ejendomskonflikt, virkelig havde betydelige konsekvenser for det paleontologiske erhverv, " sagde han, "og række institutioner, der er involveret i at fremme viden om historien af livet på Jorden. "

"Dette århundredes største paleontologiske fund"

Hell Creek Formation, der spænder over dele af Montana, Dakotas og Wyoming, er et af verdens mest studerede områder for spor i livet for ca. 66 millioner år siden.

Inden i formationen er der et område i Garfield County, Montana, der tidligere var ejet af George Severson.

Omkring 1983 lejede Mary Ann og Lige Murray jorden fra Severson og arbejdede som landmænd. I de følgende år overførte Severson dele af landet til Murrays og hans to sønner - Jerry og Bo Severson.

I 2005 aftalte Severson-sønnerne at sælge overfladeret til Murrays mens de bibeholdt meget af mineralerettighederne.

Værdien af ​​disse rettigheder eskalerede hurtigt.

Kort efter salget fandt Murrays og en amatørfossiljæger, Clayton Phipps, på deres ejendom en moderlode med fossiler - en "pigeklynge", som det er kendt i paleontologien.

I 2006 opdagede de komplette fossiler af to dinosaurer, der ser ud til at have kæmpet, da de døde.

Murrays udpegede hurtigt fossilerne til "Dueling Dinosaurs", og fossilernes videnskabelige betydning er svært at overdrive, sagde paleontolog Peter Larson, præsident for Black Hills Institute of Geological Research i Hill City, South Dakota.

"Dueling Dinosaurs er sandsynligvis det største paleontologiske fund i dette århundrede, " sagde Larson, der har set fossilerne og talt med Murrays.

Larson forklarede, hvorfor en sådan fund er så sjælden. Dinosaurerne ser ud til at have kæmpet på en sandstang midt i en flod. Der skete noget - sandsynligvis et jordskælv - der fortættede sandet under dem, sugede dem ned og bevarede deres skelet.

”Det er en uberørt optegnelse af et samspil mellem et byttedyr og rovdyr, ” sagde han og tilføjede, at de var de mest uberørte komplette dinosaurier, der nogensinde er fundet i området.

Året efter blev der fundet en triceratopsfod, derefter, i 2011, en triceratops-kranium.

Så kom måske pièce de résistance. I 2013 blev en komplet T. rex fundet på ejendommen. "Murray T. rex " betragtes som en af ​​kun et dusin nogensinde fundet i en sådan tilstand.

En "bisarr" afgørelse

Da Seversonserne fik ordet om fundene, forsøgte de hurtigt at erklære ejerskab af fossilerne, inklusive T. rex, som Murrays forsøgte at sælge til et hollandsk museum for flere millioner dollars.

Murrays indgav en retssag om en erklæring om, at fossilerne var deres, fordi de ejede overfladerettighederne til jorden.

En distrikts domstol gik sammen med Murrays, hvilket førte Seversons til at appellere til 9. kreds.

Der, i en farverig udtalelse, satte retten side ved Seversons.

"Engang engang, på et sted, der nu blev kendt som Montana, strejfede dinosaurier over landet, " skrev Eduardo Robreno, en højtstående dommer i Pennsylvania, der var i panelet ved udpegning.

"På en skæbnesvangre dag, for omkring 66 millioner år siden, beskæftigede to sådanne skabninger, en 22 fod lang theropod og en 28 fod lang ceratopsian, sig i dødelig kamp. Mens historien ikke har registreret omstændighederne omkring dette møde, er resterne af disse kridte arter, sammenlåst i kamp, ​​blev begravet under en bunke af sandsten. Det var da ... dette er nu. "

2-1- afgørelsen gik sammen med Seversons og sagde, at de "har det bedre af argumenterne" ( E&E News PM, 6. nov. 2018).

Advokater for Murrays afviste at kommentere og sagde, at deres klienter ikke taler til medierne. Seversons advokater sagde, at deres klienter rejser og ikke kunne nås.

Afgørelsen ansporede til betydelig hånddrængning i det paleontologiske samfund, sagde Larson fra Black Hills Institute og kalder beslutningen fra 9. kredsløb for en "virkelig bisarr afgørelse."

Hurtigt vejes nogle af de vigtigste spillere på banen, herunder 2.200-medlemmer Society of Vertebrate Paleontology, Field Museum of Natural History i Chicago og Museum of the Rockies.

De sammen med en Montana-ejendomsrettighedsgruppe støttede Murrays i retsdokumenter, da de bad retten om at genoverveje sagen eller sende den til Montana Supreme Court.

"Paneldets beslutning pålægger videnskabsmænd og offentligheden ekstraordinær usikkerhed, " skrev de, og det kan "destabilisere titlen på utallige vigtige fossiler i akademiske, museums- og private samlinger over hele verden ... potentielt udsat disse fossiler for ejerskabsudfordringer fra indehavere af mineraler fra Montana. "

Den 9. kredsløb tog det usædvanlige skridt med at indrømme øvelsen, fraflytte deres tidligere beslutning og derefter stille spørgsmålet til Montana Supreme Court et godt tegn for Murrays.

"I betragtning af hyppigheden af ​​delt ejerskab af Montana-overflader og mineraler, og at Montana besidder store forekomster af værdifulde hvirveldyr fossile prøver, er spørgsmålet væsentligt og af bred anvendelse, " skrev retten.

"Efter at have overvejet disse faktorer og i ånden af ​​ægthed og føderalisme udøver vi derfor vores skønsbeføjelse til at attestere dette spørgsmål til Montana Supreme Court."

Andre aspekter af tvisten ser også ud til at bryde Murrays måde.

I april vedtog Montana en lov, der siger, at "fossiler er ikke mineraler, og at fossiler hører til overfladen."

Loven gælder dog ikke for eksisterende tvister, skønt "Dueling Dinos" -sagen sandsynligvis er den eneste eksisterende sag af sin art.

”Man kan altid tage antagelser, og domstole kan gøre, hvad de vil, ” sagde Larson. "Men det ser ud til, at vores side er i en god position."

Genoptrykt fra Greenwire med tilladelse fra E&E News. Copyright 2019. E&E leverer vigtige nyheder til fagfolk inden for energi og miljø på www.eenews.net

Relaterede historier:

Ikke solgt! 'Dueling Dinos' Flop på auktion (november 2013)

Sælger America's Fossil Record (januar 2014)

  • Læs mere...