Analyse: Den amerikanske videnskabsrådgiver har en vision om at skære forskningsrødbånd, men detaljerne er knappe

Kelvin Droegemeier på sit kontor ved siden af ​​Det Hvide Hus

Stephen Voss

Analyse: Den amerikanske videnskabsrådgiver har en vision om at skære forskningsrødbånd, men detaljerne er knappe

Af Jeffrey MervisMay. 1, 2019, 12:55

Amerikanske akademiske videnskabsmænd og universitetsembedsmænd har længe klaget over, hvor meget tid de skal bruge på at overholde de mange regler, der vedrører de føderale dollars, de modtager. Men siden præsident Donald Trump tiltrådte embedsperioden, har de fleste forskere fokuseret deres angst på præsidentens foreslåede store udgiftsnedskæringer til grundforskning og hans regerings tilsyneladende ligegyldighed til bekæmpelse af klimaændringer. Det, der er kendt som spørgsmålet om administrativ byrde, er stort set faldet fra deres radar, i vid udstrækning fordi de frygter, at eventuelle ændringer fra Trump-administrationen kan gøre tingene værre snarere end bedre.

Kelvin Droegemeier vil vende tilbage på uret. Som direktør for Det Hvide Hus Kontor for Videnskab og Teknologi Politik (OSTP) og præsidentens videnskabsrådgiver undgår Droegemeier generelt emnet med føderale budgetter og klimaændringer, når han taler med forskere. Videnskabslobbyister siger, at hans tavshed er forståelig i lyset af den ringe chance for, at hans råd vil ændre administrationens holdning til disse spørgsmål.

I stedet foretrækker Droegemeier at diskutere, hvordan han ønsker at “løsrive forskere” og fjerne hindringer for deres større produktivitet - især bureaukratisk bureaukrati. ”Denne ting er undersøgt ihjel. Nu er det tid til at tage skridt, ”sagde han i går under et møde med et panel af rumforskere og rumfartsingeniører, der blev indkaldt af National Academy of Sciences, Engineering and Medicine i Washington, DC.” Jeg er absolut villig til at bevæge nålen. Faktisk er jeg næsten sur. ”

Det er stærkt sprog fra den normalt milde måde Droegemeier. Men det er blevet en del af hans stump-tale, siden han blev OSTP-direktør i januar. Og han vil sandsynligvis gentage denne meddelelse i morgen på det årlige Forum for Videnskab og Teknologipolitik i Washington, DC, udarbejdet af AAAS (udgiver af ScienceInsider).

At finde en åben bane

Rækværk mod den administrative byrde for det amerikanske forskningssamfund resonerer med hans publikum. En føderal undersøgelse har konstant konstateret, at forskere siger, at de bruger mere end 40% af den tid, de afsætter til et føderalt tilskud til andre aktiviteter end faktisk forskning - en liste, der inkluderer mentorstuderende og skriveaviser. Selvom Droemegeier anerkender, at nogle af disse aktiviteter er nødvendige og endda vigtige, siger han, at andre ”ikke er værdifulde og tjener intet nyttigt formål. Jeg kan ikke tænke på noget mere spildt ”af tid og energi fra strålende, højtuddannede forskere, tilføjer han.

Men hans magtfulde sprog bliver grødet, når Droegemeier bliver spurgt, hvordan han ville eliminere spildende praksis. I 2016 vedtog kongressen en lov, der opfordrede Det Hvide Hus til Kontoret for Forvaltning og Budget (OMB) om at nedsætte et rådgivende udvalg, kaldet Forskningspolitisk Bestyrelse, til at tackle problemet. Men Trump's budgetbudsmænd har været ved at nedsætte bestyrelsen og siger, at lovgivere først skal ændre, hvordan National Institutes of Health refunderer universiteterne for de penge, de bruger på infrastruktur og omkostninger i forbindelse med føderale tilskud. OMB siger, at disse ændringer vil frigøre penge til mere udgifter til biomedicinsk forskning. Men Kongressen har forbudt administrationen fra at reducere disse betalinger, så bestræbelserne på at oprette politikrådet er i et forbilledligt.

I går med ScienceInsider, sagde Droegemeier, at der er en anden, hurtigere måde at tackle administrative byrder uden at oprette bestyrelsen. ”Der er intet, der forbyder os at komme videre via National Science and Technology Council [NSTC], ” siger han og henviser til et eksisterende organ i Det Hvide Hus, som OSTP administrerer, der har repræsentanter fra to dusin føderale agenturer. Brug af NSTC kan endda være at foretrække, siger han, "i betragtning af det langsomme ændringshastighed", og det faktum, at amerikanske vælgere vil gå til valgmålingerne igen i november 2020.

Alfa-institutter

Droegemeiers ønske om at "løsne det menneskelige sind" går ud over blot at reducere det føderale papirarbejde. Han har gentagne gange fortalt videnskabelig publikum, at han også gerne vil se nye former for forskningssamarbejde mellem regeringsorganer, universiteter og virksomheder, som ikke ville være bundet af eksisterende regler.

Én tilgang, som han har betegnet alfa-institutter, "ville bringe smarte mennesker sammen og løsne dem, " fortalte han akademiets panel. ”Du vil ikke have, at de overtræder nogen love. Men du siger dybest set til dem: 'Vi fjerner dig så meget som muligt. I stedet for en rapport hvert kvartal laver du en PowerPoint-præsentation på to sider en gang om året. '”

Droegemeier har leget med ideen i et årti og indrømmer, at den stadig mangler vigtige detaljer, såsom hvilke føderale regler der muligvis skal frafaldes eller ændres for at give dem mulighed for at eksistere. Og der er andre spørgsmål. ”Hvem ville vælge problemet, og hvem ville vælge folket? Ja, det er alt, der skal fastlægges, ”siger han sammen med, hvordan institutterne ville blive finansieret. ”Nogle af dem kan mislykkes. Men det er fint, ”tilføjer han. ”Pointen er at sende beskeden om, at vores forskningsvirksomhed er belastet med unødvendige regler, og at det er tid til at løse dette problem.”

En anden lovende tilgang, siger Droegemeier, ville være at udvide det eksisterende antal partnerskaber mellem akademisk industri, herunder at få akademiske forskere til at forblive som fakultetsmedlemmer, mens de også arbejder for et firma. ”Det er ikke en helt udenlandsk idé, ” siger han. ”Men vi gør det bare ikke så ofte på grund af alle de potentielle konflikter.”

Droegemeier mener, at det videnskabelige samfund har magten til at fjerne denne hindring ved at tænke mere dristigt. ”Vi ender med at ikke gøre noget, ikke fordi det ikke giver mening, men fordi det er vanskeligt, ” siger han. ”Vi er nødt til at tage intellektuelle risici, og vi gør det ikke så ofte, som vi plejede at gøre.”

Oddsen for, at nogen af ​​disse reformer vil ske under Droegemeiers vagt, er ikke god, indrømmer han. Men han planlægger at prøve det, uanset hvor længe han forbliver i Det Hvide Hus.

”Vi har 20 måneder [inden Trumps periode går ud], hvad kan vi opnå?” Siger han. ”Jeg kom ikke til Washington bare for at holde lysene tændt.”