Et japansk rumfartøj kan måske lige have sprængt et krater i en fjern asteroide

En kunstners indtryk viser et projektil, der rammer asteroiden Ryugu, med en lille satellit med to kameraer i forgrunden.

JAXA

Et japansk rumfartøj kan måske lige have sprængt et krater i en fjern asteroide

Af Dennis NormileApr. 5, 2019, 12:40

Japans Hayabusa2-mission fortsatte sine hidtil usete efterforskninger i dag ved tilsyneladende at skabe et kunstig krater i en asteroide, først en rumundersøgelse. Tjenestemænd bekræftede, at operationen til at skyde et projektil i asteroiden Ryugu gik gnidningsløst, selvom de allerede fra tidlig aften i Japan tid forsøgte stadig at bekræfte, om et krater faktisk var dannet. I så fald skal dens nøjagtige placering og størrelse senere bekræftes.

Hayabusa2 blev udviklet af det japanske luftfartsundersøgelsesagenturs institut for rum- og astronautisk videnskab i Sagamihara og blev lanceret i december 2014 og rejste 3, 2 milliarder kilometer gennem rummet, inden den nåede sin hjemmeposition 20 kilometer væk fra Ryugu, en diamantformet asteroide omkring 1 kilometer med 900 meter i størrelse, der kredser mellem Jorden og Mars.

Missionen har som mål at samle prøver både fra Ryugu's overflade og dens indre og returnere dem til Jorden til analyser, der skulle give information om de materialer, der eksisterede i det tidlige solsystem og give ledetråde om dannelse og udvikling af planeter. Prøverne kan også give bevis for teorien om, at asteroider og kometer er en kilde til Jordens vand og dets aminosyrer, livets byggesten. Forskere er især ivrige efter at få materiale under overfladen, som ikke er blevet påvirket af eoner af rumforvitring.

I februar landede Hayabusa2 kort på Ryugu og fyrede en tantalpellets ind i overfladen, som sandsynligvis bankede ca. 10 gram klippefragmenter ned i et samlehorn. At få undergrundsmateriale er mere en udfordring. At lande på og bore i asteroiden var logistisk upraktisk, konkluderede missionsplanlæggere. De afviste også at bruge sprængstoffer til at sprænge et krater, da det ville forurene prøverne. De slog sig ned med at skyde et ikke-eksplosivt, 2 kg kobberprojektil i Ryugu fra rummet ved at detonere sprængstoffer på et lille rum på 14 kg, der blev døbt Small Carry-on Impactor (SCI).

Tidligere i dag faldt Hayabusa2 til 500 meter over asteroiden og frigav SCI. Moderskibet flyttede væk sideværts og ca. 19 minutter senere frigav en anden lille satellit med to kameraer for at registrere projektilets påvirkning. Fartøjet fortsatte derefter til ydersiden af ​​Ryugu for at være afskærmet mod ethvert affald fra SCI-eksplosionen og fra krateret.

SCI transporterede 9, 5 kg af et plastisk eksplosivstof pakket i et konisk kammer, der var bundet ved bunden af ​​en tallerkenformet kobberplade. En timer på SCI blev indstillet til at give Hayabusa2 40 minutter for at nå sikkerhed, før sprængstoffet blev udløst. Eksplosionsstyrken forventedes at slå kobberpladen i et kugleformet missil i størrelsesordenen en baseball, der ville ramme asteroiden, der kørte rundt 2000 meter i sekundet. Det resulterende krater kunne være flere meter i diameter afhængigt af karakteristika for asteroide klippet.

Billeder og data fra Hayabusa2 angiver adskillelse af SCI og kameraet for at observere påvirkningen gik gnidningsløst, rapporterede mission manager Makoto Yoshikawa ved en pressemeddelelse om eftermiddagen. Yderligere data fra rumfartøjet viser, at det ikke blev ramt af noget snavs og fungerer normalt, når det bevæger sig til sin hjemmestation 20 kilometer fra asteroiden. Fra sent på fredag ​​aften i Japan tid analyserede missionens embedsmænd billeder fra det indsatte kamera for at bekræfte, om krateret blev oprettet.

Missionskontrollører vil vente til ugen den 22. april på, at snavs skal slå sig ned og derefter sende Hayabusa2 tilbage for at undersøge krateret eksternt. Hvis de kan identificere et passende sted, lander de Hayabusa2 i eller i nærheden af ​​krateret for at samle prøver. Fartøjet kunne foretage et tredje touchdown for at samle flere prøver fra overfladen. Hvis alt går godt, vil Hayabusa2 returnere sine skatte til Jorden i 2020.